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Reportajes y análisis

4G: La nueva red de la empresa

[16/09/2013] Las redes cableadas rigen las empresas, pero a medida que más empresas buscan redes ágiles para aplicaciones móviles y de cara al cliente, así como backup de sus redes fijas, las compañías están siendo atraídas al 4G.
Solo en el Reino Unidos, según una encuesta de marzo del 2013 hecha por Vanson Bourne a más de 200 encargados de toma de decisiones de TI en organizaciones con al menos 500 empleados, el 60% dijo que quieren tomar ventaja de 4G en el futuro cercano.
Entre los nuevos adoptantes 4G en los EE.UU.se encuentran Barclays Center, United Oil y colgadores Cleaners, que funcionan muy diferentes tipos de negocios, pero decidieron implementar 4G para complementar sus redes de cable.
Tecnológicamente, había pocas razones para dudar.
El wireless de alta velocidad "se ha convertido en lo suficientemente fiable y rentable que algunos administradores de TI lo están agregando a sus redes", señala Jack Plunkett, analista del sector en Plunkett Research, Ltd., una empresa de investigación de mercado. También los anima el hecho de que los equilibradores de carga ahora se encuentran a un precio razonable, por lo que el DSL y wireless, T1 y wireless o cable y wireless se pueden utilizar simultáneamente, agrega. "Si una fuente falla, la otra va a recoger toda la carga", explica Plunkett.
Barclays Center se conecta con los aficionados
Chip Foley, vicepresidente de Tecnología en Barclays Center, un lugar de entretenimiento en Brooklyn, New York, recuerda que una directiva primordial durante la construcción del lugar era hacer que "simplemente funcionen los teléfonos celulares".
El personal de Foley tuvo problemas con las fechas del cronograma. "Nos equipamos mucho antes de nuestra apertura, porque sabíamos que no íbamos a conseguir mucha atención de los operadores, una vez que estuviéramos listos para implementar los servicios", explica Foley.
De hecho, una vez que la compañía estuvo lista para instalar el equipo, "tuvimos solo una semana de anticipación", agrega. Incluso después de que se instaló el equipo, al operador le tomó varios días poder configurar y probar la red 4G antes de que fuera funcional. "Estuvimos con el cableado hasta el último momento debido a que el lugar estaba a punto de abrir con ocho shows de Jay-Z", pero Verizon y AT&T fueron capaces de poner las redes en línea a tiempo.
Hay otros otras ventajas también. Los quioscos y otros tipos de infraestructura requieren conexiones de red que necesitan ser movidos sobre una base bastante regular, señala Foley. Y una vez que todo estuvo seteado, 4G "nos permitió la flexibilidad para desplazarnos a cualquier lugar del edificio sin tirar un nuevo cableado, lo cual es caro y se ve feo. Ahorramos tiempo y dinero utilizando el servicio 4G en áreas que siempre están en movimiento", agrega.
La adición de 4G también da a los empleados administrativos una copia de seguridad de red si la red Ethernet de las instalaciones falla. "Nos sentimos cómodos con esto", señala Foley. "Al estar situado en la ciudad de Nueva York, sabemos que tenemos un excelente servicio inalámbrico y cobertura".
Para el balanceo de carga y conmutación por error, Barclays ejecuta Border Gateway Protocol. Las vías de enrutamiento precisas a los ISP están automatizadas, basadas en las reglas de negocio que proporciona Barclays Center. "Esto nos asegura que nuestra comunicación siempre va a correr, incluso si un ISP tiene un problema", señala Foley.
"Si los aficionados no pueden llamar, textear o tuitear durante un partido de baloncesto, la experiencia de los aficionados va a estar en peligro", explica. Cuando la arena se abrió por primera vez en septiembre del 2012, "teníamos a todos los operadores 4G implementados, excepto uno", comenta Foley, y sin embargo, "seguíamos recibiendo quejas. En nuestro negocio, los aficionados esperan un servicio 4G LTE.
"Por el lado de la red por cable", prosigue, "fue un reto conseguir que la infraestructura vaya a través de la instalación, así como establecer vías reales para ejecutar líneas a los remolques de las comunicaciones 4G". Barclays Center utiliza una serie de remolques en la periferia de la arena para proporcionar servicio de 4G. Un sistema distribuido de antenas enlaza los módems 4G de los carriles, al servicio 4G LTE de todos los principales proveedores de ese servicio en Brooklyn.
Barclays Center también descubrió que 4G le dio una rápida comercialización y la agilidad que las redes normales no podrían haberle dado. En ocasiones, el centro necesita servicio de red temporal en el edificio en sí, explica Foley, y para ello utiliza módems 4G. "Son más fáciles de usar, configurar y solucionar que los problemas de comunicaciones por cable", señala Foley, porque se necesita tiempo y dinero para tirar del cable Ethernet, y el 4G es "más fácil de solucionar cuando las cosas van mal".
Además, Barclays Center utiliza 4G para las instalaciones de vigilancia a través de cámaras de seguridad con módems 4G. "Durante la construcción, tener 4G fue una gran ventaja", agrega Foley. "Equipamos cámaras con módems 4G que nos dieron el progreso de la hora para las actividades de construcción en zonas altas del edificio, que eran difíciles de acceder y controlar".
United Oil simplifica sus comunicaciones
En todo el país, United Oil, que opera en el sur de California, dirige 127 estaciones de servicio propiedad de la compañía y le vende al por mayor a otras 80 estaciones de servicio. United Oil se comunicaba con sus estaciones a través de DSL, pero las amplias fluctuaciones en los costos de calidad y facturación, convencieron a la compañía para que reconsidere su infraestructura de red. Por ejemplo, en una estación, un proveedor de DSL estaba cobrando 59 dólares/mes, pero la carga se disparó a 184 dólres/mes en otra estación que estaba a solo una cuadra de distancia.
"La inconsistencia entre el costo y el rendimiento hizo que esta red fuera impredecible y difícil de manejar", señala Bill De La Espriella, director de tecnología de United Oil. "Y nuestra oficina administrativa se vio abrumada con el papeleo que venía de diferentes proveedores".
Inicialmente, United Oil consideró reemplazar DSL con comunicaciones por satélite, pero concluyó que el satélite era demasiado lento, a menos que utilizara un servicio premium y caro. "Esto es lo que nos hizo decidir pasar nuestro procesamiento de pagos con tarjeta de crédito a 4G, aunque en algunas estaciones, la marca exige que los pagos con tarjeta de crédito sean procesados a través del satélite", señala De La Espriella.
United Oil contrato con Verizon el servicio inalámbrico 4G, y optó por no firmar con otros operadores 4G para la redundancia de red, explica De La Espriella, porque se sentía cómodo con las capacidades de conmutación por error de Verizon.
La empresa instaló routers Cradlepoint 1400LE con módems celulares montados en los lados que tenían chips 4G de Verizon. El administrador de la red de United Oil también tuvo que desarrollar más de 700 túneles VPN (red privada virtual) para las comunicaciones 4G, y definir las reglas de seguridad y empresariales que las rigen. Esta tarea se completó en dos semanas.
Debido a que las estaciones de servicio tienen pagos que se deben procesar en la red de pagos, uno de los requisitos para la seguridad de la red es que sea compatible con el protocolo PCI (Payment Card Industry), añade De La Espriella.
United Oil simplificó la gestión de facturas mediante la consolidación de todos sus costos de red inalámbrica de campo con Verizon. Esto dio lugar a una sola factura que se divide en un resumen del uso de la estación de servicio, que TI y contabilidad podrían utilizar para fines de análisis.
Hoy, United Oil ejecuta las transacciones de tarjetas de crédito, cámaras de seguridad, aplicaciones de intranet corporativas en las instalaciones, informes de ventas, señalización digital y la vigilancia del depósito de combustible en el suelo con 4G.
"El problema más común que experimentamos a medida que lo implementábamos era la falta de servicio celular confiable en ciertas áreas", señala De La Espriella. La empresa trató de mitigar el problema con un enfoque en dos fases: Con la instalación de una antena externa direccional de banda ancha de Wilson Electronics (cuando una estación no recibía una señal celular fuerte con el impulso necesario para alcanzar una señal 4G), o la instalación de un amplificador de señal celular Wilson Amplifier/Signal Booster (cuando la antena externa no funcionaba).
Hay un lugar en el que Verizon no puede proporcionar ya sea señales 3G o 4G. y las empresas están trabajando juntas para resolver el problema. "Hasta que no haya solución, mantenemos esa ubicación en DSL", señala De La Espriella.
De La Espriella explica que cuando se identifica un área problemática, Verizon envía técnicos para llevar a cabo una inspección del lugar. "Si el estudio muestra que la señal celular es fuerte, entonces tenemos que mirar hacia nuestras instalaciones. La mayoría de las estaciones de servicio son generalmente solo cajas de metal, por lo que las señales de celulares pueden ser degradados en ese entorno", agrega.
Hangers Cleaners: Obtener datos para ejecutar el negocio
"Cuando empecé en el negocio de la limpieza en seco hace 10 años, pensé que iba a tener tiendas en cada esquina", señala Joe Runyan, propietario y presidente de Hangers Cleaners, de la ciudad de Kansas. "Pero no era fácil conseguir créditos para los alquileres, por lo que me gasté el dinero en una instalación de procesamiento y en camionetas".
Una cuestión clave era encontrar una manera de controlar y optimizar las rutas de las camionetas, agrega Runyan. "Al principio, compramos unidades GPS Garmin y las metimos en las camionetas, pero simplemente no nos dieron toda la información que necesitábamos".
Un día, en un almuerzo con un amigo de la industria de las telecomunicaciones, Runyan habló de su desafío de la información y éste le habló de 4G. Runyan se quedó con la idea de que necesitaba una red 4G inalámbrica que conectara todas sus camionetas con una consola central, ligada a un televisor de pantalla plana en la sede. Esto daría a los administradores de la empresa, y a los conductores, la visibilidad de rutas y el mantenimiento que estaban buscando. Serían capaces de controlar y optimizar mejor las rutas.
Equipar cada camioneta con un módulo 4G costaba 200 dólares, con una cuota de servicio mensual de 30 dólares por vehículo, señala Runyan. Un dispositivo Sprint Geotab, conectado al puerto de diagnóstico en cada camioneta, registra datos de varios aspectos de las rutas diarias de los conductores. Registra las paradas del vehículo, lo rápido que conducen, lo mucho que frenan, cuando entran en reversa, y otros datos.
Los datos recogidos por cada dispositivo se envían a través de 4G a un servidor basado en la nube, donde está disponible para Runyan y su equipo en la sede central de la empresa.
La empresa tenía cuatro camionetas regulares y una furgoneta de reserva. "Lo que más me preocupaba era el tiempo de inactividad de las camionetas, lo que aumentaba el costo del combustible", explica Runyan. "Incurrimos en la mayor parte de este tiempo de inactividad durante los fríos meses de invierno, cuando los chicos prendían las camionetas y las dejaban calentar de 30 a 40 minutos. Cuando multiplica 30 minutos en cinco camionetas, tiene 2-1/2 horas al día en que su flota está calentando sin moverse".
El monitoreo 4G le dio a Runyan y a sus conductores la visibilidad del tiempo de inactividad. La red también permitió una mayor optimización de las rutas y el rendimiento de la flota, y siempre dio un aviso previo antes del uso de los frenos, lo que podía significar que el mantenimiento no programado estaba a la vuelta de la esquina.
"Somos una pequeña empresa, y no tenemos una flota de furgonetas a la espera cuando se nos presenta un problema de mantenimiento", señala Runyan. "Esto hace que para nosotros sea muy importante alojarnos en la parte superior del mantenimiento, y ser lo más proactivos posible".
En su planta de procesamiento, Hangers sustituyó una vieja red DSL con un sistema inalámbrico 4G, manteniendo la red DSL para la conmutación por error y la copia de seguridad para el sistema 4G. Los routers de red se actualizan a través de la inserción de los chips 4G.
"Tenemos una gran cobertura con nuestra red inalámbrica y estamos muy contentos con el rendimiento", agrega Runyan. "También encontramos que el rendimiento de la red es más consistente con la red 3G/4G". Con el viejo sistema DSL, los tiempos de acceso a las 11 estaciones de trabajo de la empresa podrían ser incompatibles. Ahora, con 4G, "nos encontramos con que nuestros tubos de comunicación son más grandes", explica. La subida de datos tomas 1Mbit/segundos y las descargas 6Mbit/segundos.
Satisfecho con 4G, Runyan se encuentra diseñando la estrategia de una nueva generación de aplicaciones 4G.
"Queremos utilizar nuestro sistema inalámbrico para incrementar nuestros ingresos", señala. "Una manera en que podemos hacer esto es que nuestros sistemas internos se comuniquen con nuestro sistema de punto de venta (POS), deriven la inteligencia de negocios (acerca de) nuestros clientes, y luego envíen los mensajes a los distintos barrios en los que atendemos". Estos mensajes pueden ser "Nuestro conductor estará en su vecindario en 30 minutos", lo que podría estimular a que un cliente realice un pedido, o puede ser un mensaje del tipo "Acabamos de dejar su lavado al seco", lo que mejora el servicio al cliente.
En general, Runyan explica, "queremos ser más que una tintorería que recoge y entrega la ropa. Con la ayuda de 4G, pretendemos un mayor nivel de limpieza al seco".
Mejores prácticas
En la actualidad, son pocos los ejecutores que están mirando a 4G como su única, o principal, infraestructura de redes.
"Va a tomar un tiempo para que las compañías construyan sus redes de 4G, y podemos esperar que 3G siga siendo el estándar inalámbrico predominante en las empresas hasta que esto suceda", señala el analista de Gartner Bill Menezes.
Foley del Barclays Center también ve que el 4G no está listo para el prime time. "Cuando tenga la posibilidad de cablear su red, hágalo. Tendrá menos interrupciones y menos interferencia que con una solución inalámbrica", señala.
Foley también anima a las tiendas para que inviertan en infraestructura 4G por delante de los calendarios de ejecución de sus proveedores de redes, y que les den aviso a los operadores. "Hay que notificarles de 12 a 18 meses de anticipación, ya que sus horarios están llenos", aconseja.
United Oil de De La Espriella sugiere que cualquiera que esté considerando pasar de DSL a 4G debe asegurarse de tener un acuerdo de nivel de servicio con el proveedor, que incluya la calidad del servicio. "También trabaje con su proveedor para conseguir que se cubran al menos parte de los costos de hardware adicional, como las antenas externas y amplificadores de señal para celulares, y los costos de instalación asociados con estos dos elementos".
También es importante encontrar proveedores/socios confiables que "estén ahí" cada vez que aparezca una pregunta o un nudo de producción, agrega.
Runyan de Hangers no tiene quejas. "4G fue fácil de instalar", señala. "Todavía hay capacidades de nuestro sistema de monitoreo que estamos experimentando, como la medición de los discos de freno, exceso de velocidad y tal vez dar con un sistema de puntos de recompensa para los conductores. Pero realmente está haciendo la diferencia".
En general, los observadores esperan que 4G incursione más en el negocio. "4G tiene innumerables usos que muchas empresas ni siquiera han comenzado a aprovechar", señala el analista de la industria Plunkett. "4G es fácil y rentable para su uso como backup o como el principal método de acceso a Internet, incluso para aplicaciones que no requieren mucho ancho de banda. Esta es una tendencia lenta pero constante".
María Shacklett, Computerworld (EE.UU.)