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2010 será el año del SaaS BI

[11/02/2010] Numerosas evidencias sugieren que durante el 2010, el segmento de mayor alza en software de BI (inteligencia de negocios) estará ligado a las ofertas de la nube, gracias a factores como la creciente sofisticación de los productos, las tensiones presupuestales de las TI y otros.

Un nuevo reporte de IDC señala que el mercado de SaaS BI experimentará un crecimiento tres veces mayor que el del mercado en general, alcanzando una tasa compuesta de crecimiento anual de 22,4 porciento hacia el 2013, aunque los ingresos totales seguirán estando por debajo de los de las aplicaciones de BI on-premise o de instalación local.
Según un informe de Forrester Research, hay muchas buenas razones para adoptar el SaaS (software as a service, software como servicio) BI.
El analista Boris Evelson señala que si bien las herramientas de TI generalmente se destinan a usuarios poco atendidos, como los trabajadores de front-office, el modelo puede volverse más atractivo conforme las empresas empiecen a interesarse en el software a pedido para otras necesidades, como CRM (gestión de la relación con el cliente, por sus siglas en inglés).
"Mientras haya más aplicaciones (y por lo tanto más fuentes de datos de BI) que pasen a la nube, habrá menos razones para construir y operar aplicaciones de BI in-house," continúa Evelson.
Asimismo, el SaaS BI también podría ser ideal para ciertas compañías grandes. Forrester menciona el caso de un minorista cuyo negocio se concentra, en un 90%, en los días feriados. Esta empresa maneja las aplicaciones de reporte y BI con un depósito de datos on-premises, pero recurre a un proveedor de SaaS para lidiar con la hemorragia de cifras de fin de año.
En general, sin embargo, uno de los mejores destinos para el SaaS BI son las compañías que aún no están listas para asumir el compromiso de una plataforma de BI y la consiguiente organización de soporte, explica Evelson.
Distribution Market Advantage, una cooperativa de márketing para distribuidores de alimentos, parece corresponder a esta descripción. La compañía, con sede en Chicago, debutó en el mundo del software SaaS con PivotLink, en el 2004.
Aunque en un principio evaluaron la posibilidad de hacer una implementación on-premise, finalmente cambiaron de parecer, recuerda Jim Szatkowski, vicepresidente de servicios técnicos y de datos. "En DMA no somos muy tecnológicos. ... no creímos que ese enfoque funcionara para nuestro modelo de negocios".
Un integrador de sistemas de DMA se encargó de preparar la data necesaria para pasar a PivotLink, indica. Ahora, los clientes de DMA, entre los que se incluyen cadenas de restaurantes como Chili's, pueden acceder fácilmente a los reportes y análisis de datos.
Como van las cosas, los clientes de DMA interactúan con el sistema incluso más que la propia compañía, afirma.
El objetivo principal es identificar posibilidades de reducción de gastos en la cadena de suministros de DMA, como por ejemplo determinar cuándo se realizan demasiados despachos y eliminar las redundancias.
Por supuesto, el sistema puede permitir que los usuarios abran un reporte de almacén, descubran que hubo 14 despachos de más en un mes e identifiquen a qué almacenes se dirigieron estas entregas, pero "no será capaz de decirnos las razones por las que esto ocurrió," subraya Szatkowski. "Sin embargo, se pueden formular mejores preguntas porque el sistema nos lleva a la fuente de agua, pero no nos la sirve en un vaso."
El integrador de sistema de DMA implementó un modelo de seguridad por el cual el cliente solo puede ver la información que está autorizado a revisar. El sistema ya cuenta con 1,400 reportes generados por usuarios, y la mayoría de clientes están "deslumbrados" con las capacidades, señala.
Otros usuarios de SaaS BI también presentan resultados igualmente satisfactorios. 
Children's Choice, una cadena corporativa de centros de atención infantil, usa desde hace varios meses una herramienta SaaS BI de Birst, informa su gerente financiero CIO, Dan Lawler.
Los costos de personal son una preocupación constante en Children's Choice. Aunque la legislación vigente impone una cantidad de empleados por cada cierto número de niños, la compañía siempre vigila que no haya un exceso de trabajadores, señala Lawler. Por eso usan Birst para elaborar data a partir de las aplicaciones de control de asistencia y empleo de tiempo, que registran los movimientos tanto del personal como de los niños.
En su sede principal, Lawler puede utilizar Birst para monitorear las conductas de sus empleados en los diferentes centros. "Esto nos permite ayudar [a los administradores de cada local], enviarles recordatorios o mensajes diciendo oye, parece que tienes demasiada gente en esta aula," explica.
Al igual que DMA, Children's Choice no tenía mayor interés en alojar una aplicación BI localmente, así que trabajó con un socio para la implementación.
La seguridad fue un aspecto clave. Birst no extrae ninguna información personal referente a los empleados, ni ningún otro tipo de material sensible, como fotos de los niños que asisten a los centros, asegura.
Según Lawlwer, la relación entre Birst y Children's Choice's debería ser de largo plazo: la compañía tiene 40 centros y espera abrir entre ocho y diez más cada año. 
"Nuestro crecimiento no es tan agresivo como para que un sistema como el de Birst no logre manejarlo. Confiamos en que puedan estar a la altura de nuestros desafíos", indica.
No necesariamente para todos
Sin embargo, nada garantiza que cualquier proyecto de SaaS BI tenga éxito o sea adecuado para las necesidades de una compañía. 
Para los negocios que solo tienen un puñado de aplicaciones empaquetadas que no han sufrido mayores transformaciones, el proceso más natural puede ser extraer la información y pasarla directamente a una aplicación SaaS BI.
En cambio, si una compañía tiene una amplia variedad de aplicaciones personalizadas y modelos de datos, el ahorro de tiempo y dinero que promete el modelo SaaS resulta impracticable. Esto se debe a que sería necesario un gran esfuerzo para limpiar esa información y usarla en la aplicación de BI. Forrester calcula que la preparación de la data puede representar hasta el 80% de un proyecto típico. 
"En tal situación cabe preguntarse si no sería mejor apostar por la última milla, y crear una aplicación interna de BI, aprovechando toda la data y la metadata que ya han sido creadas", escribe Evelson.
El reporte de Forrester propone una serie de recomendaciones para escoger un buen proveedor de SaaS BI, ya sea que se trate de una plataforma gigante como Oracle, o de una de las docenas de proveedores especializados del mercado.
Entre otras cosas, indica el reporte, hay que tener en cuenta el alcance de la aplicación en términos de funcionalidad. Si bien algunos clientes solo necesitan una aplicación que complemente los reportes y presentaciones, lo cierto es que un software integral de BI provee atributos extra como análisis de texto, cuestionarios ad-hoc y espacios de trabajo individuales.
Otro problema que podría surgir, advierte Forrester, son los costos ocultos potenciales. Aunque por lo general el modelo SaaS tiene la ventaja de reducir los costos directos, ciertas aplicaciones pueden requerir licencias adicionales para que una aplicación de BI acceda a ella.
Obviamente, la seguridad también tiene un papel importante. Además de la inquietud que suele generar el hecho de alojar información potencialmente sensible en un servidor ajeno, también pueden presentarse obstáculos legales: algunos países no permiten que ciertos tipos de datos del cliente salgan de sus fronteras, señala Forrester.
DMA, por ejemplo, no tuvo mayores problemas con temas de seguridad porque PivotLink reconoce el estándar de auditoría SAS 70 Type II, indica Evelson. "Cabe esperar que sean mucho más confiables que otras compañías en términos de protección de datos. Así lo exige su modelo de negocios".
Finalmente, como suele ocurrir con toda industria emergente, hay más ganadores que perdedores. Pero siempre es indispensable tener un plan B porque, según Forrester, nuestro proveedor de SaaS BI puede cerrar o quebrar -como ocurrió el año pasado como LucidEra.
Las compañías no solo deben colocar el código fuente de las aplicaciones a buen recaudo sino que, periódicamente, también tienen que poner a prueba el proceso de extracción e introducción de de datos en el sistema o en otra aplicación de BI.
Chris Kanaracus, IDG News Service