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IBM comercializará la lectura del genoma

[01/07/2010] IBM se ha asociado con Roche, fabricante de equipos médicos, para construir un dispositivo de bajo costo que puede leer los genomas humanos, anunció la compañía el jueves.

Aunque la tecnología aún puede estar a una década o más de ser comercializada, una vez terminada se debe dar a todos los médicos una forma rápida y económica de examinar la composición genómica de un paciente, señaló Ajay Royyuru, gerente senior de biología computacional de IBM Research.
"El costo de la secuenciación del genoma ha bajado, y la velocidad ha comenzado a mejorar, pero todavía hay problemas con la velocidad, la escala, rendimiento, así como el costo", señaló Royyuru.
El proyecto utilizará el Transistor de ADN de IBM. Estos transistores contienen nanoporos, o muy pequeños poros, a través de cada uno de los cuales un filamento de ácido desoxirribonucleico (ADN) puede pasar. El nanoporo identifica cada base del ADN mediante el uso de un campo eléctrico.
Debido a que el nanoporo se hace, en parte, a partir de silicio, debería ser capaz de ser producido en masa con las mismas técnicas de litografía utilizadas para la fabricación de microprocesadores, lo que reduce el costo de producción, precisó Royyuru.
Aunque otros investigadores también han explorado el uso de nanoporos, tales diseños no pueden leer con precisión el ADN, porque éste viaja demasiado rápido a través del poro.
"Es como chupar espaguetis. Una vez que el ADN comienza a moverse a través del nanoporo, va muy rápido. Hemos visto pasar 48 mil unidades de ADN en 10 ó 20 milisegundos. A esa velocidad se tiene muy pocas posibilidades de realizar una lectura correctamente", explicó Royyuru.
Para reducir la velocidad del ADN, IBM ha creado en el nanoporo un control eléctrico para regular el flujo a la velocidad deseada. "Podemos controlar eléctricamente el movimiento del ADN a través del poro. Podemos hacerlo avanzar unidad por unidad", señaló.
Aunque las tecnologías de secuenciación de ADN han existido desde la década de 1970, todo el genoma humano no fue decodificado en su totalidad sino hasta el 2001, debido a la automatización necesaria para descifrar el gran número de pares de bases que hay que leer. El ADN de cada persona contiene aproximadamente tres mil millones de pares de bases de nucleótidos.
Si bien la tecnología de secuenciación del ADN ha mejorado desde entonces, todavía cuesta algunos cientos de miles de dólares leer un genoma humano completo, detalló Royyuru. Una vez listo, este dispositivo debe ser capaz de hacer el trabajo por una cifra entre 100 y mil dólares por lectura, estimó Royyuru.
Royyuru declinó especificar en qué momento la máquina estaría comercialmente disponible, citando los muchos pasos necesarios para llevar una tecnología radicalmente nueva a la fase de producción. Según el experto, se necesitarán alrededor de cinco a 10 años para terminar la investigación por sí sola.
La filial de secuenciación de Roche, 454 Life Sciences, en última instancia, comercializará sus productos derivados de esa colaboración. IBM aportará a la asociación su experiencia en la gestión de la administración de la construcción de productos electrónicos, mientras que Roche aplicará sus conocimiento en el diagnóstico médico y la secuenciación del genoma, precisó Royyuru.
La lectura del código genético de un individuo puede tener múltiples beneficios médicos, explicó Royyuru. Lo más notable es que permitirá a los médicos "personalizar la provisión de la atención médica", indicó. Por ejemplo, muchos medicamentos funcionan en algunos, pero no en todas las personas. Teniendo el ADN de una persona en la mano ayudará al médico prescribir el medicamento apropiado. Además, la lectura del genoma puede revelar la susceptibilidad a ciertas enfermedades.
Tal vez otro uso temprano podría ser para determinar cuánto tiempo puede vivir una persona. El jueves, investigadores de la Universidad de Boston anunciaron que han encontrado lo que parece ser la firma genética de la longevidad.
Jackson Joab, IDG News Service