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Reportajes y análisis

Las mejores herramientas para los profesionales de TI

[18/02/2010] Dime las herramientas que usas para trabajar y te diré a qué te dedicas. Si eres gasfitero o carpintero, lo normal es que tengas a mano los útiles que necesitas cotidianamente. Lo mismo se aplica a los profesionales de TI. La sofisticación y la eficacia del kit de herramientas que usamos para acudir a una llamada pueden ser usadas en nuestra contra, o a nuestro favor.

Para ayudarlo a dar buena impresión y a ganarse fama de aguerrido troubleshooter, hemos preparado la siguiente lista de utilitarios top 10  de Windows que todo profesional de soporte para PC debe tener. Muy probablemente, algunos le resultarán conocidos, y quizá hay otros que conoce de oídas, el hecho es que todos merecen que les reserve un espacio en un su toolkit de diagnóstico y soporte para PC.
1. Sysinternals Suite: Cuando Mark Russinovich y David Solomon se abocaron a llenar lo que para ellos eran lagunas imperdonables en la administración y el diagnóstico de capacidades de Windows, no imaginaron el impacto que tendría su suite de herramientas y utilitarios en la comunidad de Windows TI. Sin embargo, aquí estamos, una década después, y aún es difícil imaginar un mundo sin Process Monitor, Autoruns, RootkitRevealer y el resto de Sysinternals Suite.
Mucho ha cambiado desde aquellos primeros días. Russinovich fue reclutado por Microsoft y ahora se desempeña como asociado técnico para supervisar la evolución de la arquitectura Windows (lo cual será muy provechoso para los usuarios). Mientras tanto, la Sysinternals Suite ha pasado de ser una colección no oficial -aunque muy reconocida y admirada- de estrategias alternativas, a un conjunto de herramientas indispensables y completamente autorizadas que se ofrecen bajo el banner de Microsoft TechNet.
No queda mucho más que agregar respecto a Sysinternals salvo que, al igual que todas las herramientas que se reseñan a continuación, es completamente gratuita. Y, por el amor de Dios, ningún profesional de Windows debe vivir sin ellas.
2. HWiNFO32: ¿Qué tipo de CPU tiene su PC? ¿Soporta virtualización de hardware para correr Virtual Windows XP Mode bajo Windows 7? ¿Qué tan antiguo es el BIOS? ¿Sus componentes principales de hardware corren dentro de parámetros normales de voltaje? ¿Algún componente está sobrecalentado o funcionando inapropiadamente?
Si no puedes responder a estas preguntas por usted mismo entonces le hace falta una copia de HWiNFO32. Una herramienta integral de diagnóstico e inventario de hardware que nos puede decir todo lo que necesitamos saber sobre la PC a la que estamos dándole soporte. Tipo de chip set y CPU /revisión/niveles de stepping; capacidades de runtime (tiempo de ejecución) (VT, SSE, etc.); disco duro S.M.A.R.T. soporte/estado; y otros muchos detalles le serán revelados cuando corra HWiNFO32.
Aunque existen otros utilitarios de identificación de hardware -como CPU-z, Everest y SiSoftware Sandra- ninguno iguala el alcance de HWiNFO32 en cuanto a reportes y precio (es gratis). La próxima vez que tenga que determinar lo que hay dentro de una PC destartalada, no se limites a verificar las especificaciones. Recurra a HWINFO32 y sabrá exactamente lo que le espera antes de abrir esa Caja de Pandora. 
3. Crap Cleaner: Windows es un animalito muy desordenado. Desde las entradas de registro huérfanas hasta los archivos y las carpetas temporales largamente abandonados, el proceso de correr Windows siembra el caos en el sistema de archivos y los parámetros de configuración de la PC. De hecho, la propensión a la pereza de Windows ha dado lugar a toda una industria de herramientas diseñadas específicamente para limpiar los rastros de la vida diaria en el mundo Microsoft. Y en este sentido, lo mejor de lo mejor es, de lejos, la nunca mejor bautizada Crap Cleaner (limpiador de basura), también conocida como CCleaner.
Herramienta de limpieza de sistema de archivos y registros, Crap Cleaner se deshace rápidamente de esas enojosas inconsistencias de configuración, así como de los archivos y carpetas temporales acumulados que pueden afectar el desempeño del sistema. Incluye una serie de funciones de limpieza de programas específicos para aplicaciones comunes y soporta directamente las funciones de mantenimiento de caché para los browsers web más conocidos. Además, para los más paranoicos, Crap Cleaner ofrece inclusive una función de borrado seguro para garantizar que los archivos temporales eliminados han sido verdaderamente eliminados. 
Crap Cleaner -otro de esos productos gratuitos que no debe dejar de tener- puede darle un nuevo soplo de vida a lo que parecía un paciente Windows en estado terminal. Antes de acudir al centro de instalación de Windows (Windows installation media)  para proceder a una instalación impecable, prueba con Crap Cleaner.
4. Recuva: Esta es la llamada de soporte técnico que nadie quiere recibir. El chico de contabilidad que siempre coloca sus archivos donde no debe, ha vuelto a borrar accidentalmente un libro de Excel de vital importancia. Ahora está en el teléfono clamando por un milagro y espera que lo ayude a salir de ésta. 
Afortunadamente, en su toolkit siempre tienes una capa roja de superhéroe lista para entrar en acción. Con Recuva, puede recuperar archivos borrados de casi cualquier medio de almacenamiento compatible con Windows, incluyendo discos externos y memorias USB. Trabaja escaneando el disco para buscar el archivo y le  da la opción de recuperar lo que va encontrando. 
Recuva puede operar en modo "rápido", es decir que chequea los archivos borrados que se encuentran en los niveles más altos de la estructura del disco, o en modo "profundo, que consiste en buscar bloque por bloque. Si luego decide que el archivo en cuestión realmente merecía pasar a mejor vida, Recuva puede ejecutar una operación de borrado seguro para evitar que alguien más recupere esa información.
Siempre es bueno tener a mano una copia de Recuva para esas inevitables llamadas de un borrador accidental en pleno ataque de pánico. Al igual que las demás herramientas de esta reseña, Recuva es completamente gratis. Tiene inclusive una versión portátil que se puede llevar en una memoria USB, así que no hay excusa para que lo inevitable le sorprenda desprevenido. 
5. FileZilla: Luego de pasar algún tiempo brindando soporte a PC Windows uno se vuelve experto de FTP. Esto se debe a que el File Transfer Protocol (protocolo de transferencia de archivos) es la manera, por defecto, de distribuir las actualizaciones y parches de los clientes de Windows. Y, dependiendo del los modelos y las marcas, al poco tiempo uno comienza a conocer como la palma de su mano la estructura del directorio del sitio FTP del proveedor principal.
Afortunadamente, los usuarios de Windows tienen acceso a uno de los más poderosos clientes FTP disponibles: FileZilla. Actualmente en su tercera generación principal, esta aplicación es capaz de transferir grandes cantidades de archivos en un abrir y cerrar de ojos. Gracias a su sistema de cola de administración, las cargas y descargas continúan mientras una selección casi interminable de opciones de configuración y protocolos hace posible que FileZilla salga airoso de cualquier situación.
6. Virtual CloneDrive: A Microsoft le encanta el formato de imagen ISO. Desde las versiones de prueba de sus productos OS hasta sus recientes colecciones de parches de seguridad Patch Tuesday, Microsoft distribuye más software en formato ISO que cualquier otro proveedor. Por eso mismo no deja de sorprender que, con Windows 7 en las tiendas, la compañía aún no haya integrado una pestaña o un drive de emulación para imagen ISO a su sistema operativo. En resumen, si quiere usar un ISO bajo Windows, primero tienes que quemarlo en un CD o un DVD.
 
Por suerte, una serie de soluciones de terceras partes cubren esta laguna. Personalmente, nuestro favorita es Virtual CloneDrive, de Elaborate Bytes. Simple de usar y altamente compatible con todas las versiones de Windows, VCD facilita el acceso y el montaje de una imagen ISO. Basta con dar click derecho al ícono de bandeja VCD, seleccionar Mount en el menú de contexto y dirigir la consiguiente ventana de diálogo al archivo ISO deseado. La imagen puede aparecer como drive CD-ROM virtual en Explorer, brindando acceso a sus contenidos como si se tratara de un disco real. 
Nota: Era fan de Daemon Tools, pero sus versiones recientes son poco estables bajo Windows 7 (he detectado varias pantallas azules de la muerte de los componentes en modo kernel de Daemon Tools), y la displicente actitud del desarrollador respecto a la posibilidad de brindar soporte para las nuevas versiones de Windows me han hecho alejarme de este utilitario que alguna vez fue uno de los mejores de su clase. 
Si necesita trabajar regularmente con imágenes ISO, no se olvide de tener a mano una copia de Virtual CloneDrive. Es fácil de usar, se instala en segundos (no necesitas reiniciar el sistema), y brinda una capacidad que Windows debería proveer pero hasta ahora no lo hace.
7. Defraggler: Esta es una tendencia que saca de quicio a muchos profesionales de TI: con cada nuevo lanzamiento de Windows, el grado de control y feedback del utilitario de defragmentación de disco incorporado ha disminuido al punto que ahora, con Windows 7, el proceso es casi completamente opaco. Y si bien los defragmentadores de terceras partes para Windows están disponibles desde los primeros días del NT (el Diskeeper califica como un monumento histórico nacional), se trata de productos que suelen ser caros y complicados.
Salvo por Defraggler: otra solución gratuita de la misma gente que creó Crap Cleaner y Recuva, este un utilitario de defragmentación de disco para Windows que permite obtener un alto grado de control sobre todo el proceso de defragmentación. Con Defraggler, se puede defragmentar archivos, carpetas o un disco íntegro. ¿Necesita acceder rápidamente a ese enorme archivo de base de datos? Defragguealo. ¿Quiere mejorar la performance para los archivos nuevos? Defragguea el espacio libre de su disco.
Con Defraggler, inclusive se puede especificar en qué lugar del disco se almacenan determinados archivos, moviendo los archivos más grandes a los que no se accede frecuentemente hacia el final de los medios del disco y colocando los archivos más pequeños pero de uso frecuente hacia el "frente." El anuncio de una opción de ejecución en background y de una versión portátil es la cereza en el helado de esta herramienta sorprendentemente rica en atributos.
8. ImgBurn: El montaje de imágenes ISO permite ahorrar un montón de tiempo. Además, no hay que gastar en discos físicos, ni hace falta esperar mientras se prepara el CD/DVD-W. Pero a veces uno simplemente necesita quemar un CD/DVD físico -por ejemplo: cuando instalamos una nueva versión de Windows o distribuimos una imagen de disco customizada-. Y si bien hay miles de soluciones comerciales que nos permiten crear nuestra propia obra de arte, la mayoría de ellas es demasiado compleja para tareas tan básicas como quemar discos. 
Para eso está ImgBurn. Estándar dorado de las herramientas gratuitas para quemar imágenes, ImgBurn permite transferir virtualmente cualquier tipo de imagen ISO a virtualmente cualquier tipo de medio óptico grabable.
La sencilla y directa interfase de ImgBurn se encarga rápidamente de las tareas necesarias para quemar un disco, y sus modos más avanzados le permiten elaborar su propia imagen de disco, incluyendo la definición del formato de disco, la estructura del directorio y otros parámetros de personalización. 
Hay muchos otros utilitarios para quemar discos (se me ocurre, Alcohol 52% por ejemplo), pero ninguno alcanza el mismo nivel de flexibilidad o de control sobre el proceso que ImgBurn. Definitivamente, una pieza que no debe faltar en su cajón de herramientas de soporte para TI.
9. 7-ZipLos archivos Zip son vitales. Ya sea que esté descargando un programa de instalación de la web o simplemente pasándole ese voluminoso trabajo en PowerPoint a uno de sus colegas del área de márketing, la compresión de archivos le permite ahorrar tiempo, espacio y ancho de banda. Aunque durante varios años, Windows ha incluido un soporte básico para archivos zip, sus capacidades son bastante anémicas, para decirlo de una manera amable.
7-Zip es un utilitario de archivamiento de fuente abierta que mejora las funciones básicas de Windows: aporta soporte para formatos adicionales -incluyendo su propio algoritmo de compresión- sin perder coherencia con su objetivo original.
A diferencia de utilitarios más elaborados, como el shareware WinRAR, 7-Zip no pretende ser útil para todo el mundo en todo tipo de tareas. No ofrece extracción ISO ni otras funcionalidades esotéricas, sino simplemente una funcionalidad básica de archivamiento segura, confiable y veloz. Si lo que buscas es una alternativa más robusta para la prestación incorporada de zip que trae Windows, sin tener que lidiar con los complicados productos comerciales que todos conocemos, entonces dale una oportunidad a 7-Zip.
10. VirtualBox: Localizar y resolver problemas en un sistema operativo tan complejo como Windows puede ser un desafío muy serio. A veces, la única manera de diagnosticar un problema es reproducir todo el entorno de ejecución. Y la única manera de hacer esto último -sin  tener que construir una nueva PC física- es la virtualización.
En el rubro de soporte y helpdesk para TI, VMware Workstation lideró las preferencias durante buen tiempo. Sin embargo, la combinación de sus elevados costos y su creciente complejidad está haciendo que muchos profesionales de TI se acerquen al más sencillo aunque potente VirtualBox de Sun Microsystems. Mejor aún, una versión de fuente abierta está disponible bajo la GPL (general public license): comparada con la versión comercial, solo le falta soporte USB y un servidor RDP que habilita las conexiones remotas con los invitados.
Aunque no es tan completo como VMware Workstation -por ejemplo, no tiene un equivalente para el atributo Easy Install de Workstation para invitados de Windows- VirtualBox se instala rápidamente, requiere muy poco estudio, e incluye lo esencial. Soporta hosts Windows, Linux, Solaris, y Mac OS X e invitados (incluyendo ediciones a 64-bit), Intel VT y extensiones de virtualización de hardware AMD-V, OpenGL y aceleración de gráficos DirectX 3D, VMware y formatos de disco duro virtual Microsoft y, por supuesto, capturas dinámicas VM.
Así que aunque a primera vista VirtualBox puede parecer menos sofisticado que VMware Workstation, la verdad es que VirtualBox 3.8 ofrece una enorme capacidad de virtualización. Y como todos los demás utilitarios que he comentado, es completamente gratuito.  
Randall C. Kennedy, InfoWorld