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ARM compra Mistbase y NextG-Com para ampliar su alcance en la IoT

[24/02/2017] El diseñador de chips ARM tiene una nueva estrategia para la Internet de las cosas (IoT, por sus siglas en inglés): Ofrecer soluciones completas "desde el software de aplicación hasta la antena.

ARM usualmente ha dejado que los licenciatarios de sus diseños de microprocesadores añadan sus propios wide-area radio módems y otros circuitos esenciales para los chips en el corazón de los teléfonos inteligentes y otros dispositivos conectados. Ese es el caso de Qualcomm, por ejemplo, que empaqueta el núcleo de procesador de ARM con sus propios módems LTE para ofrecer chips en el corazón de los iPhones de Apple.

Pero ahora ARM quiere entregar el paquete completo por sí mismo, al menos para los dispositivos de bajo ancho de banda y bajo consumo de energía, afirmó Paul Williamson, gerente general del negocio inalámbrico de ARM, en una entrada de blog del martes.

Para promover esa meta, la compañía está invirtiendo en sus propios diseños de radios, y ha adquirido dos compañías con pericia en el estándar inalámbrico de bajo consumo de energía NarrowBand-IoT (NB-IoT): Una sueca, Mistbase, y una británica, NextG-Com. Mistbase diseña chips, mientras que NextG-Com escribe software para redes.

Los procesadores construidos con los diseños de ARM requieren de poca energía, al menos en comparación con los chips que se encuentran en las PC de escritorio y laptops. Eso fue lo que los hizo atractivos para los fabricantes de teléfonos inteligentes.

Pero los teléfonos, especialmente los recientes teléfonos 4G, aún consumen mucha energía en comparación con varios de los dispositivos que conforman la Internet de las cosas. Un teléfono inteligente con una batería de 10 vatios-hora funcionará por un día o dos antes de necesitar una recarga, mientras que el NB-IoT fue desarrollado para dispositivos que deben funcionar por hasta 10 años con una sola batería de 5 Wh. A cambio los dispositivos NB-IoT solo podrán transmitir hasta 20 kilobits por segundo, o quizás 250 kbps, en comparación con los megabits por segundo de un teléfono inteligente típico.

Es en el mercado de tales dispositivos que ARM ve una gran ventaja en un enlace más estrecho entre el diseño del procesador con el del wide-area radio modem, algo que ya hace en los dispositivos inalámbricos Bluetooth.

"Además de la pericia en el hardware y software de las compañías adquiridas, también estamos invirtiendo en el diseño de radios que ofrezcan soluciones completas para los chips NB-IoT, desde el software de las aplicaciones hasta la antena. Esto reducirá la complejidad que implica adoptar la tecnología IoT celular", escribió Williamson.

Soportar el NB-IoT ya es una decisión relativamente sencilla de tomar para los operadores de redes. El estándar, finalizado el año pasado, requiere sólo de un pequeño upgrade para las redes LTE de alta velocidad en cuyos despliegues los operadores ya han invertido miles de millones, y abre todo un nuevo mercado. Los analistas de IHS-Markit prevén que el número de conexiones NB-IoT crecerá de alrededor de un millón este año a 141 millones para el 2021, afirmó Williamson.

Los esfuerzos NB-IoT de ARM encajarán en su gama Cordio de diseños inalámbricos, junto con su soporte para Bluetooth 5 y el estándar de personal área networking IEEE 802.15.4. Esto, escribió Williamson, permite a ARM ampliar su alcance de la casa inteligente a la ciudad inteligente.