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Reportajes y análisis

Almacenamiento flash y VDI

[11/03/2013] TripPak Services entró en la cancha del almacenamiento hace un año. TripPak, una compañía de Xerox que provee a la industria de camiones, comenzó a experimentar problemas diarios en el rendimiento con sus arreglos NetApp y EMC. Las bases de datos de la compañía, los servidores virtuales y la infraestructura de escritorios virtuales (VDI) llegaron a sus límites. TripPak experimentó entre 200 y dos mil milisegundos (ms) de latencia por varias horas al día en todos los sistemas en su entorno, señala David Abbott, gerente de TI de la compañía. Fuera de esas horas, el promedio de latencia era de 4 a 15 ms.
La carga de trabajo de la compañía generaba I/O masivos… que estaban destruyendo la NetApp cada noche, recuerda Abbott.
TripPak decidió ir más allá de sus sistemas convencionales de almacenamiento. Encontró la respuesta que estaba buscando en la tecnología flash. La primavera (boreal) pasada, la compañía trajo un arreglo de almacenamiento basado en flash de Pure Storage para asumir las tareas de red de almacenamiento en la organización.
Un despliegue beta entró en producción total a finales del verano (boreal) y ahora ejecuta las bases de datos de Oracle y SQL Server, de la compañía, las cuales habían residido previamente en los arreglos NetApp y EMC. El arreglo de Pure Storage también maneja los servidores virtuales de TripPak y los escritorios virtuales. No hubo más problemas de latencia, reportó Abbott, señalando un incremento en el rendimiento de 10 a 15 veces.
El impacto fue lo tan impresionante que TripPak decidió usar el flash en la NAS (network attached storage) también. La compañía adquirió un arreglo híbrido de Starboard Storage Systems, el cual usa una combinación de discos duros tradicionales y almacenamiento en flash. Ese arreglo entró en producción en enero.
El almacenamiento flash tiene un papel específico -por ahora
El rendimiento superior de flash con respecto a los discos tradicionales ha comenzado a ganar terreno entre los gerentes de TI de las empresas. Las cifras cuentan la historia. Kevin Brown, CEO en Coraid, un fabricante de almacenamiento Ethernet que utiliza tanto unidades flash como discos duros, señala que las unidades flash ofrecen más de 10 mil operaciones I/O por segundo (IOPS), mientras que un disco SATA ofrece 100 IOPS.
Aunque Brown agrega que la velocidad tiene un precio -un arreglo SATA tiene un costo de 40 centavos de dólar por gigabyte, mientras que un arreglo completo de flash cuesta menos de cuatro dólares por gigabyte- los fabricantes de flash utilizan técnicas como la deduplicación para hacer sus arreglos rentables.
Las organizaciones que optan por el almacenamiento en flash pueden adquirir la tecnología de varias formas: tarjetas para servidores, appliances especializados de almacenamiento, arreglos híbridos de almacenamiento que alojan tanto unidades flash como discos tradicionales, y arreglos de almacenamiento construidos estrictamente en flash. Algunos compradores pueden obtener soporte de los revendedores e integradores mientras evalúan sus opciones -pero otras empresas cuestionan si el canal puede ofrecer mucho en un mercado aún emergente.
Brown señala que el almacenamiento flash tiene roles específicos que desempeñar en el centro de datos, y por lo tanto no absorberá todos los requerimientos de almacenamiento en el corto plazo. Es una gran herramienta y una tecnología fantástica que complementa diferentes cargas de trabajo, señala Brown. La gente quiere usar flash como una mejora, ya sea desde la perspectiva de caché a temas de super velocidad o para aplicaciones específicas.
Almacenamiento Flash efectivo para implementación de VDI
VDI es un caso de uso emergente para el almacenamiento flash. Imperial PFS, una compañía de financiamiento de seguros Premium, ha adoptado el almacenamiento flash para impulsar el despliegue de su infraestructura de escritorio virtual que está en marcha.
La compañía, con oficinas corporativas en Kansas City (Missouri), y Jersey City (en Nueva Jersey), está migrando 30 sucursales de escritorios y servidores locales a thin clients y escritorios virtuales. Cuatro servidores físicos soportan ahora más de 450 escritorios, y eventualmente tendrán más de 500 escritorios una vez que las 10 oficinas restantes se sumen en las próximas semanas.
Los despliegues de escritorio virtual están sujetos a las agobiantes tormentas de arranque cuando muchos usuarios intentan loguearse simultáneamente al inicio de la jornada de trabajo. Frecuentemente, el almacenamiento está en un cuello de botella en medio de los picos de I/O.
Jason Waker, ingeniero senior de red en Imperial PFS, señala que solo un concepto de almacenamiento que él evaluó cumple tanto con el tema de arranque como con otro desafío técnico de la iniciativa VDI de la compañía: el almacenamiento flash. La compañía finalmente seleccionó FlashMAX II de Virident, una tarjeta de red.
El almacenamiento se puede mantener delante del registro del usuario, señala Walker. Pueden arrancar tan rápido como lo necesiten. La tormenta de arranque realmente no existe.
Walker agrega que el almacenamiento flash es la alternativa para los despliegues de VDI, y agrega que el flash probablemente ingrese en otras áreas. Cita las plataformas Microsoft Exchange y SQL Server -y sus administradores- como potenciales beneficiarios de un almacenamiento más rápido. Simplemente voy a necesitar más, señala Walker, añadiendo: Una vez que se prueba el flash, es una especie de adicción.
El flash reduce la latencia e incrementa el rendimiento
El impulso del rendimiento de las aplicaciones fue el factor clave en Visioneer, un fabricante de escáneres establecido en Pleasanton, California, EE.UU.
El vicepresidente y CIO de Visioneer, Walt Thinfen, señala que la compañía comenzó encontrando dificultades después de visualizar muchas aplicaciones principales. Los problemas de latencia impactaron las aplicaciones de uso intensivo de I/O, incluyendo SAP y Exchange, que soportan operaciones en EE.UU. y en el mundo (en Canadá, Europa y Latinoamérica).
Comenzamos a tener problemas en aplicaciones críticas de negocio. Se hizo muy claro para nosotros que debíamos hacer algo, señala Thinfen.
Visioner, indica, pudo abandonar el ambiente virtualizado -pero eso significaba retroceder a grandes servidores para aplicaciones específicas. En lugar de eso, la compañía fue tras flash. Thifen señala que un amigo le recomendó un appliance de almacenamiento flash de Astute Networks.
La compañía introdujo el appliance ViSX G3 de Astute para una evaluación y trasladó pronto su ambiente de producción de SAP R3 a la plataforma. El problema que teníamos se fue rápidamente, señala Thinfen, agregando que el cuello de botella de SAP había sido el más grande problema en la compañía.
ViSX, agrega, ha provisto de un incremento de 1500% en el rendimiento de lectura en aplicaciones como SAP y Exchange. Un rendimiento más rápido significa que Visioneer puede alcanzar su ventana de backup. Previamente, los backups nocturnos se habían estado ejecutando cuando las operaciones europeas de la compañía abrían para hacer negocios a la mañana siguiente.
Al igual que TripPak e Imperial PFS, Visioneer planea ampliar el uso del almacenamiento flash. Estamos buscando impulsarlo a otras piezas de nuestro negocio, señala Thnfen. Al igual que otros productos de almacenamiento, hemos alcanzado más de tres años (de antigüedad), vamos a cambiarlos por algún almacenamiento de Asute.
El impacto en el canal y barreras de precio persisten en flash
Los fabricantes e integradores están comenzando a jugar un papel en el almacenamiento de flash. En TripPak, la compañía trabajó con los proveedores de soluciones Trace3 (Irvine, California) e InfoStructure (Littleton, Colorado). En ambos casos los socios de canal ayudaron a coordinar los tratos iniciales de TripPak con los fabricantes de flash.
Trace 3, por ejemplo, puso a TripPak en contacto con Pure Storage y otros fabricantes durante la evaluación tecnológica de la compañía. InfoStructure, mientras tanto, ayudó a TripPak a obtener un arreglo de evaluación de Starboard. (InforStructure es un socio de canal de Starboard).
Abbott señala que el equipo de TI de la compañía hizo la implementación del arreglo por su cuenta. Anota que el personal de Trace 3 trabajó lado a lado con TripPak, así que pudimos aprender del arreglo.
Tony Bushel, gerente general de Trace3, señala que casi la totalidad de sus clientes están analizando actualmente el flash, con actividad centrada alrededor de las aplicaciones críticas de negocio y datos confidenciales.
Por su parte, Imperial PFS intentó trabajar con los resellers en sus proyectos y los encontró sin ganas. Walker señala que los cuatro VAR con los que la compañía tuvo tratos, aportaron poco. Estamos a punto de hacer cosas, señala Walker, añadiendo que, cuando se trata de VARs, nosotros les enseñamos más de lo que ellos nos enseñan.
El despliegue de VDI de la compañía tiene algunas características inusuales; por ejemplo, el uso de escritorios virtuales persistentes que son borrados diariamente, con la personalización de datos almacenada de forma separada. Tampoco Imperial PFS cuenta con almacenamiento compartido, al igual que muchos esfuerzos VDI.
Aunque las opciones pueden variar en la utilidad del canal, muchos observadores están de acuerdo en que el precio ha sido una barrera para la adopción del almacenamiento flash.
Abbott señala que han visto algunos productos flash a precios muy altos. Pero el arreglo de Pure Storage, agrega, ofrece una tasa de compresión A1, lo cual pone el flah al alcance. Dice que la forma en que el fabricante hace la deduplicación y la compresión del arreglo encajan en un rango de precio que lo hace muy asequible.
Jim Damoulakis, director de tecnología en la firma de consultoría de almacenamiento Glass House Technologies, señala que Pure Storage y otros fabricantes de flash están potenciando la deduplicación y otras formas de compresión para reducir el costo por gigabyte. Sin embargo, esas técnicas y su sobrecarga asociada, podrían sacrificar algo de rendimiento.
Si un cliente no necesita el más alto rendimiento posible, entonces no es importante. El flash -agrega Damoulakis- puede comenzar a ser más asequible para las compañías que pueden tener importantes necesidades de rendimiento, pero no necesariamente los requisitos de punta en desempeño.
John Moore, CIO (EE.UU.)