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Intel ve una forma de volver a la Ley de Moore

[07/03/2016] Intel se enorgullece de fabricar computadoras más rápidas, baratas y pequeñas, pero en los últimos años, la compañía perdió la ventaja en la fabricación de chips que tenía para lograr que esto suceda.

La compañía no ha cumplido con sus propios plazos para avanzar en la tecnología de chips, y ha tenido que hacer frente a embarazosas demoras en los productos. En años recientes, Intel no ha podido avanzar en el proceso de manufactura de los chips en un ciclo regular de dos años, un ritmo que había tenido por décadas.

Luego de encontrar los desafíos concernientes a hacer más chicos los chips, Intel ahora está avanzando con el proceso de manufactura cada dos años y medio. Así lo hizo con su actual proceso de manufactura de 14 nanómetros, y se espera que también lo haga con su próximo proceso de 10 nanómetros, afirmó Stacy Smith, chief financial officer, durante una presentación en la Morgan Stanley Technology, Media and Telecom Conference.

Pero Intel espera finalizar con el lapso de medio año de más con el siguiente proceso de 7 nanómetros, momento en el que espera retornar a avanzar en la manufactura de chips cada dos años, afirmó Smith.

"Nos gustaría estar en dos años, pero no lo estamos, afirmó Smith. "Estamos viendo los 7 nanómetros como el probable momento en el que haya un cambio tecnológico que nos permita volver al ritmo de dos años.

Intel ha basado sus avances en la fabricación de chips en una observación llamada la Ley de Moore, la cual establece que la densidad de los transistores debería duplicarse cada dos años mientras que el costo por transistor se reduce. La meta de Intel es volver a la Ley de Moore, la cual sirvió bien a la compañía durante décadas.

Problemas de fabricación durante el proceso de 14 nanómetros hicieron que Intel desacelerara los avances en la fabricación de chips a un ritmo de 2,5 años. Eso condujo a demoras en los productos y cambios a nivel mayorista en los planes de lanzamientos de los chips.

Un problema: Intel usualmente lanza dos arquitecturas de chip con un proceso de fabricación, pero por primera vez lanzará tres con el proceso de 14 nanómetros. Intel ha lanzado los chips de nombre código Broadwell y Skylake, y luego durante este año lanzará los chips de nombre código Kaby Lake.

Los primeros chips basados en el proceso de 10 nanómetros, de nombre código Cannonlake, llegarán en el segundo semestre del 2017.

Volver al ritmo de la Ley de Moore depende de una nueva tecnología llamada EUV (extreme ultraviolet lithography), la cual elimina algo de la complejidad asociada con hacer más pequeños los chips.

La EUV puede entrar en acción con el proceso de 7 nanómetros. La tecnología utiliza luz ultravioleta para transferir patrones de circuitos en las obleas de silicio usando máscaras. La EUV no puede usarse ahora porque las herramientas no existen.

A medida que los chips son cada vez más pequeños, la posibilidad de error en el proceso de manufactura también se incrementa. Las técnicas actuales como la litografía de multipatrón -usada en el proceso de 14 nanómetros de Intel- no permite a Intel reducir más el tamaño de los chips, afirmó Smith.

Es posible que las herramientas EUV se encuentren listas antes de lo esperado para que puedan ser implementadas en el proceso de 10 nanómetros, pero Intel aún no está haciendo planes para esto, afirmó Smith.