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Reportajes y análisis

12 originales maneras de donar la potencia de procesamiento que no usamos

[09/09/2009] ¿No le alcanza el tiempo para hacer algo por los demás? Pues acá la presentamos una manera muy sencilla: Donando la potencia extra de procesamiento de su computadora a través de alguno de las docenas de proyectos de voluntariado informático, muchos de los cuales están basados en el software de fuente abierta BOINC. Ya saben, algo como SETI@home, un bien documentado proyecto que recicla computadoras para ayudar  "a buscar inteligencia extraterrestre".

A continuación 12 proyectos simpáticos, y nuestro agradecimiento a los entusiastas voluntarios informáticos Jonathan Brier y David Anderson  de la UC Berkeley por sus aportes. Por lo general, los sitios web de estos proyectos incluyen información estadística sobre la cantidad de potencia de procesamiento que usan, quien los está apoyando con sus procesadores, etc. 
Climateprediction.net
Climateprediction.net, con sedes en la Universidad de Oxford y la Open University del Reino Unido, se define como "el mayor experimento del mundo en cuanto a pronósticos del tiempo para el siglo 21". Este proyecto de computación distribuida ha sido diseñado para generar proyecciones del clima de la Tierra hasta el año 2080, y para poner a prueba la precisión de los modelos climáticos. Entre sus experimentos se incluye calcular los posibles efectos de las estrategias de mitigación del cambio climático y una investigación sobre el posible impacto de la actividad humana en el riesgo de climas extremos.
World Community Grid de IBM
La misión de World Community Grid es "crear la mayor red pública de cómputo para poner en marcha proyectos que beneficien a la Humanidad". La organización apoya a la investigación para la cura de la distrofia muscular, la influenza, el SIDA y el cáncer infantil, entre otras campañas. La red, que para agosto del 2009 se proyectaba hacia el medio millón de miembros, corre en software BOINC y es auspiciada por la National Science Foundation.
Hay otros proyectos de voluntariado informático que también se ocupan de tratamientos para enfermedades, sobre todo a través del estudio de proteínas. Por ejemplo, la convocatoria de Rosetta@home señala que "necesitamos tu ayuda para determinar las formas tridimensionales de las proteínas en estudios que, a la larga, pueden llevar a encontrar curas para algunas de las más graves enfermedades humanas", incluyendo la Malaria y el Alzheimer. El proyecto, que se inició en el 2005, está cargo del Baker Laboratory de la Universidad de Washington. Docking@home y Folding@home también son proyectos de voluntariado informático que promueven el estudio de proteínas para ayudar a combatir enfermedades.
MilkyWay@home
El objetivo de MilkyWay@home es "crear un modelo sumamente preciso de árbol tridimensional para la galaxia Vía Láctea, usando información reunida por el Sloan Digital Sky Survey. Este proyecto favorece la investigación en los campos de la astroinformática y las ciencias informáticas. Entre otras cosas, el proyecto ha sido diseñado para ayudar a saber cómo se forman las galaxias. MilkyWay@Home es un esfuerzo conjunto entre los departamentos de ciencias informáticas, física, física aplicada y astronomía de instituto Rensselaer Polytechnic.
LHC@home
LHC@home "le da la oportunidad de donar el tiempo ocioso de su computadora para ayudar a expertos en física a desarrollar y explotar aceleradores de partículas, como el Large Hadron Collider (LHC) de la Organización Europea de Desarrollo Nuclear (CERN).
La aplicación SixTrack genera resultados que son "esenciales para verificar la estabilidad a largo plazo de las partículas de alta energía del LHC". La CERN destina los recursos de los voluntarios informáticos a tareas que requieren grandes cantidades de potencia de cómputo pero no mucha transferencia de datos (al momento en que preparamos esta información, LHC@home no tenía ningún trabajo de su fuerza de voluntariado informático). La CERN puso en marcha el LHC@home en el 2004 para celebrar su cincuenta aniversario.
Quake-Catcher Network (Red de caza-temblores)
Este proyecto se diferencia de los demás porque en lugar de explotar potencia de procesamiento, se sirve de los acelerómetros que vienen en las laptops como si fueran sismógrafos distribuidos. La idea es proveer una mejor comprensión de los sismos, dar una alerta temprana a las escuelas, sistemas de emergencia y otros (el proyecto hace especial énfasis en la participación de profesores de ciencia del K-12 (k12 es un término con el que se designa el sistema educativo estadounidense, que consta de 12 grados escolares). Como los sistemas de escritorio no tienen acelerómetros, se pueden modificar con sensores basados en USB para ser parte de la red. El temblor más ligero detectado por la red fue de 3.1 grados y ocurrió en el sur de California, mientras que el más intenso tuvo lugar en Japón y alcanzó los 6.4 grados. El proyecto, que tiene alrededor de mil sensores en acción (aunque la cantidad varía de semana a semana), fue creado por investigadores de las universidades de California, Riverside y Stanford.
Enigma@home
Enigma@home es una computación distribuida basada en el proyecto M4 diseñado para descifrar tres mensajes Enigma originales que fueron interceptados en 1942 en el Atlántico. (El nombre del proyecto viene de la máquina Enigma M4 que los alemanes habrían usado para codificar las señales durante la guerra). El proyecto, que empezó en enero del 2006, logró interpretar los dos primeros mensajes (parte del primero decía "obligado a sumergirse durante el ataque) en solo un par de meses pero siguen trabajando en el tercero.
NQueens@home
Ampliación del problema de las ocho reinas que consiste en lograr colocar ocho reinas en un tablero de ajedrez, de manera tal que ninguna pueda atacar a las otras. NQueens@home pretende encontrar soluciones si se eleva el número de tableros y reinas a la N, lo cual hasta hace poco era 26. Con toda sinceridad, no le recomendamos tratar de resolver este enigma, si no cuenta con una red distribuida de cómputo. 
Este no es el único proyecto dedicado a dilucidar problemas de ajedrez. Chess960@home se concentra en Fischer Random Chess, una versión del ajedrez clásico en la que las piezas empiezan en diferentes posiciones. 
BURP
Con semejante acrónimo, no hay manera de equivocarse. BURP significa Big and Ugly Rendering Project (Proyecto de renderización grande y feo), y ha sido concebido para renderizar animaciones 3D. El proyecto empezó en el 2007.
Einstein@home
Albert Einstein reconoció que vivimos en un universo de ondas gravitacionales. Este proyecto busca estrellas de neutrones, o pulsars, usando información de los detectores de ondas gravitacionales LIGO y GEO. También busca pulsars de radio en sistemas binarios.
SETI@home
SETI viene de Search for Extraterrestrial Intelligence (búsqueda de inteligencia extraterrestre). Este proyecto, alojado en la Universidad de Berkeley, celebra su décimo aniversario este año. Durante el 2008, el equipo de SETI@home amplió su campo tradicional de búsqueda de señales de banda estrecha a través del telescopio radial Observatorio Arecibo de Puerto Rico, hacia bandas más amplias a través de su aplicación Astropulse. Según cálculos recientes, SETI@home tiene alrededor de 180 mil voluntarios activos y cerca de 290 mil computadoras trabajando.
GPUGrid.net
Lo que distingue a GPUGrid.net de los proyectos más antiguos de voluntariado informático, es que se basa en unidades de procesamiento de gráficos de tarjetas gráficas NVIDIA y sistemas PlayStation3. El proyecto utiliza la potencia de procesamiento para ejecutar simulaciones dirigidas a comprender mejor las proteínas y otros eventos moleculares.
AQUA@home
Este proyecto, lanzado en el 2008, está a cargo de D-Wave, una compañía canadiense abocada a construir una computadora cuántica.
La meta oficial de D-Wave es "predecir la performance de las computadoras de superconductores adiabáticos en una serie de problemas complicados que surgen en campos que van desde las ciencias materiales hasta el aprendizaje de máquina". Actualmente la empresa intenta determinar cómo una computadora cuántica adiabática corre escalas de tiempo del tamaño del input del problema, explica el Dr. Kamran Karimi, investigador de algoritmos de D-Wave. "Queremos pasar a problemas de 200-qubit y 240-qubit", agrega.
Bob Brown, Network World (US)