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Cisco cierra el círculo de la virtualización

[19/10/2010] No fue hace mucho -un año y medio aproximadamente- que Cisco anunció su Unified Computing System, y sacudió a la industria TI. Y no era para menos. Con su UCS Cisco ingresaba al terreno de los servidores tomando un espacio que hasta hace poco le era desconocido. Su ingreso generó suspicacias de parte de los otros grandes jugadores del mercado de servidores, e incluso la incursión a pie firme de uno de ellos en el campo de las redes, se entendió como una respuesta velada al accionar de Cisco sobre los servidores.

Por su puesto, la empresa que realizó tal incursión señaló que su objetivo no era contragolpear y que su experiencia en el campo de las redes, en realidad, se podía remontar a varios años. Algo similar ha ocurrido recientemente con la visita de Fernando Rodríguez, gerente de desarrollo de negocios de virtualización y data center de Cisco. Para Rodríguez -es decir, para Cisco- el ingreso de la compañía al mundo de los servidores no fue la simple incursión en un nuevo mercado, se trataba de un paso necesario que se debía tomar en el desarrollo de su estrategia de virtualización, unos planes que John Chamber, el CEO de Cisco Systems, planteó ya hace un lustro aproximadamente. Pero eso no es todo.
Mitos sobre virtualización
Rodríguez refirió que la incursión en el campo de los servidores fue necesaria para seguir luego con la virtualización, pero que en el camino fue necesario entender bien cuáles son las verdades acerca del mercado de la virtualización. Así describió tres mitos que se tienen con respecto a ésta y que deben ser tomados en cuenta para comprender la estrategia total de Cisco.
El primer mito es que la virtualización ya es algo común. La realidad -que fue descubierta por Gartner, que formuló estos mitos- es que solo aproximadamente el 16% de las cargas de trabajo actuales están corriendo sobre máquinas virtuales. Esto es particularmente revelador si se toma en cuenta que en cualquier encuentro TI prácticamente todos los ejecutivos afirman que están realizando algún grado de virtualización en su centro de datos.
Sin embargo, si bien es cierto que la cifra mencionada por Gartner es pequeña, también es cierto que su pronóstico de crecimiento es muy favorable pues estima que para el 2012 la mitad de las cargas se realizarán sobre máquinas virtuales. El crecimiento más rápido se producirá en las pequeñas empresas.
El segundo mito señala que la virtualización es básicamente una herramienta para ahorrar costos. Si bien es cierto que este fue un motivador inicial, sobre todo en las corporaciones, también es cierto que luego de la implementación las empresas han comprendido que uno de los activos más valiosos que se adquieren con la virtualización es la agilidad en las operaciones. Esto es más relevante si se toma en cuenta que en el caso de las pequeñas empresas el ahorro de costos no fue un motivador de la virtualización.
El tercer mito señala que la virtualización ha llegado ya a la categoría de commodity. No es cierto, pues las tecnologías de infraestructura virtual son fundamentales para una posterior infraestructura de cloud computing, y por tanto de acuerdo a la infraestructura de virtualización que se tenga, se tendrá una nube de una u otra característica. No pueden ser iguales todas las virtualizaciones entonces.
Con todos estos puntos en mente Rodríguez señaló: Desde ahí podemos entender porque sucedió lo que la prensa llamó el ingreso de Cisco al mercado de servidores pero que en realidad es parte de una estrategia completa de virtualización, no es sencillamente el ingreso a un mercado de servidores hasta cierto punto comoditizado con jugadores bien establecidos desde hace varios años.
La virtualización, por tanto, fue uno de los motivos por el cual se produjo el ingreso de Cisco al mercado de servidores, y es tan solo un paso que se tuvo que dar para ir hacia un objetivo mayor que Álvaro Merino-Reina, gerente general de Cisco Systems Perú, aclaró aún más.
Si bien Cisco ha entrado en el mundo de los servidores nuestra estrategia no es ir a ganar los pequeños servidores para PYMES. La visión es más amplia, lo que buscamos es en realidad los grandes centros de datos y las grandes posibilidades de virtualización. Algunas compañías piensan que Cisco las amenaza con pequeños servidores pero en realidad ni siquiera tenemos una estrategia definida para competir ahí. Lo que estamos buscando es la evolución de la red hacia el cloud computing, sostuvo.
Arquitecturas abiertas
Junto con la virtualización otra de las tendencias que Chambers previó fue el amplio uso que se haría de la arquitectura x86. Una prueba de la exactitud de este pronóstico es que recientemente se ha podido ver que los despachos de servidores de esta arquitectura se han incrementado en más de 25% de acuerdo a Gartner en el primer trimestre de 2010, mientras que los despachos de RISC/Itanium se redujeron en más de 23% en el mismo periodo.
Vemos que hay una tendencia muy fuerte de estandarización de la industria alrededor de la plataforma x86. Se está cayendo el mito de que las aplicaciones críticas tienen que ir en plataformas cerradas, tipo mainframe. Ahora hay x86 soportando Linux y cada vez con más aplicaciones propietarias. Y esto tiene sentido para las empresas pues las arquitecturas cerradas son muy costosas de administrar, el x86 hace que el mantenimiento sea mucho mas sencillo, sostuvo Rodríguez.
Todos estos cambios dieron pie a las transformaciones que se han venido produciendo en el centro de datos y que fueron formando la oferta de Cisco. Una de las particularidades que se notaron en los centros de datos es que éstos se encontraban equipados con una infraestructura que no había sido pensada para la virtualización y es por ello que la propuesta de UCS, a decir de Rodríguez, ha encontrado buena receptividad entre las empresas al punto que ya tienen 1.700 empresas clientes y la tercera participación de mercado en Estados Unidos y Canadá a pesar de ser un producto con tan solo año y medio de anunciado y un año de comercializado.
Pero faltaba seguir avanzando.
Es ahí donde Cisco decide encontrar un socio estratégico. Si con la UCS había ganado un buen lugar en la virtualización de servidores era necesario seguir con la virtualización del escritorio y es ahí donde entra a tallar Citrix. Ésta es la empresa que le proporciona el CitrixXen Desktop para realizar virtualización de escritorios con todos los beneficios que ello conlleva.
Por ejemplo, la seguridad de que aunque se pierda el dispositivo no se perderá la información pues con un desktop virtualizado la información, en realidad, nunca salió del centro de datos. Y por su puesto la agilidad que proporciona un desktop virtualizado cuando se tiene que hacer, digamos, el paso de Windows XP a Windows 7 en mil máquinas.
¿Ha sido atractiva para el mercado la propuesta? Claro que sí. Los especialistas no se ponen de acuerdo pero se estima que el mercado va a crecer. En el 2009 se estima que se tenían un millón de licencias de virtualización (VDI), pero para los 2013 los analistas como Gartner, Bernstein e IDC estiman que la cifra podría subir a entre 49 millones a 89 millones. Tan solo tomando la expectativa más pesimista se está hablando de un crecimiento en 50 veces de un mercado bastante joven.
Y la forma en que Cisco desea destacar en este mercado es mediante la adición de dos conceptos.
Uno es el VXI y el otro es el Cius.
El VXI (Virtual Experience Infraestructure) tiene que ver con el grado de personalización que se le puede otorgar al desktop virtual que se proporcionará a los usuarios. Utilizando una herramienta denominada AppVelocity que básicamente le proporciona inteligencia a la red.
Lo que se necesita es inteligencia en la red que permita dos cosas: primero, que se elija el camino que dé la mejor experiencia al usuario final al momento de llevar una aplicación. Y segundo que esté en capacidad de entender cada tipo de tráfico y maneje prioridades según el ancho de banda o cuál aplicación está más relacionada con el negocio. Por ejemplo, en el caso de un video no es lo mismo un video de YouTube que un video de alta definición para telepresencia, sostuvo Rodríguez.
El otro ingrediente, que ya se anuncio en julio de este año, es el Cisco Cius, el tablet empresarial de Cisco que corre sobre Android. Este tablet es un componente de interfase de usuario de un teléfono IP Cisco y permitirá que desde este teléfono el usuario pueda unirse a toda la plataforma de escritorio virtual que se ha mencionado línea arriba. Es decir el puesto de trabajo puede ser reducido a un teléfono porque éste proporciona acceso a cualquier tipo de aplicación que se tenga. En particular es importante mencionar que posee video de alta definición y se puede unir al sistema de telepresencia que se maneja en la organización. Se espera para febrero de 2011.
De esta forma Cisco cierra el círculo de la virtualización. Comenzó en la red, se expandió hacia los servidores por un lado, y se expande ahora hacia el dispositivo (thin clienttablet) por el otro lado.
¿Acaso fue esto lo que percibimos en un primer momento? Quizás no vimos venir, pero ya está aquí.
Jose Antonio Trujillo, CIO Perú