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PaaS empieza a calentar motores

Todavía es un mercado pequeño, pero está creciendo a medida que los proveedores se consolidan y los usuarios se animan a probar.

[26/08/2013] De todos los miembros de la familia de servicios en la nube, la plataforma como servicio (Platform as a Service, PaaS) ha sido la de más lento crecimiento. A pesar de sus beneficios, las empresas han tenido problemas para adoptarla. Sin embargo, los expertos piensan que PaaS podría, pronto, sacudirse de su reputación de fracaso.
Gartner estima que los ingresos por PaaS en todo el mundo alcanzaron los 1,2 mil millones de dólares en el 2012, solo un poco por encima de los 900 millones de dólares del 2011. Eso es centavos comparado con los 109 mil millones de dólares que los investigadores estimaron para el 2012 para todos los servicios hospedados, incluyendo software como servicio.
PaaS está un paso arriba de las ofertas de infraestructura como Amazon Web Services, la cual administra servidores y la capa de virtualización, pero deja el resto a los usuarios. Con PaaS, el proveedor también mantiene el sistema operativo del servidor, y típicamente un entorno de desarrollo de aplicación encima de eso, de forma que los desarrolladores pueden enfocarse en la aplicación que están construyendo, en lugar de seguirle la pista a las actualizaciones de software del servidor.
Hay señales de que el mercado de PaaS está preparado para crecer. Los proveedores de PaaS dicen que aunque la mayoría de sus usuarios han sido emprendimientos, la cifra de empresas grandes que usan esta tecnología está creciendo.
El despegue fue lento, pero pienso que estamos en una segunda generación [de PaaS] que está un poco mejor adaptada a las empresas, señala John Rymer, analista de Forrester.
El crecimiento del segmento de PaaS aún se mantendrá relativamente lento -Gartner espera que la facturación a nivel mundial alcance los 3,5 mil millones de dólares en el 2017-, pero las empresas deberían tomar nota. El analista de Gartner, Yafin Natis, señala que la proyección de facturación a groso modo desestima la importancia de esta parte de la arquitectura de nube.
Los pioneros son fieles a PaaS. Cualquiera que esté formando un equipo humano de pruebas y desarrollo para un data center real de fierro, tiene que estar loco, señala Mario Cruz, co-fundador y CTO de Choose Digital, una compañía que construye marketplaces digitales para clientes como United Airlines y Marriott. Si le dice a alguien, Si vas hacia PaaS tendrás los desarrollos automáticamente generados y probados, ¿por qué no lo haces?.
Usuarios como Cruz señalan que la ventaja de PaaS es tan grande, que las empresas que no comienzan con estos servicios tienden a quedarse atrás de sus competidores más ágiles.
Además, muchos de los proveedores tradicionales de sistemas empresariales de TI, como IBM, Oracle, HP, Dell, Microsoft y Red Hat, ahora tienen ofertas de PaaS enfocadas en sus clientes de largo tiempo. Con los grandes proveedores empujando PaaS, es seguro que el segmento logre más atención.
Comenzando con PaaS
Las empresas señalan que usan las ofertas de PaaS para librarse del negocio de la gestión del hardware y software de servidor, de forma que pueden colocar productos en el mercado más rápida y constantemente. La definición más simple de PaaS es que es una plataforma de aplicación ofrecida como servicio.
El beneficio es que los desarrolladores que usan la oferta de PaaS no tienen que construir ni configurar entornos de hardware y software para que corran sus aplicaciones. Pueden escribir una aplicación y subirla a una PaaS que soporte el lenguaje de software que hayan elegido, y la aplicación correrá.
La configuración de PaaS se asienta sobre una oferta de infraestructura-como-servicio (IaaS). De hecho, muchos proveedores de PaaS no son dueños de sus propios data centers, ejecutan sus plataformas sobre infraestructuras de Amazon Web Services u otros proveedores de IaaS.
Choose Digital decidió usar una oferta de PaaS de CloudBees, para mejorar su capacidad de llegar rápidamente al mercado y de capturar la automatización que estaba incorporada dentro de la plataforma CloudBees. La integración, la automatización –todas las cosas de infraestructura eran, básicamente, un botón que nuestro desarrollador oprimía, señala Cruz. Él no tenía que saber cómo dimensionar un servidor o usar Apache. Básicamente, todo lo que tenía que hacer era escribir el código, lanzarlo y automáticamente se desplegaba y corría.
Choose Digital ahora corre cerca de 25 aplicaciones sobre CloudBees. Una compañía como Choose Digital puede experimentar con un nuevo proyecto escribiéndolo y desplegándolo en un periodo de tiempo relativamente corto -algunas veces son días o unas cuantas semanas. Si falla, habrá fallado en seis semanas y podrá descartarlo. Imagine si construye un sistema monolítico que le toma seis meses y falla. Habrá perdido seis meses, señala Cruz.
Por esa razón, las empresas que continúan administrando su propia capa de hardware y aplicación tienen el riesgo de quedar atrás de sus competidores, señala. Si un emprendimiento falla en seis semanas, ya está trabajando en la siguiente idea. Para el momento en que una compañía grande se pone al día, la bola ya se movió a otro lado. Así que constantemente está persiguiendo a sus competidores, en lugar de establecer sus metas y sus propios términos. Esa es la diferencia que PaaS otorga, afirma.
En el mundo actual, si no es clave para su negocio, no debería hacerlo más, agrega Cruz.
La rapidez para llegar al mercado fue también la razón por la que VX Co, un proveedor alemán de servicios de TI, se cambió a PaaS. Pudimos crear un nuevo proyecto en minutos, en lugar de programar recursos a través de otros departamentos, señala Bas van Oudenaarde, gerente técnico del grupo de servicios de código abierto empresarial en VX, que también usa CloudBees. De esa forma, nos pudimos enfocar en nuestro núcleo del negocio de creación de software.
Para Choose Digital, comenzar con PaaS fue fácil. Muchos proveedores de PaaS permiten que sus clientes usen sus servicios a pequeña escala gratuitamente. Esa es una gran forma de probarlo, comenta Cruz. Coemnta que probó CloudBees y Heroku, eligiendo finalmente CloudBees debido a sus herramientas de automatización, y debido a que la encontró más fácil de construir usando Jenkins, una aplicación que los desarrolladores usan para administrar la construcción de aplicaciones.
Era escéptico cuando la probé, pero se vendió sola la primera semana. Pasamos de ser clientes gratuitos a clientes de pago en 15 días, comenta.
Requiere un cambio de mentalidad
Sin embargo, el uso de PaaS requiere un cambio en la forma de pensar para algunos desarrolladores y departamentos de TI. Gente como Cruz, que tiene un background en administración de infraestructura de hardware -fue CTO en una compañía de tarjetas de crédito que tenía un data center de seis mil pies cuadrados- podía encontrar retador no ser capaz de administrar servidores. Al principio es extraño, porque uno piensa Tengo este problema extraño, ¿no puedo ir dentro de la caja?, comenta. Realmente no puedes hacerlo, agrega.
En lugar de ello, los usuarios de PaaS tienen nuevas formas de manejar los problemas. Por ejemplo, un desarrollador podría usar una herramienta como New Relic para intentar solucionar problemas que afectan el rendimiento de las aplicaciones.
Nuestros desarrolladores usan dos sombreros, señala Cruz. Escriben el código, pero tienen que darle soporte. Así que si se desempeña mal, todo depende de ellos. La presión no recae en el operador.
Si el problema es con CloudBees u otro proveedor de IaaS, hay la oportunidad de que otro cliente ya lo haya advertido, agrega Cruz. A medida que se encuentran problemas sobre la plataforma, todo el mundo se beneficia del arreglo, afirma.
Eso puede significar que los problemas son resueltos más rápido que si la aplicación estuviera ejecutándose en el sitio. Hay cierta escala que no se podría tener si tuviera su propio equipo humano de operadores. Si llegan 100 tickets en un día, no los podría solucionar, explica.
Ese cambio de mentalidad funcionó para Cruz cuando se cambió a Choose Digital, pero comenta que probablemente no hubiera podido funcionar en su anterior trabajo como CTO de una compañía pública. En esa compañía, señala, hubiera sido capaz de usar PaaS para desarrollo y puesta en funcionamiento, pero cualquier app que acceda a números de tarjetas de crédito hubiera tenido que ejecutarse in-house.
Canvas, una agencia digital que usa Engine Yard, se ha adaptado de manera similar al transferir la responsabilidad del fierro hacia los proveedores. Cuando el CTO, Michael Smith, se unió a Canvas, su primer trabajo fue reducir el número de proveedores que usaba la compañía. Teníamos una tonelada de proveedores de hospedaje administrado -Engine Yard, AWS. Teníamos las nueve yardas completas, comenta.
Era mentalmente caro, así como financieramente caro, manejar todas esas relaciones, agrega Smith. Terminaron estandarizándose sobre Engine Yard.
El ingeniero en mí decía vamos, AWS puede ser muy divertido. Pero tenía que recordar que en principio ya no soy un ingeniero. Tenía que verlo desde una perspectiva de gerencia, la administración de recursos y fondos, señala.
Smith agrega que determinó que usar un proveedor como Engine Yard era menos costoso que usar AWS y administrar la capa de software en sí misma. Tenemos un equipo de ingenieros, pero no tenemos personal de tiempo completo de desarrollo de operaciones. El costo de construir ese equipo hubiera sido muy superior al costo de la prima que cobra Engine Yard, explica.
Además, no estamos particularmente interesados en usar el servicio de esa manera, agrega Smith. Si el sitio de un cliente se cae debido a que mi software no está funcionando, es totalmente justo. Pero realmente no queremos involucrarnos a las 3 am. porque un router en el data center se cayó.
Hasta ahora, la transición está funcionando bien. Tiene esa capa entre usted y el fierro, así que cosas como el monitoreo y cómo funciona el sistema de despliegue, está limitado. Pero, generalmente, para todo lo que necesita hacer a ese nivel, puede llamar [a Engine Yard] y conversar con un ingeniero para que lo ayude, agrega Smith.
CloudBees ve a otros clientes luchando con esta transición para dejar de manejar hardware y paquetes de software. Muchos desarrolladores comienzan usando IaaS en lugar de PaaS, porque es lo que han estado haciendo por una década o dos -desplegando paquetes de software, comenta Sacha Labourey, CEO de CloudBees. Así que le toma tiempo a los desarrolladores entregar el control y permitir que el proveedor de PaaS sea dueño de esa pieza, para que puedan enfocarse en crear valor.
Después de usar PaaS por un tiempo, ellos encontraron que saber si están corriendo en un servidor o en cinco no ofrece ningún valor, agrega Labourey. Es una evolución para los desarrolladores que tienen que acostumbrarse a una nueva forma de hacer las cosas.
Engine Yard está respondiendo a los usuarios que pueden estar luchando con esa evolución al ofrecerles una API que muestra la configuración de la IaaS ejecutando las aplicaciones. Depende del desarrollador en términos de lo que quiere usar, pero sí tiene acceso a la tubería subyacente a través de una API cuando la necesita, comenta Rymer, de Forrester, sobre las funciones de Engine Yard.
Desde emprendimientos hasta TI corporativo
Aunque los emprendimientos contabilizan gran parte de la base de usuarios de PaaS, eso está empezando a cambiar. La cara de todo esto fueron las compañías de Web 2.0, pero hemos visto cierta adopción corporativa, señala Mark Gaydos, vicepresidente senior de marketing global de Engine Yard.
Una de las razones por las que los emprendimientos fueron los primeros en usar PaaS, fue porque los proveedores soportaban lenguajes de desarrollo y entornos que son usados más frecuentemente por emprendimientos que por corporaciones.
Pero luego que Google App Engine comenzó a soportar apps Java, CloudBees se lanzó con un enfoque en soportar Java empresarial, y Engine Yard agregó soporte para PHP, uno de los lenguajes dinámicos más ampliamente usados por las empresas, de acuerdo a Rymer, de Forrester. Ahora que las empresas están expresando interés, [los proveedores de PaaS] están comenzando a adaptar sus productos para que se adapten mejor a las corporaciones, señala.
Pero el soporte de lenguaje, o una carencia del mismo, aún es una barrera. Algunos de los clientes de Canvas usan .Net, el cual no es ampliamente soportado. Smith está explorando opciones como usar Microsoft Azure con el fin de satisfacer las necesidades de esos clientes. No es común ver grandes empresas ejecutando Rails o Django, lenguajes que son populares entre los proveedores, señala Smith.
Más allá de los problemas de lenguaje, las compañías tienen necesidades que son similares a las de los emprendimientos, en las que el PaaS resulta útil para llegar rápidamente al mercado. Sin embargo, en una gran empresa, es el ejecutivo de marketing quien frecuentemente firma por la PaaS, más que alguien del departamento de TI, de acuerdo a los proveedores de PaaS.
El centro de gravedad de quién es el comprador y el tomador de decisiones está cambiando, señala Doug Hauger, gerente general de Azure en Microsoft. Comenta que los directores de marketing o vicepresidentes de línea de negocios en las compañías clientes, le están diciendo a sus agencias de marketing que quieren una nueva campaña rápidamente y que la quieren hecha en Azure. Eso está ocasionando retos, porque el departamento de TI dice OK, ¿qué hacemos?, afirma Hauger.
Frecuentemente, los ejecutivos de marketing se aproximarán inicialmente al departamento de TI pero encuentran que éste no se puede mover tan rápidamente como quisieran. Pero no todos los departamentos de TI son totalmente resistentes al cambio.
Encontrará organizaciones de TI que niegan totalmente la nube, pero también tiene otras que comprenden que la nube pública está aquí para quedarse, señala Labourey. Agrega que algunos directores de TI reconocen que las unidades de negocio están usando sistemas basados en la nube pública como PaaS, y piden a los empleados del área de negocios que les digan qué servicios de TI están usando. De esa forma, TI puede rastrear al proveedor más popular, de forma que en pocos años pueda seleccionar uno o dos proveedores para estandarizarse y estar en una mejor posición para ayudar a los trabajadores con esos servicios, anota.
Es raro que un CIO diga usemos PaaS, afirma Labourey. Pero agrega que espera que eso cambie..
Un indicador de que el uso empresarial de PaaS está en aumento es que un rango más amplio de aplicaciones están corriendo sobre los servicios. Hay una noción popular de que la gente usa PaaS para ejecutar aplicaciones sin importancia, como los sitios de colaboración u otros servicios que comparten información públicamente disponible, pero una investigación de Forrester ha descubierto un cambio. Las empresas están haciendo un rango de proyectos en la nube, incluyendo aplicaciones transaccionales y aplicaciones que manejan datos confidenciales, señala Rymer, agregando: Esta es otra indicación de que realmente el movimiento está en curso.
Nancy Gohring, Computerworld (EE.UU.)