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Columnas de opinión

Desmitificando a Microsoft Windows Azure

Por: Drue Reeves

[04-12-2008] La reciente entrada de Microsoft en el mundo del Cloud Computing con Windows Azure, es una movida tanto estratégica como necesaria y que ha puesto otros jugadores de esta arquitectura sobre aviso. Amenazados por la competencia de titanes de la industria, tales como Google, Force.com y VMware, Microsoft ha apalancado su fortaleza en la plataforma de desarrollo, una decisión que tal vez torne la marea de la nube a su favor. Dada la popularidad de la plataforma .NET y sus vastos recursos financieros, Azure es una nube a tener en cuenta. Sin embargo, la aparición de Windows Azure no garantiza que Microsoft domine el mercado de Cloud Computing.

Pero antes de ir más allá, vamos a asegurarnos de que estamos en hablando de lo mismo, respondiendo a un par de preguntas claves: ¿Qué es Windows Azure y qué beneficios proporciona?
Según el sitio web de la plataforma de servicios Microsoft Azure, "Windows Azure es un sistema operativo de servicios en la nube que sirve como el ambiente de desarrollo, servicios de hosting y de gestión para la Plataforma de Servicios de Azure". Esta definición, aunque concisa, requiere un poco de imaginación.
Dibujando la definición un poco más, Windows Azure es un ambiente de desarrollo y ejecución de aplicaciones (.NET en este caso), almacenado y gestionado por Microsoft (dentro del centro de datos pertenecientes a, y operado por, Microsoft), que permite a las organizaciones de TI y proveedores de software, ofrecer software como servicio (SaaS, Software as a service). Para decirlo de forma más sucinta, Windows Azure es una plataforma de aplicaciones ofrecidas como un servicio (PaaS, Platform as a service).
Explicando PaaS
PaaS, tal como Azure, es al menos, una parte de la computación en nube (aunque incipiente). Mirando en el mercado de hoy, están disponibles diversas ofertas de PaaS, incluyendo a App Engine de Google, Force.com de Salesforce.com, y la estrategia de Cloud Computing de Oracle.
Así que, ¿por qué estos titanes de la industria están ofreciendo PaaS? ¿Qué beneficios proporciona PaaS? Para las organizaciones de TI, que están al tope en espacio y consumo de energía, que no tienen la mano de obra para la gestión de aplicaciones adicionales, o simplemente quieren aumentar su capacidad de aplicación de manera rápida y fácil, PaaS puede ser su solución. Los proveedores de PaaS proporcionan el ambiente de aplicaciones completo, incluyendo las plataformas de hardware, sistema operativo y aplicaciones. Por lo tanto, las organizaciones no tienen que gastar capital precioso construyendo y manteniendo su infraestructura de TI.
Además, los proveedores de PaaS, como Microsoft con Azure, han construido una ágil infraestructura de TI optimizada para el cambio. Usando un proveedor de PaaS en la nube, las organizaciones de TI tienen la capacidad de entregar infraestructura de TI adicional basada en la demanda de los clientes. Y debido a que la infraestructura de TI es compartida por múltiples clientes,  los proveedores PaaS pueden mantener los costos de hosting relativamente bajos, en comparación con una sola organización de TI que posee y opera su propio centro de datos.
PaaS proporciona también nuevos modelos de negocio para los proveedores de software independientes (ISV) que buscan ganar la entrada en el mercado SaaS. La fuerza de trabajo de hoy demanda que las aplicaciones de productividad estén accesibles a través de los dispositivos móviles en un sistema de 24x7. Como resultado, los ISV se están moviendo a un modelo de negocio SaaS para satisfacer esta demanda. Sin embargo, muchos ISV no tienen el capital para competir en el mercado SaaS. La mayoría de los ISV no tienen la capacidad para construir la infraestructura de TI necesaria para albergar sus propias aplicaciones, y la capacidad para gestionar la infraestructura adicional. PaaS ofrece el entorno de desarrollo e infraestructura  que los ISV necesitan para competir en el mercado SaaS.
Sin embargo, uno puede argumentar que estos beneficios se aplican a todos los proveedores de PaaS. ¿Qué hace entonces que la plataforma Microsoft Azure sea diferente a la App Engine de Google o a Force.com? La respuesta: la plataforma de desarrollo . NET.
La ventaja de .NET
No solo es .NET es claramente un mejor entorno de desarrollo que el de la competencia, sino también que Microsoft aporta decenas de desarrolladores que saben cómo utilizarla. Al ofrecer. NET como un servicio, Microsoft ha hecho que la portabilidad de las aplicaciones a la nube sea relativamente simple. Esencialmente, el ambiente de desarrollo y ejecución de .NET ha permanecido en gran medida sin cambios (Azure está utilizando por debajo la virtualización de servidores, pero la aplicación no necesita ser consciente). El mayor cambio es la ubicación del runtime de la aplicación (el centro de datos de Microsoft). Por lo tanto, es probable que Azure albergue miles de aplicaciones, asegurando así la longevidad de Microsoft como una plataforma de aplicaciones, y tal vez llevando a Microsoft a la posición de líder en PaaS.
Sin embargo, PaaS (incluyendo Windows Azure) también tiene algunos serios inconvenientes:
La portabilidad de la aplicación y el encadenamiento con un proveedor. Una vez que una aplicación está escrita para una plataforma de aplicaciones específica, ¿cuán difícil será mover esa aplicación a otro proveedor de PaaS, con una plataforma de aplicaciones diferente?
Disponibilidad y continuidad del negocio. Que las cosas suceden, siempre es así. ¿Qué pasa cuando el centro de datos del proveedor de PaaS cae? ¿El proveedor de PaaS reembolsará a la organización de TI por las pérdidas ocasionadas? ¿El SLA establece las disposiciones específicas que encajen con los requerimientos de disponibilidad de cada organización de TI?
Estos problemas no son exclusivos de Microsoft. Google, Force.com, y Oracle tienen los mismos problemas. Pero, ¿cuáles son los problemas específicos de Microsoft y de Windows Azure? ¿Qué podría impedir el éxito de Windows Azure?
La competencia de los ISV es una preocupación. ¿Entrarán los ISV en la competencia de escribir sus aplicaciones para Azure? ¿ISV tales como Intuit (Quicken), IBM (Notes), o Novell (Groupwise) portarán sus aplicaciones a Windows Azure? Cada ISV que esté pensando en portar su aplicación a Azure tiene que preguntarse a sí mismo "¿Microsoft competirá conmigo en algún momento?" Una cosa es competir con Microsoft por el sistema operativo Windows en el entorno del cliente, y otra es competir con Microsoft siendo propietaria de todo el entorno.
Otra preocupación es la falta de control del lado del cliente. En años anteriores, el dominio de Microsoft en el mercado fue, en parte, debido a la proliferación del cliente Windows. Hoy en día, miles de clientes utilizan teléfonos inteligentes para acceder a servicios de aplicación tales como el correo electrónico. Si el cliente puede recuperar su correo usando un iPhone, ¿le importa si el back-end de la aplicación es Microsoft Exchange o no? Si los clientes pueden tener acceso a su cuenta, ¿les importa si el servidor back-end que están utilizando es SQL Server o no? A los clientes no les importa si la aplicación se está ejecutando en Azure o en Google App Engine o en Fiddlety Sticks. Los clientes simplemente esperan recibir el servicio.
Pero, quizás, la mayor preocupación --y la mayor amenaza para Microsoft-- es el desplazamiento de la potencial comunidad de desarrolladores hacia otra plataforma de aplicación. Varias compañías de SaaS ya están atacando a Microsoft sobre el lado de la aplicación (ofreciendo correo electrónico, suites de productividad, mensajería y colaboración en línea). Al ofrecer PaaS, Google, Force.com, y Oracle están atacando al verdadero corazón de Microsoft, amenazando el negocio de Microsoft en su núcleo.
Por eso creo que Windows Azure es buen movimiento (quizás el mejor movimiento de Microsoft dentro de Cloud Computing), ya que aprovecha sus puntos fuertes. Dada la inmadurez del mercado de PaaS en la nube, el momento en que ha llegado Microsoft es bueno y, al final, era un paso que tenían que hacer.
Drue Reeves es el vicepresidente y director de investigación de Burton Group Data Center Strategies. Tiene a su cargo los temas de plataformas de servidores y blades, virtualización del almacenamiento, plataformas de almacenamiento y sus  protocolos, gestión de la empresa y del sistema, y la energía y enfriamiento del centro de datos. Antes de unirse al Burton Group, Drue fue parte de la oficina del CTO de Dell, definiendo las estrategias de la arquitectura escalable de la empresa.
CIO, USA