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Cinco inconvenientes del escritorio virtual

[09/04/2010] La mayoría de CIO han empezado a considerar la infraestructura de escritorio virtual y otros tipos de virtualización del escritorio, pero solo una minoría ha alcanzado la etapa de implementación. Los escritorios virtuales pueden proveer más flexibilidad para los usuarios, hacer más fácil aplicar parches y reducir las llamadas al help desk de TI, pero todavía hay numerosos problemas que mantienen a los profesionales del escritorio despiertos en la noche. Aquí hay cinco inconvenientes a tener en cuenta.

1. Costo
Ciertamente hay compañías que han ahorrado dinero adoptando la virtualización de escritorio, pero la mayoría no ve ningún ROI por al menos algunos años, si acaso, dicen los analistas. Los profesionales de TI, cuando  traten de convencer a la administración, no deben utilizar el costo como el principal punto de venta, indica la firma de analistas Forrester Research en resultados publicados el año pasado.
"El ROI de nueve meses que los fabricantes podrían haber publicitado para sus más recientes y grandiosas tecnologías puede de hecho promediar tres o cuatro años, de acuerdo a nuestros clientes que han triturado los números para sus implementaciones de virtualización de escritorio hospedado", escribe Forrester. "¿Por qué? Porque la infraestructura inicial y los costos de licenciamiento exceden por mucho los beneficios iniciales".
Los proyectos VDI generalmente requieren inversión en clientes delgados, y mejoras a la infraestructura de almacenamiento y red, lo que lo puede convertir en un proyecto costoso en el front end. Del otro lado, virtualizar escritorios puede extender grandemente la vida de los dispositivos clientes, incluyendo PC de escritorio regulares, disminuyendo costos a largo plazo.
El mayor problema que impide a las empresas virtualizar escritorios es probablemente el costo, señala el analista de Burton Group, Chris Wolf. "El caso del ROI para escritorios virtuales está en un punto de equilibrio, en el mejor de los casos ahora, de tres a cinco años ", indica Wolf. "Contrario a lo que los fabricantes están proclamando, el ROI no está allí para una implementación de escritorio virtual hospedado en servidor a gran escala".
Los costos de licenciar Windows son otro factor complicado en el cálculo del ROI de largo plazo. Microsoft recientemente bajó el precio de las licencias de sistema operativo de escritorio virtual y simplificó el esquema de precios, pero moverse a un modelo VDI aún puede ser prohibitivo por el costo.
2. Almacenamiento
Mover imágenes de escritorio y datos asociados de los dispositivos de los usuarios al data center crea más estrés en los sistemas de almacenamiento centralizados, particularmente si un proyecto no es suficientemente planeado.
Una "enorme afluencia de datos que estaban almacenados en máquinas locales... ahora necesitan ser almacenados y administrados centralmente" debido a la virtualización del escritorio, nota Gartner en un reporte de febrero del 2010.
El desempeño de la red SAN (Storage Area Network) fue el problema más grande con el que se encontró Humberto Duarte tras implementar la virtualización del escritorio en la Universite Rennes 2, una escuela en Francia donde él es el codirector de TI. "Nuestra arquitectura para el almacenamiento no era muy buena. Nos encontramos con problemas [cuando un gran número de usuarios accedía a la red a la vez]", indica.
La universidad, que utiliza tecnología VDI de VMware sobre clientes delgados Wyse, resolvió el problema esparciendo datos del escritorio virtual a lo largo de múltiples redes SAN de HP y actualizando a discos más rápidos.
El administrador de TI, Dan Powers, de Cox Communications en Omaha, Nebraska, inicialmente probó una implementación de escritorio virtual con una SAN estándar, pero encontraron que hubiera elevado los costos de almacenamiento alrededor de 8%. "Simplemente mata nuestro modelo de precios", señala. "No tiene sentido".
Cox investigó iSCSI y encontró que un sistema EqualLogic de Dell podría disminuir costos en un 14% a la vez que mejoraba el desempeño de entrada y salida (I/O, por sus siglas en inglés). Mientras que las SAN basadas en Fibre Channel estaban distribuyendo los datos de forma paralela a lo largo de cinco discos, el sistema iSCSI lo estaba haciendo a lo largo de 48 discos, y usando discos baratos SATA, señala. "Obtuvimos más IOPS de nuestro iSCSI de EqualLogic que de nuestros productos basados en Fibre", añade Power.
3. Red
Si es un trabajador típico que utiliza Microsoft Office y no mucho más, "200 kilobits de ancho de banda de red es probablemente suficiente", indica Wolf.
Pero para los trabajadores que necesitan streaming de video y rendering de gráficos en 3D, "esos requerimientos de red pueden escalar a cientos de megabits y eso generalmente no es discutido", añade Wolf. El problema no es causado únicamente por los fabricantes de software de virtualización de escritorio. La mayoría de los servidores construidos por IBM, HP y otros fabricantes de hardware están limitados en el número de slots para adaptadores gráficos, haciendo difícil escalar, indica Wolf.
Las actualizaciones de red pueden ser necesarias antes de implementar VDI. Cox Communications actualizó sus switches dual core, su equipo de closet IDF y enlace ascendente de 1 Gigabit, antes de adoptar VDI. Los usuarios de escritorios virtuales son mucho más dependientes de la red corporativa que un típico trabajador, debido a que la mayoría de modelos VDI ofrecen poco o ningún acceso offline.
"A fin de que podamos hacer esto, sabíamos por adelantado que nuestra red tenía que ser absolutamente sólida", señala Power. "Yo no puedo correr un ambiente VDI y esperar que el tiempo de actividad esté allí, si no pongo el esfuerzo".
La latencia es todavía el enemigo de la virtualización del escritorio, señala Gartner. "Hasta la fecha, VMware y Citrix, los líderes de la industria [para escritorios virtuales hospedados], se han concentrado más en ambientes de 'trabajador de tareas' o 'call center', y por lo tanto las capacidades están limitadas para los usuarios que no están unidos a la red continuamente", añade Gartner. "Apuntar hacia guerreros del camino u otros trabajadores móviles en este momento es el último recurso, debido a que la tecnología aún no está afinada para requerimientos offline ni para administrar muchas plantillas o escenarios de usuarios dispares".
4. Soporte multimedia
Además de las preocupaciones de red, una falta de buen soporte multimedia ha impedido hasta ahora que la virtualización del escritorio sea útil para empleados con necesidades más allá de las herramientas de oficina usuales.
Citrix promete gráficos enriquecidos para escritorios virtuales con su tecnología HDX, y VMware ha tratado de ponerse al día en ese frente utilizando el protocolo PCoIP de Teradici. Microsoft también ha mejorado el soporte multimedia con la versión 7 del Protocolo de Escritorio Remoto, pero -en general- los escritorios virtuales aún no proveen una experiencia tan buena como las computadoras de escritorio y laptops dedicadas.
El cliente de VMware, Scott Lowe, CIO de Westminster College en Missouri, es un cliente de VMware para virtualización de servidores, pero no está convencido de que PCoIP pueda manejar el flash y otras necesidades multimedia de los estudiantes. "Ellos necesitan asegurarse de que la experiencia del escritorio imite cercanamente la experiencia de una PC de escritorio física tanto como sea posible", señala Lowe.
En implementaciones VDI, "cualquier cosa basada en flash es terrible. El audio en streaming no es bueno por defecto", señala Power. Multimedia fue el primer gran obstáculo que Power dice que tuvo que atender, anotando que los anuncios de video del CEO de Cox simplemente no se veían bien en los escritorios virtuales. Powers mejoró el desempeño utilizando la suite de software multimedia TCX de Wyse.
"No es perfecto, pero llevó nuestro ambiente VDI de estar congelado en un punto muerto, a empujarlo hacia delante", añade. Cox aún está dependiendo de la versión 6 de RDP, "la cual no es la mejor", agrega Power. "Si pongo esto en el back office para alguno de nuestros analistas, no creo que ellos lo apreciarían demasiado".
Los analistas del escritorio han estado manteniendo una estrecha vigilancia sobre la versión 7 de RDP, una de las nuevas características en Windows 7.
Las versiones previas de RDP hacen un buen trabajo con las aplicaciones basadas en DirectX, pero no soportan la redirección multimedia con flash, indica Eric Hanselman, CTO de LeoStream, la cual fabrica un agente de conexión para escritorios virtuales.
"RDP 7 es un protocolo 'suficientemente bueno' para muchos casos de uso de acceso remoto", señala Wolf en un reporte del Burton Group. "El soporte expandido para Adobe Flash y gráficos 3D lo hace muy superior a las versiones previas de RDP".
5. Experiencia del usuario
Esto podría parecer obvio, pero los analistas y los profesionales de TI indican que los proyectos de escritorio virtual muy a menudo ignoran la experiencia del usuario durante las fases de planeación.
"Donde vemos tropiezos es cuando la gente crea pequeñas islas aisladas de escritorios virtualizados, sin pensar qué es lo que hacen sus usuarios día a día", señala Hanselman.
Los trabajadores de tareas generales, quizás el 40% de todos los usuarios, son objetivos bastante buenos para los proyectos de escritorio virtual, indica Phil Grove, director global de servicios para el usuario final en CSC, una firma de outsourcing de TI. El resto requerirá atención especializada, o podrían no ser candidatos para una implementación VDI.
"Los usuarios avanzados no son tan sumisos para aislar el ambiente. Ellos son un caso de uso más desafiante", señala. "Probablemente siempre sea cierto que no todo el mundo puede tener un escritorio virtual, porque no es apropiado para todos los casos de uso".
Aun cuando la tecnología es sólida, podría ser difícil convencer a los usuarios de que sus escritorios virtualizados son una alternativa aceptable, indica Duarte de Universite Rennes 2. Los profesionales de TI necesitan pasar algún tiempo de calidad con los usuarios y mostrarles que los escritorios virtuales pueden hacer, lo que los regulares no pueden, añade. Por ejemplo, los usuarios tienen a estar impresionados cuando ven que cuando un escritorio virtual sufre un apagón, puede ser restaurado en exactamente el mismo estado en el que estaba cuando se perdió la conexión.
"Convencer a la gente administrativa de utilizar clientes delgados es muy difícil para nosotros, convencerlos de que pueden hacer las mismas cosas que hacen con las computadoras de escritorio", señala Duarte. "Si el usuario no quiere utilizar los clientes delgados, el proyecto no es viable".
Jon Brodkin, Network World (US)