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Reportajes y análisis

¿Es tiempo de cortar el cable de acceso Ethernet?

[23/06/2009] Una gama de compañías con redes LAN inalámbricas están descubriendo que de 50% a 90% o más de los puertos Ethernet ya no son usados. ¿Por qué? El Wi-Fi se está generalizado en la empresa.

Ellas miran estantes de switches sin usar, puertos, tomas de Ethernet y el cableado que los conecta, los cargos de mantenimiento anuales por los switches sin usar, los cargos de electricidad y los costos de enfriamiento. ¿Así que por qué no formalmente soltar lo que muchos usuarios finales ya han desechado: el cable Ethernet?
Definitivamente se está llevando a cabo una reducción para lograr el tamaño organizacional óptimo, señala Michael King, director de investigación para móvil e inalámbrico de Gartner. Para el 2011, 70% de todos los nuevos puertos de red serán inalámbricos. La gente está diciendo no necesitamos estar gastando tanto en una infraestructura alámbrica, si nadie está usándola.
Muchos de estos problemas fueron predichos en el otoño del 2007 por el analista de Burton Group, Paul DeBeasi, en un reporte provocativamente titulado ¿El fin de Ethernet?. En él, DeBeasi argumentaba que la demanda por movilidad y la llegada de redes 802.11n con salida compartida de 150M a 180Mbps llevaría a las empresas a cortar el cable de acceso Ethernet.
Estamos luchando un poquito para envolver nuestras cabezas alrededor de lo que equivale a un cambio bastante significativo en la cultura, señala el tecnólogo inalámbrico, líder de una gran universidad de la Costa Este, quien solicitó anonimato. Cisco es el fabricante de redes alámbricas e inalámbricas. Como muchas otras escuelas, esta tiene un puerto alámbrico para cada cama de estudiante. Ahora, 80% a 90% de estos puertos están en desuso. Muchos estudiantes no tienen idea de qué hacer con un cable de conexión intermedia, para empezar. Crecieron con lo inalámbrico, señala. ¿Así que cómo reaccionamos al cambio sin dispararnos a nosotros mismos en el pie?.
No hay respuestas simples
Más compañías están debatiendo esa misma pregunta mientras enfrentan reemplazar viejos equipos de switching, o deciden la infraestructura de switching para nuevos edificios. Y no hay una respuesta simple o clara.
Muchos no están convencidos de que las redes corporativas Wi-Fi, incluso la incipiente versión 802.11n de alta potencia, puedan ofrecer la confiabilidad, seguridad y ancho de banda demandadas por las aplicaciones actuales. Otros están igualmente convencidos de que sí pueden. Algunos insisten en que los futuros servicios de televisión basados en IP requieren un cable; otros no están tan seguros y se preguntan si IPTV justifica tener cientos de switches sin uso en los contratos de mantenimiento anual, los cuales pueden extenderse a cientos de dólares por caja.
Depende de la aplicación, señala el CTO, quien requirió anonimato, de un sistema de hospitales de mil camas en el sureste, con Cisco como el fabricante de sistemas alámbricos e inalámbricos. La WLAN soporta varias aplicaciones para facilitar el flujo de trabajo de la clínica, y una red separada para visitantes. Pero si hablas de aplicaciones 24/7 y acceso crítico, todo desde la seguridad hasta el acceso garantizado en un apagón... todavía estamos construyendo redes robustas cableadas para eso, señala.
La pregunta es: cuándo puede considerar la tecnología inalámbrica como su red primaria, señala John Turner, director de Redes y Sistemas de la Universidad Brandeis, en Waltham, Massachussets, y de un sitio WLAN de Aruba Networks. Enfrentado a un rudo reto de cableado en un edificio de ciencias de un nuevo campus, Turner concluyó que una mezcla de puntos de acceso 802.11abg y 802.11n, con el nuevo software de Aruba para optimizar señales de radio, podría soportar adecuadamente la mayoría del acceso de los usuarios. El edificio fue completado con menos cableado y menos switches que lo que se había planeado originalmente.
Mirando hacia adelante, hacia una inminente actualización de los switch, Turner está repensando presunciones convencionales. Si hago converger las tecnologías de punta alámbricas e inalámbricas, reduzco la cuenta de puertos al margen, desconecto los enchufes en las paredes, y potencialmente utilizo algunos de los viejos switches como repuestos. Pensamos que vamos a tener ahorros entre uno a 1,4 millones de dólares, señala Turner.
Analizando el uso de puertos
El porcentaje de puertos sin utilizar, o el nivel de actividad en los puertos,  varía extensamente con la naturaleza del negocio de la compañía, o incluso dentro de una compañía. Muchos gerentes de TI están recién ahora realizando auditorías. No creo que todo el mundo esté al tanto de lo que está sucediendo en el campo, señala Philippe Hanset, gerente de TI en la Universidad de Tennessee, Knoxville, la cual tiene una WLAN Aruba del tamaño del campus. Si los puertos no están siendo utilizados, puedo entonces cambiar mi esquema de distribución para ahorrar en energía y en [costos de] soporte para todos estos switches?.
Los trabajadores de una compañía de seguros pueden pasar casi todo su día en su escritorio. Igualmente pueden hacerlo quienes trabajan en el departamento de call center de una compañía. Pero donde se pone un gran valor en la movilidad y la conveniencia, el impacto de la WLAN sobre el uso de puertos es dramático.
La Universidad Estatal de California, una federación de 23 universidades, hizo un análisis puerto por puerto del uso de Ethernet, al preparar la introducción de redes WLANs de Aruba 802.11abg (mejorable a 802.11n) en todos los campus. Los directores de TI insistieron en que la oficina del rector estaba subestimando vastamente el crecimiento en puertos Ethernet. Usando un programa de monitoreo de red llamado StatSeeker, Michel Davidoff, director de servicios de ciberinfraestructura de CalState, registró el uso de puertos durante un período de meses. En ningún caso hubo más de 50% de los puertos en uso, y en la mayoría de los casos hubo mucho menos, según reportó.
Sabíamos que había algunos puertos extra disponibles, pero esto nos dejó atónitos, señala Davidoff. Sus cuidadosos cálculos, inspeccionados por los profesores de matemáticas de CalState, mostraron que reduciendo los puertos Ethernet para reflejar el uso, eliminando 2500 switches, CalState podría ahorrar en los siguientes cinco años unos 30 millones de dólares en gastos de hardware y en costos de ejecución e instalación. Eso no cuenta los ahorros en electricidad y en calefacción. Esos ahorros son unas dos veces el costo de la instalación de WLAN para el sistema completo de CalState.
Un reciente análisis de switch en la Universidad St. Bonaventure ,cerca de Buffalo, N.Y., otro sitio con Cisco, encontró que 92% de los puertos en el cableado Ethernet no son utilizados por los 2,600 estudiantes de la escuela, quienes confían en la WLAN 802.11abg. Nos hace cuestionarnos la viabilidad económica de este servicio [cableado], señala Brian Kellog, el gerente de servicios de red de la escuela.
¿Pueden las WLAN estar a la altura?
Hay un debate sobre si las WLAN, incluyendo las redes 802.11n de alta potencia, serán capaces de entregar suficiente ancho de banda.
La mayoría de las aplicaciones de usuario, sean móviles o fijas, se mantienen orientadas hacia las transacciones y encajan bien dentro de un [requerimiento de] ancho de banda de 1Mbps por usuario, tales como correo electrónico, navegación en la web, transferencia de archivos y acceso a bases de datos, señala Brad Noblet, un ex ejecutivo deTI que ahora es un consultor de Líbano, N.H., especializado en redes inalámbricas. Incluso para tráfico en tiempo real sensible a la latencia, como voz y video, las técnicas de compresión como MP4 -en conjunto con técnicas inteligentes de buffering- han permitido una excelente experiencia de usuario, mientras restringen el tráfico hasta apenas 1Mbps.
Ese es el caso en St. Bonaventure. "La gran mayoría de estudiantes encuentran que 11g [con alrededor de 20M a 25Mbps de rendimiento] está bien para todo lo que buscan hacer, señala Kellog.
La planta Ethernet de 10/100Mbps de la escuela tiene casi 10 años, y Kellog estima que costará alrededor de 250 mil dólares actualizarla. Él está en medio de encuestar a los estudiantes sobre su experiencia con la WLAN. Si eso es positivo, con mínimos problemas, añadirá peso a reestructurar los bordes de la red.
Aruba Networks tiene un programa entero de cobertura, apodado rightsizing (logro del tamaño organizacional óptimo), construido exactamente alrededor de estos aclamados beneficios financieros. Chris Harget, el jefe de márketing corporativo de la empresa, ha sido la persona puntual de este esfuerzo, el cual incluye una útil calculadora, en cartulina satinada, que permite girar varias ruedas para ver ahorros proyectados, y una hoja de cálculo de Excel que Aruba pone a disposición de sus clientes. Las herramientas, y el argumento entero de márketing, son el fruto de un detallado análisis de costo-beneficio hecho en noviembre del 2008 con un gran cliente prospecto.
Una variable clave, señala Harget, es el número de usuarios con laptops. La mayoría de oficinas tiene 40% a 60% de usuarios de laptop, indica. Pero la tendencia está aumentando [ese número]. Citando datos de investigación de mercado, Harget dice que para fines del 2009, más del 50% de todas las PC serán laptops, y la mayoría de ellas tendrán 802.11n inalámbrico integrado de fábrica. La tendencia de netbook podría acelerar esto aún más. La implicación es clara: ¿Porqué necesitarían estos usuarios un cable Ethernet?
Miope... gastador de billetes
Cisco continúa manteniendo que un cable Ethernet es exactamente lo que necesita. El fabricante aboga por lo que llama una red unificada —alámbrica e inalámbrica-, con una cubierta celular 3G. Aunque hay algunos casos de uso donde 802.11n puede funcionar como la red de acceso primario, un modelo únicamente inalámbrico es inflexible y los costos-beneficios son exagerados, señala Chris Kozup, gerente senior del grupo de soluciones de movilidad de Cisco. La optimización del tamaño de Aruba es un mensaje miope de un proveedor únicamente inalámbrico. Es ahorrar en centavos y gastar en billetes, indica.
Pero una escuela fue de hecho capaz de comparar los costos relativos de las dos aproximaciones. Morrisville State College (MSC), lugar de la primera entrega a gran escala de la versión 802.11n, con equipo de Meru Networks, tiene dos dormitorios de cuatro pisos recientemente construidos, los cuales son propiedad de la corporación auxiliar de la escuela. La corporación decidió implementar tanto una red cableada completa, con al menos un puerto por cama, y dos o tres en el área común de cada conjunto de dormitorios, como una WLAN 802.11n de pared a pared, señala Matt Barber, analista de red de MSC.
Una implantación únicamente inalámbrica hubiera necesitado dos switches de 48 puertos para los puntos de acceso de la WLAN, los cuales están cableados a los switches. La red de acceso combinada -cableada e inalámbrica- requirió 10 switches, con el correspondiente cableado adicional. Barber estimó la diferencia en decenas de miles de dólares
Los dormitorios más viejos de MSC ofrecen solo acceso inalámbrico, y la escuela ha estado eliminando progresivamente lo que ahora son puertos superfluos para salones de clase, dejando típicamente uno o dos para equipos como un proyector, señala Barber. Si no tenemos que poner puertos alámbricos, no lo haremos, indica.
El impulso siempre se reduce a la economía, en mi experiencia, señala Kellogg, de St. Bonaventure. Esa es casi siempre la razón de que algo sea eliminado o llevado a cabo. Si no puedes mostrar el beneficio para el costo extra, simplemente no va a suceder.
John Cox, Network World (US)