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Reportajes y análisis

Aplicaciones BlackBerry

Tiempo de decisiones para sus desarrolladores

[16/04/2009] Durante casi un año, el App Store de Apple para iPhone ha destacado como el solitario ejemplo de una plataforma Smartphone, que ofrece algo más que una manera chic de recibir llamadas y leer titulares. En efecto, cumplió con la promesa de que los dispositivos móviles funcionaran como plataformas reales de computación capaces de correr algunas de las aplicaciones que usamos en nuestras PC, y a la vez consagró una nueva clase de programas -que aprovechan al máximo el universo móvil y tienen plena conciencia de la ubicación- que redefinirían la experiencia celular. Además, por supuesto, de ofrecer un abanico de recursos de entretenimiento que van desde un generador de sonidos que imita gases corporales hasta una lámpara de luz suave.

Así que no es extrañar que cualquier otro fabricante de dispositivo móviles que se respete ya haya anunciado su propio application store (almacén de aplicaciones). Hace tres semanas, Research in Motion (RIM) lanzaba el BlackBerry App World Store, como parte de un plan de batalla en varios flancos, orientada a maximizar la cantidad disponible de aplicaciones para su muy popular línea de dispositivos BlackBerry. (Más de cincuenta millones de unidades vendidas en una década pese a que sus capacidades -salvo por la mensajería- varían significativamente). RIM asegura que ha registrado más de 140 mil desarrolladores de BlackBerry (hace un año, el iPhone de Apple tenía alrededor de 200 mil, en el mismo contexto de disponibilidad de la plataforma para desarrollo de terceras partes), y agrega que alrededor de la mitad de aplicaciones para el BlackBerry se usan para fines corporativos y la otra mitad son  aplicaciones de consumo.  
Cuatro opciones para el desarrollo de aplicaciones BlackBerry
El plan de RIM será motivo de largas reflexiones entre los desarrolladores, pues les propone diferentes opciones entre tecnologías estandarizadas (como Eclipse Pulsar, una plataforma para desarrollo de aplicaciones móviles unificadas) o capacidades más específicas RIM para la plataforma. En efecto, los desarrolladores pueden elegir entre estas cuatro tecnologías planteadas por RIM:
- Las API (siglas en inglés de Interfase de aplicación de programación) para desarrollar aplicaciones Java solo para BlackBerry. Entre ellas se incluyen la posibilidad de reconocer funciones de toque, así como modos de cambio de dispositivos en los cuales la unidad puede operar de costado, capacidades pioneras del iPhone que se encuentran en algunos BlackBerrys.
- Usar bibliotecas MIDP (Mobile Information Device Profile) y CLDC (Connected Limited Device Configuration) para construir aplicaciones Java de plataformas cruzadas. MIDP no fue diseñado para una handheld específica, de manera que los desarrolladores tienen que abstraer partes del desarrollo, tales como el uso de un trackball (el MIDP no incorpora el concepto de trackball, que es un elemento esencial de interfase en la mayoría de los dispositivos BlackBerry), pero las aplicaciones MIDP pueden migrar a otras plataformas, indica Mike Kirkup, gerente de relaciones de desarrollo de RIM.
- Hacer desarrollo rápido de aplicaciones usando los populares Visual Studio o Eclipse y aprovechando los servicios web.
- Desarrollar aplicaciones basadas en web en para el BlackBerry usando la herramienta de elección del desarrollador. Este es también un enfoque popular  para los desarrolladores de iPhone, "el inconveniente, por supuesto, es que tienes que operar dentro del entorno de browser existente", precisa Kirkup, y no usa atributos específicos de dispositivo.
Las aplicaciones basadas en Java ofrecen a los desarrolladores la flexibilidad de configurar cómo se ve cada pixel en la pantalla y facilita el trabajo con networking y las tareas de almacenamiento local de data, agrega Kirkup. Pero reconoce que es más difícil escribir una aplicación Java que desarrollar web o servicios Web.
"La gente que construye aplicaciones realmente sofisticadas para BlackBerry usa el entorno JDE [BlackBerry Java Development Environment], que brinda un amplio rango de capacidades", señala Todd Christy, CTO (siglas en inglés de Chief technical officer) de la empresa Pyxys, que construye aplicaciones de empresa para servicios financieros y de ventas para los dispositivos BlackBerry. La experiencia de la aplicación nativa en BlackBerry ofrece el grupo de funcionalidades más variado, agrega.
La plataforma BlackBerry también ofrece beneficios de seguridad para empresas gracias al BlackBerry Enterprise Server, a través del cual muchas compañías conectan los BlackBerrys de sus usuarios al correo electrónico y redes diversas, señala Christy: "BlackBerry representa un túnel seguro hacia la red corporativa."
¿Qué tan difícil es desarrollar para BlackBerry?
Los desarrolladores interrogados por InfoWorld tienen experiencias mayormente positivas respecto al BlackBerry, con especial énfasis en el uso de tecnologías conocidas como Java y servicios web. Pero no es el caso de todos.
Por ejemplo, un proveedor de herramientas de desarrollo de aplicaciones móviles se quejó de la dificultad de desarrollar aplicaciones BlackBerry: "En realidad es un proceso tortuoso, no solo para escribir el código sino también para hacer que las cosas funcionen", señala Adam Blum, CEO de Rhomobile, que ofrece una plataforma para construir aplicaciones BlackBerry que compiten con la plataforma RIM.
Peter Wayner, programador y consultor familiarizado con el desarrollo de aplicaciones BlackBerry, también tiene un punto de vista dividido sobre el grado de dificultad de esta plataforma: "Depende de lo que uno quiera desarrollar", señala. "Realmente es muy sencillo armar un simple servicio de llamadas web que quizá pueda serle útil a muchos desarrolladores de empresa. Pero hacer algo un poco más sofisticado es como hacer encajar widgets y event listeners. Es como cualquier otro desarrollo de proyecto Java. El simulador está bastante bien para mi gusto."
La objeción de Wayner no tiene tanto que ver con la plataforma de desarrollo sino más bien con la plataforma en la cual corren las aplicaciones. La interfase de RIM no es ideal para algunos de los juegos físicos más comunes, explica. Al respecto, Christy, de Pyxys, considera que se trata de una situación común al entorno móvil en general, atribuible al hecho de tener que trabajar con un pantalla pequeña, redes celulares que no siempre funcionan y una cantidad limitada de batería y recursos de memoria. Cualquier plataforma móvil tiene aún numerosos desafíos que superar, y BlackBerry no es la excepción," agrega.
La opción Eclipse Pulsar: para el futuro
RIM también respalda a Eclipse Pulsar como plataforma de desarrollo para su dispositivo móvil. "Con Pulsar, RIM espera llegar a establecer un grupo estandarizado de herramientas que permita que la gente se inicie en el desarrollo móvil más fácilmente de lo que hacen en la actualidad", señala Kirkup. También trabajan con Pulsar compañías como Motorola, Nokia, IBM, Sony Ericsson, entre otros.
Pulsar, dice Wayner, "parece una buena idea pero espero que cada fabricante piense en sus propios intereses."
Paul Krill, InfoWorld (USA)