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Reportajes y análisis

Seis refrescantes novedades para el data center

[12/08/2010] Aunque en estos días los gadgets para el consumidor son los engreídos de todo el mundo, los data center también tienen sus seguidores. Estos nuevos productos y tecnologías no solo prometen resolver los problemas reales de éstos, sino que incluso pueden simplificar las operaciones de las empresas.
¿Cuántos de estos gadgets pondría en su lista de deseos?
1. Fibra óptica con un plus
El éxito del cable HDMI en los electrodomésticos ha probado que, para acabar con el desorden y la confusión, basta con un cable común que funcione con lectores Blue-ray, equipos de HDTV y casi cualquier tipo de decodificadores. Continuando con esta tendencia, Intel ha desarrollado Light Peak. Se trata de un cable de fibra óptica que será usado en primer término con las computadoras portátiles y de escritorio, para reducir la aglomeración y acelerar la transmisión, aunque también puede aprovecharse en los data center para conectar servidores y puntos de conexión.
El cable 3.2mm, que es casi tan fino como un cable USB, puede llegar a medir hasta 100 pies de largo. Intel ha diseñado un controlador que podrá colocarse en el interior de la computadora, y los cables están en proceso de producción. Según fuentes de Intel, a partir del 2011, terceros como Hewlett-Packard y Dell, comenzarán comercializar computadoras con cables de fibra óptica Light Peak.
Para los data center, Light Peak ofrece algunas posibilidades interesantes. La fibra óptica ha estado presente en los éstos desde comienzos de 1990 -cuando IBM introdujo su línea de productos Escon (Sistemas de Conexión de Empresas, por sus siglas en inglés)-, conectando la computadora central a 200Mbit/seg. Justamente, la diferencia de Light Peak es que corre a 10GB/seg.  Además, Intel afirma que los componentes serán más baratos y más ligeros que los productos de fibra óptica existentes.
"Según Intel, Light Peak será menos complejo y más fácil de manejar debido a la eliminación de puertos innecesarios, y al hecho de ofrecer el mayor rendimiento requerido para los sistemas e-SATA y DisplayPort de alta performance", sostiene Charles King, analista de Pund-IT, con sede en Concord, Massachusetts. "Si la compañía cumple sus promesas, Light Peak podrá simplificar la vida de los responsables de data centers que están recargados con la instalación, administración y localización de miles de cables ópticos ingobernables".
El éxito dependerá de "la manera en que vendedores y desarrolladores" acepten e incorporen Light Peak y construyan productos relacionados, explica King.
2. Líquido refrigerante y racks horizontales
Usar líquidos refrigerantes para los data centers no es novedad, pero Green Revolution Cooling trae una nueva variante. Para los arrancadores, el rack se voltea de lado facilitando el manejo del cable y el acceso de los administradores al equipo. Además, el rack horizontal está rodeado de líquido. De acuerdo con un portavoz de GR Cooling, el nuevo refrigerante, llamado GreenDEF y fabricado a partir de aceite mineral no tóxico, cuesta menos que otros métodos de refrigeración semejantes y no es un conductor de electricidad, como el agua.
"En realidad, el líquido avanza a través de la base y circula hacia arriba cubriendo todos los nodos de la computadora", señala Tommy Minyard, director de sistemas de cómputo avanzados del Texas Advanced Computing Center, de Austin. El resultado es un sistema de enfriamiento más eficaz porque el calor se aleja de los procesadores gracias a los cables que van a los lados y debajo del rack, explica. Minyard está instalando el GR Cooling en los sistemas de su data center, y espera obtener entre 30% y 40% de economía en comparación con los métodos de refrigeración tradicionales.
A fin de reducir los costos de energía del data center, Green Revolution utiliza dispositivos horizontales para los racks, junto con un nuevo tipo de líquido refrigerante.
Minyard afirma que, recientemente, el líquido refrigerante ha dado un paso hacia atrás, evocando los días en que Cray ofrecía sistemas sumergidos en líquido refrigerante. Incluso IBM, señala, está volviendoa usar líquido congelado en algunos de sus nodos de cómputo.
King, de Pund-IT, subraya que las empresas han rechazado el retorno al uso de la refrigeración con líquido en los data center debido a los altos costos de implementación y a que esta tecnología aún no ha sido probada a gran escala.
 "Generalmente la instalación del líquido refrigerante cuesta mucho más que los sistemas de refrigeración por aire", señala Mark Tlapak, cofundador de GR Cooling. "Comparado al aire, cada sistema de refrigeración por líquido tiene detalles adicionales, como la conductividad eléctrica de los sistemas de enfriamiento a base de agua". Pero, agrega, "si hay una fuga de agua en los sistemas líquidos, se pierden los equipos eléctricos". No obstante, para Minyard, el GR cooling es una opción ideal: Su data center se proyecta hacia sistemas densos y poderosos, que concentran gran cantidad de potencia en espacios reducidos, como son los servidores bladede IBM y los últimos procesadores de Intel. La supercomputadora Ranger, por ejemplo, utiliza 30kw de energía por rack.
3. Varias líneas de banda ancha en una sola
Mientras las empresas siguen gastando miles de dólares en líneas de fibra óptica y en múltiples conexiones T1, ya hay por lo menos una tecnología emergente que propone una alternativa más barata.
Truffle Broadband Bonding Network Appliance, de Mushroom Networks, ha creado una conexión externa rápida de hasta seis líneas separadas, una técnica conocida como bonding. La compañía afirma que Truffle combina el ancho de banda de todas las líneas de banda ancha disponibles en una especie de conducto gigante, con una velocidad de transferencia de hasta 50Mbit/sec. El acceso a Internet puede hacerse a través de un módem DSL, un módem cable, o desde cualquier conexión de banda ancha.
Esto no solo permite incrementar el rendimiento general, sino que también actúa como mecanismo de backup. Si una de las líneas bonded, o enlazadas,falla, la conexión Truffe continúa funcionando con las otras líneas disponibles.
Steve Finn, productor de televisión radicado en Kenia, usa la aplicación de Mushroom Networks para un programa llamado África Challenge, que se transmite a ocho países africanos. Finn utiliza la banda ancha para producir el contenido de su programa y alguna vez ha llegado a pagar cerca de cuatro mil al mes por concepto de conectividad. Las velocidades varían dependiendo de la latencia y del tráfico, pero él calcula que, en general, la velocidad se cuadriplica con una línea bonded (hasta cuatro veces la velocidad de una línea por cada línea individual), y cuesta aproximadamente la mitad de una línea de alta velocidad equivalente.
Frank J. Bernhard, analista del Omni Consulting Group, opina que Mushroom Networks llena un vacío para las compañías que necesitan un acceso confiable y rápido a Internet, pero no desean pagar costos elevados por conexiones múltiples T1 o T3. Otras compañías, incluyendo Cisco Systems, ofrecen tecnologías similares a la de bonding, pero a un precio mayor y con condiciones de instalación más complejas, lo que significa que la técnica todavía no ha sido ampliamente utilizada.
4. Varios data center conectados más fácilmente 
En una empresa muy grande, el proceso de conexión de varios data center puede complicarse debido a factores operativos, de seguridad, de transporte de Ethernet, de mantenimiento de la velocidad más alta entre las conexiones de sucursal, y eso, sin mencionar los nuevos criterios de planificación para los posibles problemas que pudieran surgir debido a las operaciones de TI generadas en diversas ubicaciones.
En comparación con el proceso impleméntelo usted mismoque la mayoría de negocios suele utilizar, la conexión de varios data center parece realmente sencilla gracias a la nueva Overlay Transport Virtualization (OTV) de Cisco. Este software, que es básicamente un traspaso de tecnología para redes Layer 2, actualiza los switches de red, incluyendo el Nexus 7000 Cisco, para conectar data center ubicados en diferentes zonas geográficas.
La licencia del software de OSV, que cuesta cerca de 25 mil dólares, utiliza el máximo del ancho de banda y de las conexiones establecidas con anterioridad entre los data center.
Aunque reconoce que hay otras opciones para asociar más de un data center -incluyendo las que implican Multiprotocol Label Switching (MPLS) o, anteriormente, los protocolos frame-relay y Asynchronous Transfer Mode-, uno de los portavoces técnicos de Cisco explica que, a diferencia de los enfoques precedentes, Cisco OTV no requiere reajustes en la red ni servicios especiales en el núcleo, como con MLPS. Simplemente, OTV se superpone a la red existente, heredando todas las ventajas de una red de IP bien diseñada y, manteniendo, al mismo tiempo la independencia de los data center Layer 2 interconectados.
Terremark, un proveedor de servicios de nube basado en Miami, utiliza OTV de Cisco para asociar 13 data center en Estados Unidos, Europa y América Latina. Según fuentes de la compañía, en lo que respecta a la conexión de éstos, es significativo lo que se ahorra en comparación con el enfoque hágalo usted mismo. Esto se debe a que además de ser menos complejo, OTV cuenta con un sistema automatizado de tolerancia a fallas, gracias al cual varios data center pueden actuar independientemente si surge algún problema.
"Anteriormente, para poder implementar la capacidad de balancear cargas y/o activar operaciones de tolerancia a fallas de emergencia entre los data center se necesitaba, por lo general, una red dedicada y un software complejo ", recuerda Norms Laudermilch, vicepresidente de infraestructura de Terremark. "Con OTV de Cisco, el tráfico de Ethernet, a partir de un lugar físico, simplemente se encapsula y se encamina hacia otro punto creando un data center lógico"
Ahora, las máquinas virtuales de un lugar pueden utilizar, por ejemplo, VMotion de VMware para pasar automáticamente a otro lugar en caso de problemas.
5. Almacenamiento de e-mail basado en prioridad
Aunque todos sabemos que la comunicación es clave para cualquier negocio, demasiado a menudo ocurre que el data center gestiona un intercambio de emails como si se tratara simplemente de otro conjunto de datos a archivar.
Messagemind determina automáticamente qué emails pueden ser archivados sin mayor riesgo en los sistemas más básicos. Esta herramienta analiza las comunicaciones de la compañía -identificando qué mensajes son leídos, suprimidos o guardados por los usuarios- para luego agruparlos según nivel de prioridad.
Los administradores del data center pueden utilizar esta información para almacenar mensajes electrónicos con un criterio de prioridad y, eventualmente, ahorrarse algunos costos. Por ejemplo, en vez de almacenar todos los emails en un sistema de almacenamiento de alto costo, los mensajes marcados con baja prioridad -siempre en base al comportamiento del usuario final- pueden ser almacenados en sistemas más baratos. Del mismo modo, los emails prioritarios pueden almacenarse en un depósito de alto rendimiento y mayor costo
Este mismo análisis entre bastidores se puede aplicar fuera del data center, implementando un tablero que tanto los managers como los usuarios finales consulten para sus proyectos. Por ejemplo, las unidades de un negocio pueden ver en un diagrama de emails qué miembros de un proyecto están comunicando eficazmente y quiénes contribuyen menos o están retrasados.
Ahora que el correo electrónico se ha convertido en una especie de tierra de nadie sembrada de conversaciones truncadas y de discusiones de proyectos sin conexión, explica King, de Pund-IT, Messagemind representa una posibilidad a tener en cuenta. La gestión del email puede volverse aún más crucial si la compañía tiene que someterse a un proceso judicial, pues el correo electrónico se convierte en parte de las pruebas para la investigación.
"Incluso las mejores soluciones para email requieren de empleados que gestionen los mensajes", señala King. "Si este producto es tan eficaz como lo promocionan, su adopción podría ser contagiosa entre las empresas. Con una gestión más eficaz y automática del correo electrónico, la solución de Messagemind podría ser un gran alivio para los administradores del data center, que actualmente tienen que lidiar con cada vez mayor cantidad de mensajes almacenados.
6. Cuentas de usuario virtualizadas para una restauración más fácil
La virtualización, concepto que se ha puesto de moda en la última década, consiste generalmente en extraer un sistema operativo de un servidor o extraer datos del lugar en que están almacenados. AppSense es un software de virtualización para cuentas de usuarios que extrae los parámetros del perfil del usuario definidos para Windows y los mantiene separadamente. Es decir, que la información del usuario seguirá disponible aunque se modifique o actualice una aplicación. En caso de que los parámetros del usuario se dañen o se pierdan, los administradores pueden restaurarlos con un mínimo de dificultad.
Landon Winburn, especialista de sistemas de software de la Rama Médica de la Universidad de Texas, usa AppSense para virtualizar los perfiles de las cuentas de sus tres mil estudiantes. Winburn señala que cuando la universidad realizaba manualmente la gestión de parámetros de los usuarios, recibían entre 40 y 60 llamadas semanales en relación a las conexiones. Además, se registraban de cinco a diez fallas diarias relacionadas a los parámetros.  
"Antes de AppSense, la única solución para un perfil dañado era suprimirlo y que el usuario empiece todas las aplicaciones desde cero ", señala Winburn. Pero ahora, gracias a la capacidad de recuperar parámetros de AppSense, la universidad ya no debe ocuparse directamente de esos problemas, pues se manejan automáticamente. Al virtualizar cuentas, la universidad también ha conseguido que el número de cuentas del servidor XenApp aumente de 40 a cerca de 80 perfiles de usuarios por servidor.
John Brandon, Computerworld (US)