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Reportajes y análisis

Seis razones para pagar por el software de código abierto

[05/03/2013] El año pasado, Red Hat anunció que planea ofrecer OpenStack por suscripción como un producto comercial de nivel empresarial. OpenStack es un proyecto de software de código abierto para construir nubes privadas y públicas.
Los ingenieros de Red Hat contribuyen con el proyecto OpenStack, y la empresa es una antigua participante en la producción de proyectos de código abierto y en ofrecerlos en modalidad de suscripción. Probablemente es más conocida por Red Hat Enterprise Linux (RHEL), una versión producida de código abierto del sistema operativo Fedora Linux; así como por su JBoss Enterprise Middleware, basado en proyectos comunitarios JBoss.
Empresas como Red Hat ganan mucho dinero vendiendo productos a base de proyectos de código abierto. Pero si el software subyacente es gratis, ¿qué es exactamente por lo que paga cuando se suscribe a estos productos?
1. Soporte de nivel empresarial
Si su empresa utiliza software de código abierto en las áreas de misión crítica, entonces probablemente necesitará a alguien que le brinde soporte cuando el software no funciona según lo esperado.
Con el software propietario, la disponibilidad de soporte es un hecho, pero al descargar y ejecutar un proyecto de código abierto es posible que tenga que depender de la ayuda y el apoyo de la comunidad de desarrolladores del proyecto. Esa ayuda puede llegar, pero puede que no: la ayuda comunitaria no viene con una garantía de nivel de servicio y no brinda una línea de soporte telefónico 24x7.
Otros fabricantes ofrecen soporte para algunos programas de fuente abierta sobre una base comercial, pero Gordon Haff, gerente senior de Red Hat, señala que empresas como Red Hat -que patrocinan y producen proyectos de código abierto- tienen una mejor posición para ofrecerle soporte de estas empresas de terceros.
Una pieza clave de valor es que para la mayor parte de la tecnología de software de núcleo que ofrecemos a través de suscripción, contamos con expertos que son, de hecho, los principales contribuyentes del software, agrega. Más importante aún, son una parte clave de la comunidad de desarrolladores, y pueden hacer cambios o correcciones cuando se les pide, añade.
2. Incorporación de nuevas funciones
Otro de los beneficios de pagar por una suscripción es que en muchos casos le pueden dar algunos detalles de la hoja de ruta de los productos, de acuerdo a Haff. Claramente esto no es posible si simplemente descarga y ejecuta el software de código abierto.
Por lo tanto, si hay ciertas características que desea, el pago de una suscripción puede ser una manera rentable de conseguir incorporarlas en el producto.
Irónicamente, los clientes que pagan tienen que esperar más tiempo por las nuevas características que otros usuarios, porque las nuevas características se publican en los proyectos de tendencias antes de que lleguen a las versiones producidas del software. En otras palabras, Fedora está más a la vanguardia que RHEL.
3. Productos probados, estables, corrección rápida de errores y ciclos de vida predecibles
Empresas como Red Hat ejecutan pruebas, ajustes y solucionan problemas a través de una amplia gama de hardware, configuraciones y aplicaciones, antes de permitir que cualquier nuevo código procedente de proyectos de código abierto se incorpore a su oferta de productos por suscripción, explica Haff.
Esto requiere considerables recursos corporativos -personas, procesos, sistemas e infraestructura - y podría decirse que el resultado es la estabilidad y la fiabilidad, más que cualquier otra cosa, por la que está pagando con su suscripción.
El efecto de esta lenta incorporación de la tecnología es que la versión actual de Red Hat Enterprise Linux está generalmente detrás de varios lanzamientos de Fedora, y dado que la comunidad de desarrollo Fedora no ofrece arreglos a los paquetes obsoletos, Red Hat proporciona seguridad provisional o correcciones de errores a los paquetes de RHEL como parte de la suscripción. Las nuevas características que aparecen en las últimas versiones de Fedora también pueden ser portadas a RHEL, señala Haff.
Los productos por suscripción también tienden a tener un ciclo de vida definido que especifica la cantidad de tiempo en la que van a recibir mejoras, correcciones de errores y actualizaciones de seguridad, a diferencia de los proyectos de código abierto. Esto le permite planificar sus actualizaciones y hacer las renovaciones de hardware en consonancia con las actualizaciones cuando sea necesario.
4. Funcionalidad adicional
En muchos casos, tiene sentido pagar por un producto que tiene características adicionales de las que carece la oferta subyacente de código abierto. Por ejemplo, Big Switch Network es patrocinador de un proyecto de controlador de fuente abierta llamado Floodlight, y su producto Big Network Controller (BNC) está construido sobre el mismo. El beneficio de pagar por el BNC es la funcionalidad adicional que BNC ofrece para mejorar el controlador Floodlight.
BNC utiliza Floodlight en su núcleo, pero también incluye módulos adicionales para el seguimiento, estadísticas de rendimiento, escalabilidad, etc. Estos módulos adicionales no son de código abierto, comenta Andrew Harding, director senior de Big Switch Networks. BNC también ofrece una capacidad de despliegue de nodos múltiples -una característica que la mayoría de las empresas buscan en un controlador de red para permitir tolerancia a fallas, pero que está ausente en el controlador de red de Floodlight.
5. Solución integrada de hardware y software
A menudo vale la pena pagar por un paquete de hardware y software que incluye el software de código abierto para asegurarse de que obtiene una solución que se garantiza que funcione. Por ejemplo, Digium es el creador, mantenedor y patrocinador de Asterisk, un proyecto de código abierto para una central telefónica (PBX).
Además de ofrecer un SLA soportado por Asterisk, la compañía vende hardware diseñado para mejorar el software, en la misma forma en que Big Switch Networks ofrece módulos de software de pago adicional para mejorar Floodlight.
El hardware incluye aparatos diseñados para permitir la redundancia de capa física de tolerancia a fallas en conexiones telefónicas, de manera que en caso de una falla de hardware o software en un servidor que ejecuta Asterisk, las comunicaciones cambian automáticamente a un servidor de respaldo de seguridad Asterisk.
Digium ofrece también una gama de teléfonos IP con características específicas de Asterisk, tales como la capacidad de contar con soporte y configuración remota, y con tarjetas de interfase PSTN que se venden con el soporte para trabajar en un entorno Asterisk.
Así que aunque no está estrictamente pagando por el software, está pagando por una solución basada en él. Muchas empresas no solo quieren Asterisk, sino que quieren comprar una solución de telefonía completa que incluye software, soporte, teléfonos y capacidades de tolerancia a fallas, señala David Duffett, director de la comunidad Asterisk.
6. Plataformas de bajo costo para productos propietarios
Además de las distribuciones de Asterisk bajo la licencia GPLv2 de código abierto, Digium también pone a disposición software con licencias comerciales de bajo costo. Esto da un motivo final para pagar por el software de código abierto: si paga por una licencia comercial, puede modificar el software sin la obligación de brindar el código resultante a la comunidad desarrolladora original bajo la licencia GPLv2. Esto puede ser útil si desea incorporar el código modificado en sus propios productos comerciales.
Una envoltura (comercial)
Por lo que generalmente paga con una suscripción a un producto de código abierto es una envoltura comercial que contiene el código. Esa envoltura incluye el soporte, pruebas, certificación de hardware y ciclos predecibles del ciclo de vida del producto.
Pagando una suscripción usted obtiene la misma experiencia que se tiene con el software propietario, solo que por mucho menos dinero, concluye Haff.
Paul Rubens, CIO