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Reportajes y análisis

Blockchain: ¿Palabra de moda o solución real de negocio?

[08/05/2017] Aunque blockchain está entre las tecnologías más populares de los sectores de seguridad empresarial, almacenamiento de datos y compartición de archivos, muchos expertos cuestionan su uso e, incluso, si es tan seguro como dice ser.

A medida que los mercados luchan con la mejor forma de implementar la tecnología de libro de contabilidad distribuido, los proveedores de TI están empezando a probarla en sus productos -en algunos casos, como una reacción a las preguntas de los clientes en lugar de un movimiento proactivo.

"Es un tema central, actualmente, señala Zulfikar Ramzan, CTO de RSA Security, una filial del Grupo de Soluciones de Infraestructura EMC de Dell. "Definitivamente, estamos recibiendo una gran cantidad de consultas sobre blockchain y, su implicación y consecuencias dentro de los entornos empresariales. Creo que esto es impulsado, en gran parte, por el hecho de que cuando hay una nueva tecnología, la gente quiere estar a la moda con lo último y lo mejor.

Ramzan añade que sus clientes están preguntando acerca del blockchain para registros de auditoría y/o registros verificables, que son vistos como una forma confiable de monitorear lo que pasa en una organización para satisfacer a los auditores reguladores. Otros clientes de RSA están interesados en blockchain por la autenticación de usuarios, para garantizar que éstos accedan a los registros digitales correctos en el momento adecuado.

"Estamos analizando cómo se puede utilizar blockchain en ese contexto, anota Ramzan. "Creo que es una tecnología muy incipiente. Creo que es un área que se ha sobrevalorado mucho y ahora la pregunta es si ésta puede ser convertida o no en realidad.

Blockchain y Bitcoin

Blockchain es una plataforma de base de datos o un registro contable electrónico descentralizado y cifrado -en otras palabras, una manera de almacenar de forma inmutable datos digitales, para que puedan compartirse de una manera segura a lo largo de redes y usuarios.

Aunque la tecnología ha crecido en popularidad, principalmente porque es la base de la criptografía descontrolada y la plataforma de pago Bitcoin, muchos expertos todavía no están seguros de cómo funciona exactamente.

Incluso el fundador de Bitcoin, Satoshi Nakamoto, es un oscuro personaje y nadie parece saber con certeza quién es o si el nombre es un pseudónimo para un grupo de desarrolladores. Nakamoto, sin embargo, tiene un millón de bitcoins o el equivalente a 1.1 mil millones de dólares.

Angus Champios de Crespigny, líder de blockchain en Ernst & Young, califica la tecnología como "sobrevalorada, y señala que muchas aplicaciones de negocios presentadas como beneficiarias de su uso tienen problemas regulatorios u operacionales que pueden ser difíciles de resolver por medio de una sola tecnología.

"Estamos viendo interés en utilizarla para propagar las políticas de seguridad y la gestión del acceso a la identidad, pero es muy pronto todavía. Estamos viendo a más proveedores producir productos específicos de negocio, que es lo que realmente se necesita, anota Crespigny.

Uno de los problemas que enfrenta el uso de blockchain, añade Crespigny, es una mentalidad, ahora popular en entornos empresariales, de 'eliminar y reemplazar', lo cual puede no ser económico.

"Sin embargo, vemos la gestión de la identidad como un verdadero beneficiario, ya que puede ayudar a establecer puntos de vista de un solo cliente y agilizar el embarque, anota Crespigny. "Es un paradigma tecnológico, similar a las bases de datos relacionales: hay muchas maneras diferentes de implementarlas, y cada implementación tiene distintas fortalezas y debilidades. Eso también es aplicable a los diferentes sabores de blockchains privados y públicos.

El poder real de blockchain, señala de Crespigny, está en los entornos públicos como Bitcoin, pero éste todavía es inmaduro. "No quiere decir que no haya beneficios dentro de las empresas, especialmente cuando trabajan en entidades legales.

Descentralización: Una característica, no un error

Un enigma que se enfrenta a la adopción de blockchain es la notable complejidad de la tecnología, que proviene del hecho de que ésta realiza todas las funciones sin una fuente centralizada de gestión.

"La fortaleza de blockchain está en la creación de un registro contable distribuido. Si se encuentra en un entorno empresarial, en muchos casos no necesita esa descentralización. Puede lograr los mismos objetivos de una manera centralizada y es mucho más fácil si utiliza un solo punto de confianza, señala Ramzan.

"Eso es, en parte, lo que estamos tratando de hacer que nuestros clientes entiendan. Ellos entienden los beneficios de blockchain, continúa Ramzan. "Ellos saben el por qué, pero no necesariamente entienden el cómo o el qué. Nuestro objetivo es ayudarlos a tomar la decisión acerca de si esta es la mejor manera de lograr sus fines.

Para muchos, la complejidad de blockchain -derivada de su estructura descentralizada- es razón suficiente para que las organizaciones le den una pausa a su adopción.

"La manera en la que realiza el cifrado es difícil de entender, indica Serguei Beloussov, CEO de Acronis, proveedor de respaldo de datos. Beloussov tiene un doctorado en ciencias de la computación y ha sido co-autor de más de 200 patentes de tecnología estadounidense.

"Tengo varios científicos informáticos muy inteligentes que me dicen que es un gran exceso; y si es excesivo, entonces es seguro, pero es una forma de asegurar algo que no es necesaria, señala Beloussov en una entrevista. "También tengo a varios científicos informáticos que me dicen que no es tan seguro -creen que se puede penetrar.

Por su parte, Beloussov cree que blockchain -aunque es extremadamente complejo es, por su propia naturaleza, seguro.

Acronis adopta blockchain

En febrero, Acronis, por primera vez, introdujo la tecnología blockchain en su software de respaldo de datos, True Image 2017. La plataforma de blockchain también se utiliza como un elemento de certificación y verificación de datos en la aplicación ASign de True Image -un servicio de notario o firma de documentos electrónicos.

Dentro de un par de meses, Acronis también planea introducir blockchain para la verificación de datos en su Acronis Backup 12 Advanced, su producto principal de respaldo para pequeñas y medianas empresas.

Actualmente, la empresa está ejecutando una prueba beta pública en Backup 12.

"Nos ocupamos de la gestión de datos, en la práctica somos un respaldo, pero eventualmente, software de gestión de datos y éste necesita asegurarse de que los datos son inmutables y que pueda controlas el acceso a los datos de alguna manera inteligente, anota Beloussov. "Así que se trata de controlar el acceso a los datos de una manera inteligente.

Beloussov considera el uso de la tecnología de blockchain de Bitcoin como su capacidad más básica -como una manera de hacer inmutables a los objetos digitales. Sin embargo, eventualmente, ve que tendría mérito como una manera eficiente de crear contratos inteligentes.

Por ejemplo, HealthCoin es una base de datos basada en blockchain que puede ser utilizada por médicos y otros proveedores de atención médica para confirmar que los pacientes están siguiendo los regímenes de tratamiento para evitar complicaciones de enfermedades a largo plazo, tales como la insuficiencia cardiaca congestiva y la diabetes.

Esa red de HealthCoin crea un mercado para los empleadores, planes de datos, hospitales y aseguradores de vida para recompensar, de manera financiera, a los empleados por participar en métodos de prevención probados. Las acciones de los empleados pueden ser monitoreadas a través de dispositivos portátiles y recompensadas con los Healthcoins, que se colocan en la billetera digital.

Blockchain permite que un conjunto de usuarios de servidores no relacionados, controlen los registros digitales, a los que llama bloques, de forma distribuida. Cada bloque tiene una marca de tiempo y está vinculado a un bloque anterior, creando una cadena ininterrumpida -lo que significa que cada bloque es su propio registro inmutable vinculado a ese usuario.

Blockchain solo puede ser actualizado por consenso entre los participantes del sistema, y cuando se introducen nuevos datos, no puede ser borrado. Blockchain contiene un verdadero y verificable registro de cada transacción realizada en el sistema.

Una tecnología en constante evolución

Al igual que la propia Internet, las capacidades de blockchain están evolucionando de manera continua con nuevas características o aplicaciones complementarias. Dado que no está regulado por un solo centro de control, como podría haber con una administración del sistema, no hay un solo punto de falla. En una empresa, en teoría, no habría necesidad de que un profesional de TI supervisara la seguridad en una base de datos de blockchain.

Existen varios usos generales para las plataformas de blockchain. Hay blockchains públicos, que permiten que cualquiera vea o envíe transacciones, siempre y cuando sean parte del proceso de consenso.

Existen blockchains de consorcios, en los que solo un número preseleccionado de nodos está autorizado a utilizar el libro de contabilidad. Por ejemplo, un grupo de bancos y su cámara de compensación podrían utilizar blockchain como parte de un proceso de compensación comercial en el que cada nodo está asociado con un paso en el proceso de verificación.

Asimismo, hay blockchains privados, donde la capacidad de escribir en el libro de contabilidad se limita a una sola organización.

La versión de Acronis del software distribuido de base de datos está basada en Ethereum, una plataforma personalizada que fue introducida en el 2013 por el desarrollador Vitalik Buterin. En ese momento solo tenía 19 años.

La plataforma Ethereum se utilizó, originalmente, para verificar los pagos en línea, pero sus capacidades crecieron bajo la Fundación Ethereum sin fines de lucro de Suiza.

En enero, un informe de Accenture afirmó que la tecnología blockchain podría reducir los costos de infraestructura en ocho de los diez bancos de inversión más grandes del mundo en un promedio de 30%, "que se traduce en un ahorro anual de ocho a 12 mil millones de dólares de los costos.

De acuerdo con Accenture, los ahorros resultarían de la sustitución de los sistemas de base de datos tradicionalmente fragmentados que soportan el procesamiento de transacciones, con el sistema de registro contable distribuido de blockchain. Eso permitiría a los bancos reducir o eliminar los costos de reconciliación "al tiempo que mejora la calidad de los datos.

En febrero, Accenture, J.P. Morgan Chase y Microsoft estuvieron entre las 30 empresas que anunciaron la formación del Enterprise Ethereum Alliance, con la finalidad de crear una versión estándar de la plataforma para el procesamiento y monitoreo de transacciones financieras.

"Dado el tremendo costo de la reconciliación de datos -que es parte de cada aspecto de la industria de los mercados capitales- no es de extrañar que hayamos visto una cantidad significativa de inversión en la tecnología blockchain, dijo en una declaración David Treat, director de la práctica de blockchain de la industria de servicios financieros de Accenture. "Pero al igual que con cualquier tecnología emergente, entender lo que estas inversiones podrían producir es todo un reto.