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Reportajes y análisis

La ubicuidad de la virtualización

Cómo es que la tecnología está haciendo el salto del reino de los servidores al mundo de las aplicaciones, base de datos y dispositivos móviles.

[06/05/2011] Aquí, allá y -sí- en todos lados, la virtualización se dirige hacia la ubicuidad.

"Ya casi llegamos al punto en que ni siquiera tenemos que decir virtualización o describir arquitecturas que usan virtualización, ya que se está convirtiendo en una parte implícita de la tecnología", señala Chris Wolf, analista de Gartner Inc.
En efecto, la virtualización ya está en camino de dominar el área del servidor y apunta hacia el escritorio. En poco tiempo, el alcance de la virtualización se expandirá a través del paisaje de aplicaciones, golpeará el ámbito móvil y aterrizará en el nivel de los datos. Aquí presentamos una mirada más cercana en su viaje a través de la infraestructura de TI.
A través del nivel de aplicación
Si la virtualización está yendo hacia un lugar en el 2011, es río arriba, hacia las aplicaciones de misión crítica, señala James Staten, analista de Forrester Research Inc.
"Estamos empezando a llegar a este punto donde las organizaciones dejan de decir, 'Bueno, nunca vamos a virtualizar estas aplicaciones, pero estas sí, y empiezan a decir,' ¿Por qué nunca vamos a virtualizar esas?", indica.
Arun Taneja, fundador de la firma de analistas Taneja Group, está de acuerdo.
"Estamos a punto de romper todas las barreras pertinentes para que las aplicaciones de misión crítica se puedan traer bajo el paraguas de la virtualización", señala.
En los últimos 18 meses, la industria ha recorrido un largo camino en el tratamiento de los principales puntos de dificultad: I/O y almacenamiento, agrega Taneja.
Por ejemplo, la creación de empresas como NextIO, Virtensys y Xsigo Systems que ofrecen productos capaces de virtualizar, o agregan, las interconexiones a través de enlaces InfiniBand de alta capacidad o Ethernet, ayudan a dar a los administradores de TI el control sobre I/O permitiéndoles establecer políticas de designación sobre la cantidad de I/O que una máquina virtual en particular requiere y luego repartir la parte restante entre las máquinas virtuales en una base porcentual.
"En esencia, estos productos aportan [la calidad del servicio] en I/O, y proporcionan un gran movimiento de la industria hacia adelante", señala Taneja.
Asimismo, los productos de virtualización de almacenamiento de empresas como 3Par (adquirida por Hewlett-Packard en septiembre del 2010 después de una guerra de ofertas con Dell), Compellent (que en diciembre acordó ser adquirida por Dell) e incluso de NetApp, funcionan mucho mejor en un entorno virtualizado que los productos tradicionales de almacenamiento, añade. Señala a "la creación de bandas anchas", como una técnica que hace posible llevar las aplicaciones de misión crítica hacia el medio ambiente virtual. La creación de bandas anchas ayuda a eliminar cuellos de botella de almacenamiento, ya que la tecnología distribuye el I/O de las cargas entre todos los discos en lugar de forzar a que los gerentes de TI agrupen los discos y especifiquen qué solicitudes son atendidas por cada grupo -incluso si los discos están inactivos en otras partes de la matriz.
"Ese es el poder de la virtualización, y la lección que hemos aprendido como industria en los últimos tres años. Cuando uno entra en el mundo de los servidores virtuales, no se puede tener almacenamiento al viejo estilo", señala Taneja.
Trasladar la virtualización hacia el estado de misión crítica siempre tiene que ver con la portabilidad de aplicaciones, añade Staten.
"Con la virtualización de servidores, las organizaciones pueden crear una imagen del servidor rápidamente, darle su propia máquina, moverlo de una máquina en máquina, clonar, duplicar y así sucesivamente. Ahora quieren lo mismo con las aplicaciones -quieren construir una imagen, implementarla, recogerla y trasladarla a otra parte, y clonarla y manejar su ciclo de vida", agrega.
Esta idea de la virtualización de aplicaciones en realidad data desde hace doce años, pero muchas organizaciones de TI recién ahora están entrando a esta tecnología, señala Wolf. "Aquellos que buscan estandarizarse en una versión de la virtualización de aplicaciones o una plataforma de virtualización de aplicaciones, han querido ver como madura el mercado antes de hacer una apuesta estratégica", explica Staten.
Y ha madurado, con opciones de virtualización de aplicaciones disponibles en una creciente lista de compañías, incluyendo Citrix, Microsoft, Novell, Symantec y VMware. Además, con el lanzamiento de Office 2010 en mayo del 2010, Microsoft por primera vez dio su visto bueno oficial a la utilización de la virtualización en la implementación de cualquiera de sus aplicaciones.
"Si Microsoft está empezando a añadir soporte para la virtualización de aplicaciones, entonces, puede calcular que la mayoría de los fabricantes en el ecosistema de Microsoft están un poco más atrás. Así que el apoyo ha sido uno de los obstáculos al uso de la tecnología en la empresa", señala Wolf.
VMware, que ofrece ThinApp para la virtualización de aplicaciones, ve como crece la importancia de la tecnología a medida que la arquitectura del escritorio y la interacción del usuario se dividen. Cada vez más, los dispositivos estarán en un extremo, con el soporte para las aplicaciones y las propias aplicaciones en el centro de datos -y en configuraciones de software como un servicio en la nube, señala Vittorio Viarengo, vicepresidente de productos de usuario final de VMware.
"Esto tiene implicaciones sobre cómo entregamos los datos y aplicaciones a través del tiempo. Tenemos que pasar las aplicaciones heredadas, que no van a desaparecer, al centro de datos y mostrarlas en los dispositivos", señala. "Eso es un uso de la virtualización de aplicaciones -ya sea que estas aplicaciones se ejecutan en un entorno virtualizado, para traerles nueva vida; o que se vayan a trabajar hasta el dispositivo, si es que el dispositivo puede ejecutar la aplicación".
La virtualización de aplicaciones también permite casos de uso más granulares, haciendo que sea posible apoyar casi cualquier dispositivo que traiga el usuario "Si alguien viene con un dispositivo que funciona con Windows 7, y desea la provisión de una aplicación creada para Windows XP, puede virtualizar la aplicación y ejecutarla en el escritorio", señala Viarengo.
De hecho, la aplicación corporativa podría funcionar en un iPhone de Apple o en la iPad, un teléfono inteligente Android o cualquier dispositivo móvil, añade.
Viarengo pinta este escenario: Un usuario conecta una iPad en la red, y VMware deposita un agente que inspecciona el dispositivo; determina si es seguro, parcialmente seguro o inseguro; y autentica al usuario en concordancia a eso. Sabrá si "esta es María, y en base a la política de TI, si tiene derecho a estas cinco aplicaciones empresariales y el acceso a este tipo de datos", explica. Ya que María está utilizando una iPad, el agente le llega al cliente por lo que le permite ver su escritorio, que es acogido en el centro de datos. Más tarde, si María se conecta desde, por ejemplo, una laptop y quiere tener acceso a una aplicación heredada, el agente dará de baja a la aplicación y la ejecutará virtualmente en su escritorio local. Si María regresa a la red utilizando un teléfono Android, el agente entregará una solicitud para ejecutarse virtualmente en ese dispositivo.
"Tenemos que ser capaces de desatar la estrecha relación que existe hoy entre las aplicaciones, el sistema operativo y el hardware. De lo contrario, no podemos mover las aplicaciones ni los datos circundantes. Por lo que tenemos que mover las capas -de aplicaciones, escritorios y, ahora, móviles", señala Viarengo.
Oportunidades Móviles
De hecho, el reino móvil es la próxima frontera para VMware, indica Srinivas Krishnamurti, el director senior de soluciones móviles de la compañía.
Por un lado, a medida que los teléfonos móviles se transforman en dispositivos de cómputo de gran alcance con CPU rápidas y una gran cantidad de memoria, se están convirtiendo en la próxima generación de PC, comenta Krishnamurti. En segundo lugar, los observadores del mercado esperan que las ventas anuales de teléfonos móviles excedan las ventas de PC dentro de dos años. "A medida que más datos, aplicaciones y servicios se consumen en los teléfonos móviles, se hacen un punto final importante a abordar", señala.
VMware ha estado promoviendo activamente la idea de la virtualización móvil durante más de dos años, desde el lanzamiento de su Movile Virtualization Platforml (MVP) en el 2008, que está diseñada para ser integrada en teléfonos inteligentes. Permite que los fabricantes diseñen múltiples sistemas operativos, y permite que los clientes utilicen dos perfiles en un solo teléfono. VMware ganó la tecnología a través de la adquisición de Trango Virtual Processors en el 2008.
La primera manifestación de la virtualización móvil probablemente aparecerá en los dispositivos Android de código abierto, como resultado de la colaboración entre VMware y LG Electronics que se produjo en diciembre del 2010. La iniciativa de la empresa de virtualización móvil abraza la idea de que a la gente le gustaría llevar un solo teléfono, en lugar de uno para el trabajo y otro para uso personal, agrega Krishnamurti. Los esfuerzos iniciales se concentrarán en los smartphones LG para que ejecuten las cuentas corporativas y personales en un solo dispositivo. TI puede proteger y administrar la burbuja de la empresa, que se ejecutaría en aislamiento de la cuenta personal, indica.
Sin embargo, aunque VMware promociona la virtualización móvil, Wolf Gartner advierte de que ninguna compañía importante se ha comprometido a dar soporte a MVP de VMware.
"Una de las preocupaciones que he escuchado sobre las plataformas móviles es que los proveedores se quieren asegurar que no están dejando dinero sobre la mesa al dar soporte a esta tecnología", señala. En este momento, los usuarios pueden sentirse incómodos porque tienen que llevar dos teléfonos. Pero eso no necesariamente molesta a las empresas operadoras, porque significa que venderán más teléfonos. "Ellos no están necesariamente motivados para dar soporte a un hipervisor que les haga vender un teléfono menos y tal vez un contrato menos a un usuario", agrega Wolf.
Ese es el sentimiento que VMware ha escuchado de los fabricantes de servidores cuando presentó su primer producto de virtualización -pero ahora muchos de ellos han incorporado la virtualización en sus sistemas, señala a su vez Krishnamurti.
"Ellos han descubierto que la virtualización les da la oportunidad de vender un mayor margen, las máquinas de gama alta y las innovaciones tecnológicas como los múltiples núcleos", indica. "Creemos que la virtualización móvil irá por un camino similar, sobre todo porque ya estamos viendo ARM [procesadores] multinucleo, que permitirán que los clientes aprovechen las innovaciones de hardware de los teléfonos móviles".
Craig Wilson, director de TI en Winthrop & Weinstine, un bufete de abogados de Minneapolis, señala que no está convencido de que los escritorios virtuales se vayan a ejecutar en los teléfonos móviles en un futuro próximo, pero está observando muy de cerca lo que VMware está haciendo en apoyo de su producto de virtualización de escritorio, VMware View, en iPads y otros dispositivos no-PC.
"Esa es una de las cosas buenas de VMware: si sale cualquier gadget, es probable que lo vayamos a probar y usar", señala Wilson. "Eso es atractivo para nosotros, pues nuestra empresa siempre mira a ser flexible con los abogados sobre el balance de trabajo y el hogar, sin dejar de satisfacer las necesidades de nuestros clientes."
Virtualización de base de datos
A medida que la virtualización móvil madura, también está empezando a rodar a través de la capa de datos, señala Taneja.
Las metodologías de base de datos de hoy son ineficientes, agrega. Consideremos, por ejemplo, el hecho de que todas las aplicaciones críticas del negocio suelen tener una base de datos y un montón de copias de bases de datos detrás de ella.
"El modus operandi ha sido la clonación de estos elementos y luego distribuirlos. Hago uno para los chicos de almacenamiento de datos, uno para pruebas y desarrollo, uno para el grupo de soporte y luego se multiplican por tres, porque así es como muchos grupos diferentes deben tener acceso a la base de datos. Así que ahora tengo como nueve copias que circulan, y eso es un muy, muy mal uso del almacenamiento", señala Taneja.
Para hacer frente a tales situaciones, empresas nuevas como DelphixCorp están ofreciendo sistemas de virtualización de base de datos.
Delphix Server, disponible como software o como un dispositivo virtual, resume las instantáneas de base de datos y registro de archivos, para presentar una base de datos virtual completa y funcional, de alto rendimiento de lectura / escritura para el servidor de base de datos sin que sea necesario el almacenamiento asociado con las tradicionales copias de bases de datos. Es compatible con bases de datos de origen y de destino que ejecutan Oracle10 y 11 en Linux, Solaris, HP-UX y AIX, señala Karthik Rau, vicepresidente de productos y marketing de Delphix.
Una vez que la base de datos virtual se carga, una capacidad de sincronización garantiza que se mantenga sincronizado con la base de datos de producción y que solo los cambios bloqueados de la base de datos de origen sean enviados al servidor. Además, la tecnología de base de datos de instantáneas garantiza la creación de bases de datos virtuales de un punto en el tiempo desde una interfase de auto aprovisionamiento, añade Rau.
"Nos hemos preguntado, '¿Por qué tenemos que crear todas las copias de bases de datos cuando podemos aplicar los conceptos de virtualización? En lugar de crear 10 copias de bases de datos que tienen en gran medida los mismos datos, ¿por qué no crear una autoridad única virtual y desplegar bases de datos virtuales que tienen vistas virtuales, en esencia, de esos datos?", señala.
El concepto de inmediato ganó a los escépticos de TiVo Inc., comenta Richard Rothschild, director senior de tecnologías de seguridad e instalaciones del fabricante de grabadoras digitales de video con sede en California. "Esta ha sido una de las pocas veces en los últimos 20 años, donde todos a los que les he hablado de un producto han dicho: "Esto suena muy bien'", agrega.
Antes de la implementación de Delphix Server en la primavera del 2010, TiVo sufrió con la migración de sus datos desde su entorno de producción hacia una base de datos de prueba. Era muy difícil de hacer y tomó varios días. Como consecuencia de ello, solo lo hacíamos una vez o dos veces al año -y eso estaba restringiendo nuestras bases de datos y empezando a inhibir el negocio", señala Rothschild.
Aunque es bien sabido que, "TiVo es una empresa relativamente pequeña", comenta. "Nuestro mayor atributo es la velocidad. Cuanto más rápido se puede adaptar, es mejor para nuestra empresa".
Después de escuchar la experiencia de Delphix con la virtualización de base de datos, Rothschild, recuerda haber pensado: "Si esto es cierto, realmente podría ayudarnos a mejorar todo el desarrollo del ciclo de vida del software de SAP, así como en todas las partes en que tenemos Oracle, porque nos permitiría crear bases de datos a voluntad, y tomar distancia con la fricción que había por crear bases de datos".
TiVo probó la tecnología y ha estado utilizando la virtualización de base de datos con éxito desde entonces, señala.
"Ahora los principales desarrolladores pueden escribir código, ejecutarlo en sus propios entornos de bases de datos, ver cómo funciona y cómo cambia, y recibir comentarios casi en tiempo real. Están tomando menos tiempo para desarrollar y mejorar la calidad del código, y están poniendo menos énfasis en los procesos de back-end tales como el rendimiento y las pruebas de control de calidad", comenta Rothschild. Señala que su organización se protege contra la expansión, pero tiene previsto ampliar el uso de la virtualización de base de datos a otras áreas de la ingeniería y desplegar la tecnología hacia otros desarrolladores.
Ver a otras empresas introduciendo productos de virtualización de datos no sería de extrañar, comenta Taneja. Después de todo, añade, es una tecnología "absolutamente brillante".
Beth Schultz, Computerworld (US)