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Reportajes y análisis

¿Qué es WebRTC?

El nuevo estándar para conferencias en tiempo real basadas en navegador web puede cambiar las reglas de juego.

[05/08/2013] Las ferias empresariales han estado recientemente llenas de conversaciones sobre WebRTC (Real Time Communication). Se las ha descrito como una tecnología disruptiva que puede cambiar las reglas de juego. Pero ¿qué es WbRTC y es realmente importante?
La explicación simple es que WebRTC permite conferencia de audio y video de navegador a navegador. El usuario puede establecer una conferencia haciendo clic en un ícono que representa al otro extremo. Por ejemplo, un cliente puede hacer clic en un botón etiquetado como agente, y elegir si quiere completar la llamada mediante audio o video. La otra parte puede ser un amigo, un colega, una fuente de video o una estación de radio -cualquier cosa capaz de tener incorporado un navegador.
Lo que es significativo y nuevo es que no se requiere un cliente independiente para conferencia. Y la única tecnología requerida por la otra parte es un navegador actualizado.
Jason Uberti, de Google, uno de los defensores de WebRTC, señala que la tecnología está generando emoción entre los jugadores del espectro de las comunicaciones. Esto incluye a Cisco, Microsoft, Ericsson, y muchos otros. Agrega que es debido a la premisa de que WebRTC establece comunicaciones en tiempo real dentro del tejido web, donde cada navegador tiene un módulo incorporado para las comunicaciones.
WebRTC tiene un gran impulso detrás. Promocionada por Google y desplegada en Chrome, otros jugadores importantes están dando soporte o intentando apoyar el esfuerzo. Microsoft ha anunciado su intención para darle soporte cuando se convierta en un estándar. Todos los fabricantes importantes de soluciones de conferencia están siguiendo su desarrollo con detenimiento.
¿Qué hay por debajo?
El motor WebRTC dentro del navegador utiliza HTML5 y scripts de Java para desarrollar rutinas muy sencillas para capturar, controlar y enviar audio y video entre dos navegadores. Un módulo WebRTC también está disponible en C++.
Hay planes para desarrollar un canal de datos que pueda soportar medios que representen tipos de datos más tradicionales. Compañías como ThruPoint afirman que los tiempos de desarrollo de aplicación son drásticamente menores que con herramientas previas de desarrollo. Actualmente el códec soportado es el VP8, el cual ha sido ampliamente desplegado pero no por los grandes cuatro: Microsoft, Adobe, Cisco y Apple. El transporte se desarrolla normalmente con SRTP (Secure RTP), lo cual mejora la seguridad mediante encriptación AES. Y la remoción de clientes de audio y video incrementa la seguridad.
Mucha de la promesa de WebRTC está en el hecho de que ofrece APIs desde el navegador para el hardware subyacente. Un comando HTML5, GetUserMedia, es una característica clave que puede ejecutar la captura de una salida de codecs.
Actualmente está incorporado en Chrome 21, Opera 12, Firefox 17, e Internet Explorer (vía Chrome Frame). TenHands, una compañía startup de video conferencia, ha embebido su capacidad WebRTC dentro de FaceTime. Vidtel, un proveedor de puentes de video basados en la nube, ya ha incorporado el módulo WebRTC.
El asunto con Microsoft
Sin embargo, aún permanece una pregunta clave. ¿Microsoft adoptará o intentará obstaculizar este esfuerzo? Si adoptan WebRTC, se podría convertir en la mayor plataforma por décadas. Si eligen obstaculizar el esfuerzo, su adopción avanzará lentamente.
En base a presentaciones en Enterprise Connect, la posición oficial de Microsoft es que la apoyarán cuando se convierta en un estándar. Pero no está claro quién establecerá el estándar. Más parece que si el mercado adopta WebRTC, será un estándar de facto.
Phil Hippensteel, Network World (EE.UU.)
Phil Hippensteel es profesor, consultor y escritor con más de 40 años de experiencia en educación superior.