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El mainframe y la plataforma cloud

[08/04/2011] Menciónele la computación en la nube a un profesional de mainframe, y es probable que ponga sus ojos en blanco. Cloud es solo un nuevo nombre -y un gran despliegue publicitario- para lo que el mainframe ha hecho durante años, dirá.

"El mainframe es una nube", sostiene Jon Toigo, CEO y director general de Toigo Partners International, una consultora de gestión de datos en Dunedin, Florida
Si usted, como Toigo, define a la nube como un recurso que puede ser aprovisionado dinámicamente -es decir, asignado y dejado de lado según la demanda- y puesto a disposición dentro de una empresa con buenos controles de gestión y de seguridad, pues todo eso ya existe en un mainframe ", agrega.
Por supuesto, la definición de Toigo no es la única referida a lo que constituye una nube. La mayoría de los expertos señalan que un atributo clave de la nube es que el aprovisionamiento dinámico es un autoservicio -es decir, a la demanda del usuario.
Pero el ambiente controlado de la mainframe, y la base de gran parte de su seguridad, requieren tradicionalmente que un administrador suministre energía de computación para tareas específicas. Esa es la base para la reputación de la mainframe como tecnología antigua que opera bajo un antiguo paradigma TI de mando y control.
Esa es solo una de las razones por las cuales hoy en día la mayoría de la computación en nube se ejecuta en arquitecturas distribuidas basadas en x86, no en mainframes. Otras razones: el hardware mainframe es caro, las licencias y los costos de software también tienden a ser altos, y hay una escasez de habilidades mainframe.
El mainframe conoce la nube
Sin embargo, los proveedores de mainframe sostienen que muchas empresas quieran utilizar su equipo grande para cloud computing. En un estudio patrocinado por CA Technologies y realizado a 200 ejecutivos de mainframe de Estatos Unidos el otoño pasado, el 73% de los encuestados dijo que sus unidades centrales eran parte de sus planes futuros sobre cloud.
E IBM ha sido ha estado promoviendo a los mainframes como plataformas cloud durante varios años. La presentación hecha el año pasado de zEnterprise, que ofrece a las organizaciones la opción de combinar mainframe y plataformas de cómputo distribuidas bajo un paraguas común de administración, es una parte clave de la estrategia de IBM para hacer que el mainframe sea parte de la nube, según los analistas.
La compañía dibujó el escenario hace 10 años cuando dio a todos sus mainframes, zSeries S390 y más, la capacidad de ejecutar Linux. Mientras que los mainframes habían estado virtualizados por 30 años, desde la introducción del sistema operativo z/VM Virtual Machine, una vez que IBM agregó Linux, podía ejecutar servidores virtuales x86 en un mainframe.
En los últimos años, algunas organizaciones han hecho precisamente eso, consolidando y virtualizando servidores x86 que usan Linux en el mainframe. Una vez que empieza a hacer eso, tiene la base de una nube privada.
"Tiene este servidor muy escalable, que es muy fuerte en la administración de transacciones", señala Judith Hurwitz, presidenta y CEO de Hurwitz & Associates, una consultora TI en Needham, Massachusetts. "Aquí, está la plataforma que tiene escalabilidad y partición construida en su núcleo". Además, los bienes más valiosos del mainframe -fiabilidad, disponibilidad, manejabilidad y seguridad- son las características que más preocupan a las empresas cuando consideran desplegar las principales aplicaciones de negocio en la nube, señala la ejecutiva.
El aprovisionamiento es el punto clave
Pero esa falta de apoyo para el auto aprovisionamiento es evidente. "El mainframe está muy bien controlado en la mayoría de las organizaciones, a menudo hasta el punto en que está encerrado en una habitación y la gente no puede acceder a él", señala Julie Craig, analista especializada en la administración de aplicaciones en consultora de TI, Enterprise Management Associates. "[los proveedores de mainframe] van a tener que realizar algún tipo de desarrollo para permitir las características de auto-servicio de la nube.
Reed Mullen, líder informático de cloud computing System z de IBM, señala que la falta de auto aprovisionamiento es cultural, no tecnológico. Las empresas podrían permitir el autoabastecimiento en mainframes, ya sea por el uso de Tivoli Service Automation Manager de IBM o a través de desarrollo personalizado, agrega.
Y, sin embargo, reconoce que tales implementaciones seguirán dependiendo del departamento de TI -los usuarios no podrían tener plena autonomía de autoservicio. En concreto, los sistemas de mainframe con opciones de auto-aprovisionamiento requieren que un usuario presente una solicitud por correo electrónico, y que TI tendría que aprobarla antes de que los recursos fueran provistos, explica Mullen. Esto refleja los "viejos hábitos" del mundo mainframe, agrega. Pero también señala que cualquier tipo de implementación cloud, incluidas las relativas a los sistemas distribuidos, podría incluir un proceso de aprobación.
"Sé que la percepción es que el usuario no tiene que molestar a nadie en TI, solo tengo que apuntar y hacer clic para obtener mi servicio", señala. Pero en todos los escenarios cloud, añade, hay algún tipo de proceso de aprobación, una manera de priorizar las solicitudes, a pesar de que ese proceso quizá no requiera ojos humanos.
En cuanto a los costos de licenciamiento, Mullen señala que la actual generación de System z de IBM, tiene una característica on-off poco utilizada, por lo que los administradores mainframe pueden encender el núcleo de un procesador por un tiempo limitado, pagando tasas de uso a corto plazo para el sotware de IBM, en lugar de comprar una licencia costosa anual basada en el número de núcleos del procesador. "Estamos buscando sacar provecho de esta infraestructura para hacerla aún más conveniente en un ambiente de nube, donde hay una gran cantidad de uso impredecible", señala Mullen.
La nube de mainframes está en su infancia
Pero es difícil encontrar una organización que esté utilizando un mainframe en una plataforma de autoabastecimiento de cloud computing. Algunos analistas dicen que hablar de mainframe como cloud es solo una moda. La tecnología de hecho puede existir, pero la pregunta es si las empresas la están aplicando, señala Bill Claybrook, presidente de New River Marketing Research en Concord, Massachusetts "Si no están automatizando las cosas, si no tienen un portal de autoservicio, entonces no es una arquitectura de nube, es solo un entorno virtualizado ", agrega.
Una de las razones por las que es difícil encontrar una configuración de auto-aprovisionado mainframe basada en cloud, puede deberse a que aún estamos en los inicios del desarrollo de la computación en la nube. "Hay incongruencia entre lo que hay en la nube de hoy y lo que estos grandes mainframes hacen", señala Phil Murphy, analista de Forrester.
Las unidades de negocios pueden utilizar una tarjeta de crédito para comprar algunos ciclos adicionales de cómputo para un proyecto, por ejemplo, pero la mayoría de las empresas no correrán aplicaciones de transacciones críticas en la nube.
El único escenario de una sola nube al que Murphy puede apuntar y que incluye auto aprovisionamiento es el modelo utilizado por empresas globales de outsourcing, donde los desarrolladores remotos tienen la capacidad de configurar automáticamente sus propias pruebas y plataformas de desarrollo. No todos ellos están basados en mainframe, pero Murphy cree que algunos de ellos lo son. Bajo el antiguo sistema, "el desarrollador tenía que solicitar operaciones para configurar esta opción y eso tomaría semanas o meses. Ahora, en cuestión de 15 minutos, puede hacerlo por sí mismo", indica.
Mullen está de acuerdo en que eso es un buen ejemplo. Una configuración de plataforma como servicio "es tal vez el uso dominante que hoy en día se le da a una infraestructura cloud en entornos mainframe", comenta.
Pero a medida que la computación en la nube madura y los nuevos modelos de mainframes comienzan a ofrecer más potencia de cómputo a costos más bajos de los que hay en la actualidad, más empresas experimentarán. Hurwitz, por su parte, agrega que muchos de sus clientes lo están buscando, aunque no están listos para hablar de ello públicamente. "Es algo que vamos a ver mucho más", predice.
Marist College, los primeros en adoptar
Marist College es un buen cartel para los mainframes de IBM. El colegio está cerca de una planta de fabricación de mainframe de IBM en Poughkeepsie, Nueva York (en abril del año pasado, IBM anunció que construiría mainframes System z de gama alta y servidores Power Systems allí).
Marist ha tenido una asociación de investigación y desarrollo con IBM por más de 20 años, y ayudó a que IBM desarrolle e implemente Linux z, la versión de Linux que se ejecuta en System z.
Hoy en día, Marist mantiene el código fuente de Linux z, se encarga de su distribución, y ejecuta un sitio educativo para IBM, el Centro del Conocimiento para System z.
Marist ha reescrito muchas aplicaciones basadas en x86 para que funcionen con Linux en sus dos mainframes System z. La universidad gestiona 80 servidores de Linux, la mayoría de las cuales se encarga de tareas administrativas, en un mainframe; y tiene más de 600 servidores Linux corriendo aplicaciones académicas en el otro.
También tiene otras aplicaciones en un equipo de gama media de IBM de la Serie p, y también en una IBM Blades. Pero los mainframes son "el verdadero motor", señala Bill Thirsk, vicepresidente de tecnologías de la información y CIO de Marist.
Marist está consiguiendo grandes beneficios de costos de la virtualización en mainframe. Se evita la compra de hardware adicional de servidor, además de que ahorra espacio, energía y personal de TI para administrar el centro de datos. No solo evita tener que pagar extra por cada solicitud que se suma al mainframe, sino que también se beneficia de una mayor utilización del mismo, lo que resulta en un muy buen retorno de activos, señala Thirsk. Él llama a la configuración de Marist, una nube.
Los escépticos podrían decir que no es una nube porque no tiene aprovisionamiento de usuarios. Pero hay algo de aprovisionamiento pasando: Cuando los estudiantes se inscriben para estudiar ciencias de la computación, por ejemplo, automáticamente se dotará de una partición de mainframe, agrega Thirsk. Y cuando salen de la escuela, añade, es eliminado el espacio y vuelto a asignar de forma automática.
Aunque los críticos pueden estar en desacuerdo, Thirsk señala que el hecho de que los recursos no sean suministrados por el usuario no es importante. "El hecho es que si quiere cambiar la política, donde el estudiante podía pedirlo, llegará hasta el mismo auto aprovisionamiento de rutina", agrega. "Lo hacemos de manera más explícita, ya que es una institución académica. La facultad decide qué recursos serán utilizados por los estudiantes, en función de sus cursos".
Marist tiene ventajas que hacen que la construcción de una nube basada en mainframe sea más fácil. Se hace una promoción académica de los mainframes (aunque los precios no son muy diferentes de los que están disponibles para otras escuelas), señala Thirsk. Y gracias al programa académico de mainframe patrocinado por IBM, Marist tiene una fuente barata de mano de obra de TI con mainframe y habilidades de Linux Z. "Donde un CIO tiene que contratar a profesionales muy caros para mantener su centro de datos, yo tengo un programa de pasantías, y mi trabajo es bastante barato", señala Thirsk. "Solo tengo que supervisar a tres profesionales".
La nube de Marist está empezando a conseguir cierta atención. "Hace cuatro años, cuando empecé a hablar acerca de esto, todo el mundo me miraba como si estuviera loco", comenta Thirsk, pero a medida que han pasado los años, otros han tomado interés en el entorno informático de Marist. Señala que ha recibido a muchos visitantes deseosos de aprender lo que está haciendo el colegio, entre ellos representantes de 21 empresas y varias universidades. "Estamos hablando de un colegio en Oriente Medio que tiene más de 200 mil estudiantes", comenta. "Sólo hay una manera de cumplir con esa carga - con un mainframe".
Capacidad más fiabilidad
Era la atracción de alta capacidad y alta fiabilidad lo que llevó a que Transzap mueva su oferta de software basado en la nube como una oferta de software como servicio de una plataforma de distribución interna a un mainframe interno en el 2008.
Una empresa de 100 empleados que proporciona sistemas de software para la industria energética, Transzap ofrece un servicio llamado Oildex, un sistema online de intercambio de datos financieros y sistemas de flujo de trabajo de colaboración que gestiona las facturas y otra información financiera. Como proveedor SaaS, Transzap se ocupa principalmente de la fiabilidad. "Si estamos abajo, [nuestros clientes] no pueden reducir los controles de sus proveedores", señala David Mart, vicepresidente de operaciones de Oildex.
Como negocio, Transzap creció, y también lo hizo el tamaño de la base de datos Oracle que apoya sus servicios financieros.
A medida que la compañía estaba evaluando la manera de ampliar su capacidad, Oildex tenía varios cortes importantes, uno de los cuales lo dejó fuera de servicio por más de ocho horas. Cuando la empresa trató de determinar la causa de la falla, no hizo más que señalar con el dedo entre sus diferentes hardware y software. "No hemos conseguido a nadie que se haga responsable por la falla", señala Marts.
Transzap comparó el precio de un mainframe System z de clase empresarial con los nuevos servidores que iba a necesitar, y encontró que los costos fueron aproximadamente los mismos: alrededor de 550 mil dólares, agrega Marts. Pero el mainframe era más confiable, y a Transzap le gustó la idea de tratar con un solo proveedor.
El factor decisivo, sin embargo, fue el hecho de que el mainframe corría Linux. "Somos una tienda de Linux por herencia, inclinados hacia los sistemas abiertos siempre que sea posible", comenta Marts. "Así que podemos aprovechar nuestra experiencia y habilidades sobre Linux". Y Oildex no ha tenido interrupciones relacionadas con el mainframe.
El arrendamiento de System z para Transzap expira el próximo año, y Mart planea volver a evaluar todas las opciones -distribuidas y mainframe, en particular la zEnterprise- que pueda combinar ambas cosas. "Debido a que hemos permanecido en Linux, si decidimos que tiene más sentido cambiarnos a una plataforma diferente, nuestros clientes nunca sabrán la diferencia. Por lo tanto, mantenemos el control de nuestro destino", comenta Marts.
¿zEnterprise da sus primeros pasos en la nube?
Junto con varios acontecimientos simultáneos, zEnterprise, podría hacer que el mainframe sea una plataforma cloud de verdad, señala Susan Eustis, presidenta de Wintergreen Research en Lexington, Massachusetts Solo en los últimos meses, dice ella, IBM ha mejorado Websphere, z/VM y ajustado su estructura de precios -todos estos movimientos para hacer que el mainframe sea más amigable con la nube, agrega. Eustis piensa que IBM tiene ahora todas las piezas en su lugar para permitir que las unidades de negocio se auto aprovisionen de una nube basada en mainframe.
Por lo menos, zEnterprise podría cambiar el pensamiento tradicional acerca de los mainframes. "Creo que hoy empezará a ver el mainframe de otro modo", señala Hurwitz. A medida que los mainframes comiencen a correr los mismo software que otros servidores de gama alta y obtenga mayores capacidades de gestión de servicios, "la gente va a verlo como el extremo superior del mercado de servidores frente a un mundo en sí mismo".
Tam Harbert, Computerworld (US)