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Reportajes y análisis

Nueve secretos de código abierto para hacer dinero

El marketing de bajo costo, las ofertas, mantenerse al tanto de los competidores -la especulación abunda en la comunidad de código abierto

[15/11/2013] En un principio, el software de código abierto se veía como un regalo santo para el bien común. Los programadores trabajarían duro, y luego le regalarían los frutos de su trabajo a cualquier persona que lo solicitara. Todo el mundo se beneficiaría de este acto de caridad pura.
Sin embargo, con el tiempo, las empresas se dieron cuenta de que podían ganar dinero y regalar el software al mismo tiempo. Que podían beneficiarse haciendo el bien. Esto no fue una sorpresa para algunos de los promotores originales del código abierto -fue como algunos pretendían que fuera. Richard Stallman, por su parte, siempre dijo que "la libertad de expresión" era más importante para él que la "cerveza gratis". Él abrazó la idea de que las empresas podrían cobrar lo que quisieran -mientras el usuario pudiera jugar con el código y distribuir el resultado.
Muchas empresas tomaron esto como una bendición para ganar dinero y forjar su destino. El más inteligente descubrió la manera de usar software libre para fortalecer su negocio, expandir su marca y reforzar su poder. El código abierto no era tanto una obra de caridad como un tipo diferente de marketing, una manera de meterse en el mercado.
Los devotos del código abierto más inteligentes abrazan este interés propio. Todo el mundo a lo largo de la cadena, señalan, debe estar motivado para contribuir por una razón. Lo genial del código abierto, explican, es que ayuda a coordinar nuestro egoísmo y convertirlo en algo que beneficie a todos. Los colaboradores son iguales, y hay pocas disputas sobre los derechos de bloques de código. El intercambio permite que todos se concentren en la calidad del software, no en problemas de licencia.
Aquí hay nueve maneras en que las empresas utilizan el código abierto para fines lucrativos. Si bien estos enfoques pueden ofender a los ingenuos, la mayoría los cumple: "antes de hacer el bien hay que hacerlo bien". Un proyecto respaldado por un floreciente negocio es mucho mejor que un montón de código que puede o no puede ser fijado en el futuro. La libertad sin estabilidad no vale mucho.
Estrategia N°1: El código abierto como marketing de bajo costo. La publicidad cuesta dinero. Las ferias comerciales son caras. Los presupuestos de marketing nunca son los adecuados. Muchas empresas ven el código abierto como una alternativa más barata. Liberar la totalidad o parte del producto como un paquete de código abierto, puede atraer a los usuarios que vayan a utilizar el producto y descubrir lo que hace. El producto habla por sí mismo y trae a los usuarios; a continuación, las ventas fuerzan a seguir algunos pasos para aumentar las ventas.
Algunas compañías de código abierto como MySQL han dicho que es un error centrarse demasiado en cuántos están recibiendo el producto de forma gratuita. No es habitual que las empresas citen cifras sobre si el 90% o más no están pagando. Por lo general, no le cuesta mucho a la compañía porque los paquetes de código abierto tienen un bajo costo de distribución.
El truco está en asegurarse de que las características que aseguran generar ganancias sean lo suficientemente convincentes para apoyar el resto del producto. Deben ser una pequeña parte del producto, pero crucial para la gente que va a pagar. A veces, el exceso puede ser una característica que aumenta la estabilidad para los clientes empresariales que quieren que su software funcione sin problemas 24/7. Otros ofrecen privacidad y obligan a que los usuarios de la versión de código abierto difundan su trabajo al mundo. Estas pequeñas características está dando soporte a cientos, si no miles de empresas en la actualidad.
Estrategia N°2: Código de fuente abierta para reducir el costo del soporte. ¿Tiene un problema? Aquí hay mucho código. Averígüelo usted mismo.
Aunque suene cruel, muchas compañías de código abierto se basan en el código fuente cuando se trata del soporte. Las empresas propietarias tienen que escribir una descripción compleja de lo que hace la API, pero las compañías de código abierto solo apuntan a la puerta de enlace API que realiza la decodificación. Cualquiera puede leer la fuente -y muchos lo hacen. Ahora es común que las empresas tengan un foro de soporte al lado del código con debates abiertos sobre el software. Es más rápido.
Un buen software de código abierto bien documentado puede ser un regalo para todos los involucrados. Los clientes habilitados pueden responder a sus propias preguntas sin esperar a un técnico de soporte que desentierre el código. El equipo de apoyo puede ahorrarse la molestia de tratar de traducir el código al inglés. Si se hace bien con una comunidad vibrante, todo el mundo puede beneficiarse con el acceso a la fuente abierta.
Estrategia N°3: Código abierto para reducir el costo del desarrollo. Su empresa necesita una herramienta, biblioteca o componente. El desarrollo en casa le costaría mucho dinero. Ahora imagina que hay una versión de código abierto que hace la mitad de lo que ya tiene. Pagarle a alguien para que agregue las características necesarias puede parecer tonto o generoso, o ambos, porque la licencia de código abierto significa que todas las adiciones deben ser compartidas con todos. Pero eso también va a reducir la cuenta de desarrollo a la mitad. Si el software no es una parte crítica de la empresa, esta puede ser una manera inteligente de cortar los costos de desarrollo, mientras queda como alguien magnánimo y dedicado ante la comunidad.
Algunas empresas resuelven estos problemas pagándole a los desarrolladores que conocen y en quienes confían. Otros anuncian a personas que ya están contribuyendo con el proyecto. Un número de sitios de crowdfunding como BountySource, permite que los usuarios compartan su dinero para patrocinar a los programadores que entreguen el código. Ellos van y vienen, pero la idea sigue viva.
En algunas situaciones, un grupo de empresas puede reunirse en torno a una base de código de fuente abierta, cada uno contribuyendo con una parte de los costos de desarrollo. Todos ellos ahorran dinero al tiempo que construyen una herramienta crucial que utilizan juntos. Los ahorros pueden ser significativos. Incluso si solo hay un único socio, además de usted, los costos podrían reducirse a la mitad. Si hay 10, los costos podrían reducirse en un 90%.
Estrategias N°4: Código abierto para hacer retroceder a un rival. Cuando Google lanzó su sistema operativo Android, el iPhone de Apple controlaba una cantidad abrumadora del mercado de teléfonos inteligentes. Lanzar Android como una plataforma de código abierto hizo que a Google le fuera más fácil trabajar en conjunto con los otros fabricantes de teléfonos para crear una plataforma floreciente que pudiera soportar aplicaciones que todos pudieran utilizar. La licencia de código abierto hace de cada empresa una socia igualitaria en el proyecto, dándoles acceso al código y control del código fuente. Podrían sentirse seguros en escogerla porque saben que Google no puede revocar el acceso.
Este proceso compartido se está volviendo más común. OpenStack, un proyecto patrocinado por Rackspace, permite que pequeñas empresas de nube se junten y ofrezcan una plataforma común que será más atractiva que la nube dominante de Amazon. No solo los clientes pueden elegir entre varias empresas, también pueden instalar las herramientas de la nube en su propio centro de datos. La misma estructura de base se encuentra en todas las nubes, y las secuencias de comandos funcionan del mismo modo en todas partes.
Estrategia N°5: Aproveche el código abierto para lanzar un competidor. La licencia de código abierto hace una cosa simple: Inicia una rivalidad. Todo lo que necesita para crear una nueva empresa desde cero es el acceso al repositorio de código fuente. Después de descargarlo, puede empezar a competir desde el primer día -diablos, los primeros minutos.
Iniciar un competidor, sin embargo, es muy diferente a sostener el esfuerzo. La descarga del código es fácil, pero ganar la más básica competencia tarda meses. Convertirse en un verdadero experto puede llevar años. Competir realmente significa construir un equipo que pueda ofrecer experiencia real.
Esta es la razón por la que la competencia solo aparece en zonas donde la demanda supera por mucho a la oferta. Cuando el interés en Hadoop explotó hace varios años, nuevas empresas aparecieron rápidamente. Todo comenzó con el mismo núcleo Hadoop, pero rápidamente comenzaron a especializarse ofreciendo sus propios complementos especiales.
Estrategia N°6: Código abierto para mantenerse al tanto de la competencia. La competencia en el mundo del código abierto es una calle de dos vías. Si bien cualquier persona puede venir y copiar el código en segundos, a menudo son confrontados por una licencia que les obliga a regresar todas sus innovaciones. Si el nuevo competidor hace algo inteligente, todos los viejos equipos también obtienen acceso a todo. Algunas de las licencias más populares, como la garantía de GPL, debe compartirse con todos por igual.
Esta regla de compartir por igual hace que para cualquier recién llegado le sea difícil retar a un líder eficaz. Las innovaciones limpias que vienen del advenedizo pueden ser absorbidas por el líder, por lo que es difícil que el recién llegado obtenga un beneficio real. La regla que facilita la puesta en marcha de un competidor, también hace que sea imposible que la competencia florezca.
Michael Tiemann, uno de los fundadores de la central de código abierto Cygnus, una vez dijo proféticamente: "Afortunadamente, el modelo de código abierto viene al rescate de nuevo. A menos que y hasta que un competidor pueda igualar a los más de 100 ingenieros que tenemos actualmente en el personal, la mayoría de los cuales son autores principales o administradores del software que apoyamos, no nos pueden desplazar desde nuestra posición como fuente de la 'verdadera GNU'. Lo mejor que pueden esperar a hacer es añadir características que los clientes tengan que pagar para agregar. Pero debido a que el software es de código abierto, cualquiera que sea el valor que le añadan volverá a Cygnus".
Si bien esto puede sonar como un discurso monopólico, la idea tiene límites. Si el líder hace un mal trabajo, invierte en mejoras tontas o derrocha sus ingresos en complementos sin valor, un nuevo actor puede robarse el impulso. No es imposible.
Esta regla limita el poder de las horquillas que no se sostienen si hay dos razones legítimas para que las bases separadas de código existan. Si hay dos usos diferentes para el software, dos grupos diferentes se especializan fácilmente en ambos. La competencia puede sobrevivir si sirve a un mercado diferente.
Estrategia abierto N°7: Código abierto para conducir una gran ganga. Mientras muchas licencias duras de código abierto son flexibles, otras son cada vez más draconianas. Una de las más nuevas, la Affero GPL, insiste en que el código debe ser compartido si se ejecuta en un servidor público. La licencia surgió después de que algunos miembros de la comunidad de código abierto notaron que algunos desarrolladores se benefician de programas de código abierto, pero evitando la necesidad de compartir sus propias contribuciones. No estaban "distribuyendo" el software, solo ejecutándolo, y la GPL solo obligaba a compartir cuando "distribuía" el software.
Algunos desarrolladores encuentran este requisito fácil de seguir. Puede que simplemente estén experimentando u ofreciendo un servicio gratuito. Compartir sus propias mejoras no los pone en desventaja competitiva. Pero a muchos en el negocio les parece que esta regla trae más problemas que el costo de la compra de una licencia comercial. La fuerza de la licencia ayuda a impulsarlos a apoyar el producto.
La AGPL es una opción popular para muchos de los proyectos más recientes, como los distintos almacenes de datos NoSQL. MongoDB, por ejemplo, aprobó la licencia de su herramienta básica: la base de datos. La compañía optó por proteger a los conductores, sin embargo, con la licencia Apache que es más indulgente para fomentar que la gente se enganche a su oferta básica.
Estrategia N°8: Código abierto para desarrollar normas compartidas. Cada mercado y negocio necesita un conjunto de normas para que los clientes sepan qué esperar y que las empresas sepan qué construir. El código abierto a menudo puede ayudarle a crear estos estándares de interoperabilidad.
Por ejemplo HTML, el lenguaje que usamos para marcar documentos en la web, es también una norma fundamental que permite competir a los navegadores web. Una vez que la industria se unió alrededor del estándar HTML, los fabricantes de navegadores fueron capaces de innovar y competir en las características en lugar del contenido. A los creadores de contenido, por el contrario, se les aseguró que las páginas web que produjeran funcionarían por lo general en todos los navegadores disponibles.
Las herramientas de código abierto a menudo se encuentran en el centro de esta norma en evolución. El mercado de los navegadores móviles, por ejemplo, se ha definido en gran parte por el motor de renderizado WebKit creado originalmente por Apple, pero adoptado por Google y otros. Apple podría haber mantenido esta tecnología patentada, pero eso habría significado menos interoperabilidad entre el iPhone y otros teléfonos inteligentes, lo que se traduciría en un menor número de sitios web con contenidos adaptados a la lectura en los teléfonos inteligentes en general. Eso habría frenado el mercado. La liberación de un conjunto de herramientas de código abierto nutre un estándar compartido.
Estrategia N°9: Código abierto para controlar el futuro. Varias empresas, grandes y pequeñas, le pagan a sus empleados para que trabajen en proyectos de código abierto. Algunos incluso donan grandes bloques de código en el que gastaron montones de dinero para que se puedan crear. Ellos quieren asegurarse de influir en la forma en que el código base se está desarrollando, y la forma más sencilla de hacerlo es contribuir con líneas de código.
Esta influencia es constante. Muchos de los colaboradores más importantes para todos los grandes proyectos como Linux, también trabajan para las empresas que quieren estar al día. El objetivo, por supuesto, es asegurarse de que el código de fuente abierta sigua siendo útil para sus propósitos. Si la biblioteca o una herramienta están creciendo, las nuevas funciones pueden no ser compatibles con herramientas propias de la empresa. Pero si la empresa escribe una gran parte de las nuevas características, será capaz de asegurarse de que se ajuste a sus necesidades. Como Alan Kay, el inventor del Alto, dijo una vez: "La mejor manera de predecir el futuro es inventarlo".
Peter Wayner, InfoWorld (EE.UU.)