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Columnas de opinión

Los principales retos de los operadores LTE en LATAM

Por: Cintia Garza, Senior Analyst and Team Leader Maravedis

[17/05/2012] ¿Quien dijo que poner en marcha una red LTE sería un trabajo sencillo? Operadores alrededor del mundo están siendo atraídos por los beneficios que la nueva tecnología LTE promete como: mayor ancha de banda, reducción en el precio por megabyte, mayor capacidad en la red, menor latencia, mejor uso del espectro, atractivos dispositivos, el respaldo de empresas líderes tanto por el lado de los vendedores de equipo, como de los grandes operadores móviles, entre otras cosas. Pero al momento de implementación, LTE es una tecnología que presenta algunos retos para los operadores.
Uno de los mayores retos de cualquier operador que desee desplegar LTE es tener acceso al espectro correcto y que sea suficiente. América Latina es una de las regiones más rezagadas en materia de asignación de espectro y las políticas regulatorias de algunos mercados en la región no son satisfactorias para permitir la movilidad, o para ofrecer servicios 4G en ciertas bandas de frecuencia claves para tales como las bandas de 700MHz y 2.6GHz, donde algunos países aún tienen asignadas estas bandas para otros servicios como televisión análoga por ejemplo. Nosotros pensamos que al menos 21MHz de espectro es necesario para lanzar una red LTE, y pensamos que las bandas de 700MHz, 1.7/2.1GHz y 2.6GHz serán las principales bandas de frecuencia usadas por operadores LTE en América Latina.
LTE es una tecnología diseñada para soportar una gran variedad de bandas de frecuencia, incluyendo 700, 800, 900, 1700, 1800, 1900, 2100, 2300 y 2600 MHz, y dos modos TDD/FDD. Uno de los beneficios de GSM es la posibilidad de establecer acuerdos de roaming en diferentes países y continentes, principalmente por la armonización del espectro para GSM. LTE sin embargo, no solo opera en muchas bandas de frecuencia, sino también en canales de diferentes tamaños que van desde los 1.25MHz hasta los 20Hz, y también dos modos diferentes: TDD y FDD. Para que exista un roaming internacional, la armonización de espectro LTE será necesaria.
Aunque ya existen dispositivos LTE, el ecosistema de dispositivos aún no es lo suficientemente grande para responder a las necesidades de todos los operadores. Por ejemplo, algunos operadores que desean desplegar LTE en la banda de 2.6GHz en el modo TDD, aun están esperando la disponibilidad de Smartphone LTE que trabajen en esta banda. Lo mismo sucede con los operadores WiMAX con espectro en la banda de 3.5GHz, aún no hay dispositivos disponibles en esta banda. Este es un factor directamente relacionado con la armonización del espectro. No obstante, aun cuando los dispositivos estén disponibles, será necesario que haya economías de escala para esos dispositivos para que estén a un precio accesible para los usuarios.
La mayor parte de los operadores en América Latina están planeando introducir una oferta LTE enfocada a datos en la fase inicial, tal es el caso de compañías como UNE (Colombia), Open Mobile (Puerto Rico) y Movilmax (Venezuela). Sin embargo, tarde que temprano, si estos operadores quieren beneficiarse de tener acceso a atractivos dispositivos como LTE Smartphones, la inclusión de voz en su oferta comercial será necesaria. Las opciones que existen para ofrecer voz sobre LTE aun no han sido estandarizadas para todos los sistemas legacy (GSM, HSPA, CDMA2000, WiMAX and WiFi). Los operadores tendrán que elegir si ofrecer voz por medio de los sistemas legacy que ya tienen tales como GSM/UMTS/HSPA para llevar el tráfico de voz, a esta opción se le conoce como CS Fallback; o bien los operadores pueden optar por ofrecer VoIP sobre LTE vía un sistema IMS-based VoIP; o via Generic Access (VoLGA).
A pesar de que LTE hace un uso más eficiente del espectro que otras tecnologías tales como WiMAX y 3G, el acelerado uso de dispositivos que consumen gran cantidad de datos tales como Smartphones y Tablets, generarán un creciente tráfico de datos. Por ejemplo OPEN Mobile (Puerto Rico) antes de implementar LTE ha reportado un consumo promedio de datos por usuario de 3GB por mes. Nosotros pensamos que conforme LTE sea desplegado, este consumo puede más que duplicarse hasta alcanzar los 6GB-8GB por usuario por mes. Por esta razón será necesario establecer medidas para controlar el tráfico de datos como traffic offloading sobre WiFi, o imponer restricciones en el volumen de datos que el usuario puede consumir al mes (data-cap plans vs. Unlimited data plans). Nuestra experiencia es que los operadores LTE están optando por introducir planes basados en el consumo de datos, y no planes ilimitados.
Nuestro análisis ha revelado que un operador LTE en América Latina tendrá que invertir en promedio 100 millones de dólares en LTE CAPEX durante el 2012, comparado con aproximadamente 1.24 billones de dólares invertidos por operadores en Norte América durante el mismo año.
Existen muchos otros retos que los operadores están enfrentando tales como encontrar fuentes de financiamiento, contar con infraestructura legacy que permita una migración a LTE, backhaul, el proceso de selección de vendedores, educar a los usuarios a que entiendan la diferencia entre 3G y 4G, entre algunos otros. Todo esto nos muestra que LTE no es una tecnología sencilla, pero que si implementada correctamente traerá grandes beneficios y mejoras en la red y en el servicio a los usuarios.
CIO, Perú
Maravedis está organizando el evento 4G América Latina 2012 que se llevará a cabo en Bogotá, Colombia del 14-15 de Noviembre del presente año. 4G América Latina es la mayor exposición 4G en la región que reunirá a todos los operadores móviles líderes en la región, que están proceso de implementación de LTE, así como reguladores, vendedores de equipo y otros grandes líderes de la industria.