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Reportajes y análisis

Computación de cliente delgado: Administración centralizada, acceso desde cualquier lugar

[30/08/2010] Pocos deberes de TI son tan universales como el cuidado y alimentación de los escritorios corporativos. Mientras que otros aspectos de las TI se vuelven más fáciles gracias a las nuevas tecnologías como la virtualización de servidor, todavía no hay una píldora mágica para aliviar la monotonía que significa mantener y asegurar cientos, miles, o decenas de miles de sistemas de escritorio día a día.

Los inconvenientes de los escritorios van más allá de las cargas de administración y mantenimiento. Implican movilidad de los trabajadores, renovación de hardware cliente, seguridad de datos, y, bajo determinadas condiciones, incluso el consumo de energía y refrigeración.
Una respuesta a la dispersión del escritorio es la computación de cliente ligero (thin client computing), que consolida las aplicaciones y entornos del usuario en el servidor, reduciendo enormemente los gastos generales asociados con el software de escritorio y el hardware. Los usuarios acceden al servidor host en la red mediante una variedad de clientes - tales como terminales de bajo costo o sistemas antiguos que de otro modo serían obsoletos. En lugar de andar de niñeras de los equipos de escritorio, los administradores se ocupan del negocio en el centro de datos, ahorrando tiempo y recursos.
Desafortunadamente, no hay un camino recto y estrecho para la migración desde clientes de escritorio pesados hacia clientes ligeros. Pero hay más opciones que nunca.
La computación de cliente ligero, basada en servidor, hoy toma varias formas. Tradicionalmente, las soluciones de cliente delgado giraban en torno a grupos de servidores de Terminal Server ejecutando docenas de sesiones de usuario individual. Los frameworks de fondo se componían de Microsoft Terminal Services (rebautizados como Remote Desktop Services con la llegada de Windows Server 2008) y, ocasionalmente, una infraestructura de Citrix para mejorar el rendimiento y manejabilidad. En los últimos años, la VDI (infraestructura de escritorio virtual) ha surgido para ofrecer un enfoque diferente, utilizando la virtualización para dividir cada sesión de usuario en una VM (máquina virtual) en sí misma. Al igual que las soluciones tradicionales de cliente ligero, VDI utiliza el modelo de agente de conexión de Terminal Services/Citrix para entregar los escritorios virtuales a los usuarios.
La computación tradicional de cliente ligero
El Terminal Services (también conocido como Remote Desktop Services) es la fruta que cuelga del árbol y al alcance de la mano del cliente ligero. Es muy fácil de comprar algunos dispositivos de cliente ligero económicos, instalar Microsoft Windows Server 2003 o 2008 en un servidor, configurar el papel de Terminal Services o de Remote Desktop Services, y tener los clientes conectados a ese servidor para sus sesiones de escritorio. Para algunos casos -como el ingreso de datos, procesamiento de formularios, tareas de call center y rondas de hospital- Terminal Services puede ser todo lo que se necesite.
En términos generales, esta solución es la más adecuada para una sola aplicación o aplicaciones livianas, ya que la complejidad y la sobrecarga asociada con más aplicaciones y más usuarios pueden superar el menor costo relativo. También puede haber problemas con la aceptación del usuario y la interacción general con sistemas tradicionales de cliente ligero. Los usuarios acostumbrados a la música y películas en la PC pueden quedar decepcionados al descubrir que la reproducción de audio y video es muy puntual, o nula. El uso de periféricos USB puede ser muy problemático, y la impresión a través de enlaces WAN más lentos puede ocasionar sesiones lentas de usuario.
Los beneficios del Terminal Services son un precio bajo y la facilidad de instalación y mantenimiento. Las desventajas son la falta de escalabilidad, rendimiento potencialmente problemático sobre conexiones de menor ancho de banda y mayor latencia, y una escasez general de capacidad de gestión. En resumen, está bien para una configuración pequeña y dedicada, pero una vez que se supera esos límites normalmente es tiempo de avanzar en la cadena.
Citrix Xen App
Citrix es el segundo -después de Microsoft- en el juego de Terminal Services. La oferta de Citrix XenApp (anteriormente conocida como Presentation Server, y antes de eso, MetaFrame) proporciona una capa significativa de administración y rendimiento en Terminal Services, y permite una gestión mucho más fluida de implementaciones más grandes de cliente ligero.
Esos beneficios tienen un precio significativo, como es natural, pero en instalaciones grandes, la administración extendida es una obligación, no un lujo.
Uno de los aspectos más significativos de XenApp es que utiliza el protocolo ICA, en comparación con el protocolo RDP que Microsoft Terminal Services utiliza. ICA es un protocolo más delgado, más limpio y más maleable que funciona mejor en menor ancho de banda y conexiones de alta latencia, y ofrece importantes beneficios internos, así como la capacidad para priorizar el tráfico específico dentro de una conexión, incluso hasta el nivel de aplicación.
Por ejemplo, en una sesión de usuario particular, es posible mantener una respuesta ágil de Microsoft Excel mientras se reduce el rendimiento de una aplicación de segundo plano que no se está utilizando en tiempo real. Características como esa pueden hacer que una sesión de usuario se sienta más como un sistema de escritorio local, ya que de otro modo se sentiría lenta y problemática.
XenApp tiene otros beneficios, tales como las capas de gestión y opciones de conexión que ofrecen balanceo de carga, administración de alto y bajo nivel de usuario (incluido el período de seguimiento), y conexión de seguridad interna y externa. Esto último es muy importante, especialmente en algunos mercados verticales tales como el de cuidado de la salud, donde se requiere el cumplimiento de HIPAA. También permite a los usuarios conectarse de forma segura a sus sesiones de escritorio corporativos desde cualquier lugar en que se encuentren, utilizando los navegadores estándar de Internet. En este sentido, puede funcionar muy similar a una VPN, sin necesidad de clientes tradicionales estándar o de concentradores especializados de VPN.
XenApp también puede manejar un mayor volumen de trabajo del usuario y cuentas de aplicación más pesadas que los Terminal Services de Microsoft. Dicho esto, muchas aplicaciones no funcionan bien en un entorno virtualizado de aplicaciones XenApp. Algunas no funcionan del todo, y algunas pueden funcionar, pero su uso en una implementación de Terminal Services no está soportado por el proveedor de software. Es muy importante validar todas las aplicaciones previstas antes de construir cualquier tipo de entorno de cliente ligero, o uno puede quedar atrapado después.
Varios otros atributos de XenApp hacen que la experiencia general de usuario sea mucho más cercana a la de un escritorio tradicional. La tecnología de reproducción mejorada de audio y video, junto con los servicios de impresión remota, superan las objeciones que por largo tiempo ha tenido la computación de cliente ligero -al igual que la gestión y el soporte a periféricos USB más allá de las unidades flash. Esto último es especialmente importante en muchos entornos de punto de venta, o en cualquier lugar donde se requiere periféricos USB más allá de un teclado y mouse.
Los huevos y las cestas
Con cualquier sistema de cliente ligero, usted estará siempre sujeto a la fiabilidad del sistema operativo subyacente y la interacción de la aplicación. Si tiene una granja de servidores de terminales que controla decenas de sesiones activas en un momento dado, la falta repentina de uno de los servidores ocasiona la pérdida abrupta de cada una de las sesiones que se ejecutaban en ese servidor. Los usuarios podrán volver a conectarse a otro servidor asumiendo que hay suficiente capacidad, pero cualquier trabajo no guardado de la sesión original se perderá.
Junte este hecho con la relativa fragilidad de algunas aplicaciones, y una vez más se pone de manifiesto que, la pruebas e investigaciones previas de todas las aplicaciones son obligatorias.
En la práctica, una infraestructura bien planeada y ejecutada de Citrix XenApp es fiable y fácil de administrar, y sensible, pero en entornos sin una planificación adecuada, puede ser extremadamente difícil de mantener.
Roger A. Grimes, InfoWorld (US)