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Facebook no confía en los productos SDN comerciales

[10/10/2013] Facebook está muy interesado en las redes definidas por software (SDN), pero no tanto en las propuestas comerciales con que los proveedores están atacando este mercado. La compañía desarrollará software SDN de código abierto.
"SDN será el modo en que se construyan las redes en el futuro, afirmó Najam Ahmad, director de operaciones técnicas de Facebook y encargado de la supervisión de la red corporativa y de producción de la firma, en su intervención en Interop Nueva York, celebrado la semana pasada. Antes de unirse a Facebook, Ahmad fue director general de servicios globales de red de Microsoft.
Para Ahmad, SDN soluciona un importante problema a Facebook, al permitir a la compañía hacer de su red un elemento tan flexible como el resto de sus recursos TI. Queremos desplegar, gestionar, monitorizar y reparar la red mediante software, aseguró Ahmad, para quien los routers, switches y el resto de equipos de red actuales impiden a Facebook hacer un uso más eficiente de su red y de Internet. El gigante de las redes sociales necesita reducir al máximo posible la latencia de red, a fin de dar el mejor servicio a sus millones de usuarios de todo el mundo.
Facebook no gestiona su red mediante las típicas operaciones con las que los administradores monitorizan pantallas y alertas para solucionar los problemas cuando aparecen. En su lugar, la compañía automatiza la gestión de red todo lo posible mediante scripts capaces de anticipar y mitigar las fallas antes de que surjan, y de maximizar así el rendimiento de la red. Pero en esta tarea se ve limitado por sus actuales equipos de red. Con el networking tradicional, compras una caja y todo lo que obtienes es una interfase de línea de comandos (CLI) y protocolos, comentó Ahmad, que aseguró sentirse frustrado cuando, por ejemplo, aparece un cierto problema en un equipo de networking y se ve obligado a recurrir al fabricante para que acceda directamente al ASIC (application-specific integrated cicuit) con comandos no disponibles por el cliente en la CLI estándar. "Nosotros no podemos gestionar nuestro entorno de esa forma. Queremos escribir directamente en el hardware.
Hoy la única manera de conseguir cambios en los productos es convencer al proveedor para que los lleve a cabo o recurrir a un cuerpo de estándares, comentó Ahmad. Al ser una gran compañía, Facebook tiene cierta influencia entre los proveedores a la hora de decidir qué características añadir o cambiar. Pero este proceso resulta demasiado lento y engorroso ya que obliga a trabajar con ellos durante meses hasta conseguir una actualización, probarla y ponerla en marcha un año más tarde. Y esto dificulta nuestra capacidad para construir cosas y gestionarlas a nuestra escala.
Según Ahmad, SDN permite desagregar el equipamiento de red en gran parte de la misma, manera que las computadoras pasaron de mainframes monolíticos a equipos personales construidos con componentes estandarizados. Hoy, una computadora es un conjunto de componentes discretos como hardware, sistema operativo y aplicaciones. Los desarrolladores pueden escribir programas o crear componentes para solucionar una cierta necesidad. "Queremos la misma estructura en la red, afirmó Ahmad. "Queremos poder haces cosas en software. Cuando se trabaja con un modelo integrado verticalmente, no se puede desarrollar software. Todo lo que tienes es una interfaz de línea de comandos.
Más control para los programadores
Para Facebook, el valor de SDN es que hace que la arquitectura subyacente de los equipos de red sea más controlable por los programadores. Esta es una de las razones por las que la compañía comenzó el Open Compute Project, cuyo objetivo es crear un conjunto de especificaciones para que el hardware del centro de datos esté abierto a los programadores.
"Sabemos que problemas tenemos hoy pero no sabemos qué sucederá mañana; cuando ponemos algo en marcha, queremos poder repararlo muy rápidamente. Por ello, a pesar de las grandes expectativas con que Facebook se está acercando a las redes definidas por software, no está dispuesto a comprar software SDN comercial. Esto se debe en parte a que no utiliza la virtualización en la que se basa la mayoría de las ofertas SDN actuales. VMware, por ejemplo, ha adoptado OpenFlow en sus propias ofertas de virtualización. Sin embargo, "SDN es más una filosofía que un producto, y OpenFlow no es más que un producto para habilitar SDN. Pero hay otras formas de crear redes definidas por software.
En cualquier caso, aunque sea como filosofía, el interés de Facebook por SDN es enorme. Por ello, la compañía versionará software SDN como código abierto, del mismo modo que creó sus propias mejoras al rendimiento del lenguaje PHP. La firma espera que, como sucede con Linux y otros proyectos de código abierto, la comunidad de programadores puedan añadir más funcionalidades al networking que cualquier fabricante por su propia cuenta. El networking tiene que salir de la era cerrada, de la edad oscura, y hacerse abierto. Hay que aprovechar la gran base de desarrolladores para conseguir que el networking se mueva mucho más deprisa que lo ha hecho hasta ahora.
Joab Jackson, IDG News Service