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Microsoft abre nuevos frentes de competencia con Windows Server

[17/11/2010] Microsoft no quiere admitirlo, pero un analista de Gartner señala que la decisión del proveedor de ofrecer instancias de Windows Server en la nube de Azure está abriendo un nuevo frente competitivo en contra de las empresas asociadas de alojamiento.

Microsoft actualizará Windows Azure con la capacidad de ejecutar instancias de Windows Server 2008 R2 en su servicio de la nube. La medida podría desdibujar las líneas entre la plataforma como servicio (PaaS) de nubes como Azure, que proporcionan herramientas resumidas para desarrolladores de aplicaciones, y la infraestructura-como-servicio (IaaS) en la nube, como Amazon EC2, que proporcionan acceso abierto a capacidades de almacenamiento y de computación.
Este movimiento también mejora la posición competitiva de Microsoft en contra de VMware, que se ha asociado con empresas de hosting para ofrecer herramientas de desarrollador PaaS y la nube basadas en infraestructura de VMware.
Pero las instancias de Windows Server basadas en la nube han abierto un nuevo frente de competencia contra Rackspace y otros alojadores que son socios de Microsoft, según el analista de Gartner Neil MacDonald.
Microsoft, hasta cierto punto, restó importancia a las nuevas capacidades, diciendo que su Windows Server basado en la nube -que se conoce con el nombre de Windows Azure Virtual Machine Role- es sobre todo una rampa de acceso que presenta algunas aplicaciones a la nube de Azure.
"Lo que realmente quieren es que la gente use Azure", señala MacDonald. Al mismo tiempo, VM Role "es una forma de infraestructura como servicio", continúa. "La razón por la que Microsoft está siendo tan vaga es porque realmente no quieren molestar a sus socios del ecosistema, todos los hosters que hay en el mundo haciendo dinero acogiendo las cargas de trabajo de Windows. Microsoft realmente no quiere hacer hincapié en que están compitiendo contra ellos mismos".
Considerando que las nubes IaaS facilitan el acceso al poder de cómputo, en forma de máquinas virtuales y de almacenamiento que es consumido por los equipos virtuales, las nubes PaaS proporcionan lo que podría describirse como una capa de middleware en la parte superior de las capas de la infraestructura. Los desarrolladores que utilizan PaaS obtienen herramientas abstractas para construir aplicaciones sin tener que gestionar la infraestructura subyacente, pero tienen menos control sobre la informática básica y los recursos de almacenamiento. Con Azure, los desarrolladores pueden utilizar lenguajes de programación. Net, PHP, Ruby, Python o Java, y las herramientas de desarrollo Visual Studio y Eclipse.
Los funcionarios de Microsoft han pronosticado que las líneas entre las nubes PaaS e IaaS se volverán borrosas con el tiempo, pero subrayan que Windows Azure seguirá siendo una plataforma de desarrollo.
En respuesta al comentario de MacDonald, el gerente general de Windows Azure, Doug Hauger, señala "nuestros socios ofrecen una amplia gama de servicios a los clientes por acoger una infraestructura como servicio [nube]. El papel de la máquina virtual no compite con ellos en este espacio".
Rackspace hace ver a Microsoft como un competidor en la nube."El mercado en la nube va a ser enorme y hay muchas maneras de ganar en el", señala el presidente de Rackspace, Lew Moorman. "Microsoft se toma en serio el mercado y nosotros lo vemos como un competidor emergente, así como socio. Estamos seguros que la diferencia de nuestro servicio tendrá resonancia en gran parte del mercado, independientemente de las ofertas técnicas que surjan de los jugadores, como Microsoft".
En una entrevista esta semana, Hauger discutió tanto las similitudes como las diferencias entre las instancias de Microsoft Windows Server, basado en la nube, y el hosting virtual ofrecido por Amazon y otros proveedores de IaaS.
"Creo que hay una gran línea gris entre el desempeño puro de la infraestructura como servicio y la plataforma como servicio", señala Hauger.
En última instancia, el mercado solo se preocupa por la capacidad técnica de los servicios en la nube, y no la taxonomía utilizada para definirlos, continúa Hauger. Con VM Role, los clientes de Azure tendrán que gestionar y revisar su propio sistema operativo invitado. Esto es claramente diferente de PaaS puro, en que los programadores escriben a los puntos finales y servicios a través de una API, y son "abstraídos de siquiera preocuparse por el sistema operativo", señala Hauger.
Pero VM Role, cuando esté disponible más adelante en el 2010, todavía tendrá algunas de las herramientas de desarrollo y otras ventajas de PaaS, por lo que "no es la planta baja de la infraestructura como servicio", indica Hauger. "Está tomando el ascensor hasta un poco más arriba."
A pesar de que Microsoft está ofreciendo hosting virtual, eso no significa que los clientes no serán capaces de crear sus propios cálculos y configuraciones de almacenamiento, como lo hacen con un proveedor de IaaS como Rackspace, añade Hauger.
Las configuraciones personalizadas de almacenamiento son "algo que definitivamente no ofrecemos con la plataforma Windows Azure, porque hemos tomado una decisión de arquitectura de tener una agrupación de almacenamiento uniforme".
Por otra parte, los clientes de Azure no tienen que preocuparse acerca de escribir capacidades de múltiples clientes en sus aplicaciones. Hauger sostiene que la creación de aplicaciones flexibles, escalables y automatizadas es bastante difícil cuando se está contemplando la garganta de una máquina virtual y tiene que administrarla uno mismo, aunque no es imposible en una nube de IaaS.
Incluso con VM Role, y una opción de servidor de aplicaciones de virtualización que le permitirá a los desarrolladores transferir imágenes de aplicaciones a Azure, Hauger no recomienda que los clientes "eleven una gran aplicación monolítica de on-premise y la lleven a Windows Azure".
VM Role se podría utilizar para mover algunas aplicaciones ligeras de HPC hacia la nube de Azure, señala Hauger. Si un cliente necesita un análisis de datos a gran escala, pero solo por un corto período de tiempo, tiene sentido mover la aplicación temporalmente a Azure y luego llevarla de vuelta en casa, agrega. Algunos clientes están encontrando que las aplicaciones basadas exclusivamente en la web, como los juegos de Facebook, también tienen sentido para Azure, señala.
Los funcionarios de Microsoft están dispuestos a admitir que las capacidades de Azure no son ilimitadas.
Por ejemplo, el CTO de Microsoft, Barry Briggs, dice que su propio equipo utilizó Azure el año pasado para crear una aplicación de subasta de caridad, pero mantuvo el procesamiento de tarjetas de crédito en las instalaciones", porque el cumplimiento de PCI es una gran cosa".
"Hay algunas cosas que probablemente se quedarán en las instalaciones por un tiempo y sospecho que el cumplimiento de PCI estará allí, porque los clientes quieren tomarse un tiempo para entender lo que realmente son las capacidades y potencialidades de la tecnología [en la nube]", agrega Briggs.
Aunque Microsoft está ampliando Azure, ofreciendo alojamiento de máquinas virtuales, es importante tener en cuenta que la oferta se aplica solo a Windows Server 2008 R2. Es claro que Microsoft no ofrece máquinas virtuales Linux y que ofrecer las versiones anteriores de Windows Server tampoco concuerda con la estrategia de Microsoft, señala MacDonald.
Por su parte, Elastic Compute Cloud de Amazon, ofrece Windows Server 2003 y 2008, ocho versiones de Linux y OpenSolaris.
Aunque Amazon ofrece un servicio de facturación, balanceo de carga, bases de datos y una variedad de herramientas diseñadas para los desarrolladores, no ha hecho ningún movimiento significativo en PaaS, indica MacDonald. Amazon señala que su enfoque evita que los clientes se "queden atrapados en un modelo de programación en particular, idioma o sistema operativo".
Pero el posting de Windows Server de Microsoft pone a las dos empresas en una competencia más directa, indica MacDonald.
Tal vez lo más importante para Microsoft, el servicio de VM Role le da al CEO Steve Ballmer y su equipo de nube, una manera más viable de competir con VMware, que tiene socios diseñados a proporcionar ofertas de PaaS y las capacidades de alojamiento de máquinas virtuales, necesarias para llevar las aplicaciones a la nube.
"Los clientes necesitan tener una vía de acceso fácil a la computación en nube, y Microsoft no la estaba proporcionando y su mayor competidor sí", agrega MacDonald. "Este fue un vacío que debía llenar y me alegra ver que lo haya hecho. Yo diría que dos años después. Pero no quiere decir que sea demasiado tarde, pero debieron hacerlo desde el primer día".
En cuanto a los alojadores web que ahora se encuentran en competencia contra Microsoft, MacDonald señala que simplemente "tienen que evolucionar".
Jon Brodkin, Network World (US)