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Reportajes y análisis

Diez proyectos de investigación técnica que hay que vigilar

Los investigadores sueñan con las herramientas, tecnologías y productos que conformarán la vida cotidiana del mañana.

[20/01/2012] Las empresas tecnológicas nos cautivaron en el 2011 entregando tablets, computadoras portátiles ultrafinas, servicios innovadores en la nube, y asistentes digitales activados por voz. No hace mucho tiempo, las tecnologías subyacentes de estos productos no eran más que proyectos de investigación y desarrollo. Por lo tanto, en un esfuerzo por predecir nuestro futuro tecnológico no muy lejano, he aquí una mirada a diez proyectos prometedores que se trabajan en los laboratorios de investigación en tecnología.
Le llevaré a la trastienda de Microsoft, IBM, y laboratorios universitarios, donde los investigadores están experimentando con una gama de tecnologías fascinantes que pueden venir en los productos de consumo del futuro. Esté preparado para imágenes en 3D que se puedan "tocar", pantallas táctiles que se vuelven pegajosas, astronautas robóticos, y -sí- incluso automóviles voladores.
HoloDesk
Los científicos de Microsoft Research, el brazo de investigación y desarrollo de Microsoft con 300 investigadores e ingenieros, están trabajando en un proyecto llamado HoloDesk http://research.microsoft.com/apps/video/dl.aspx?id=154571 que permiten que sus manos interactúen con objetos tridimensionales virtuales.
El dispositivo utiliza una pantalla colgante para proyectar una imagen 2D a través de un divisor de haz en el área de visualización. Las manos y el rostro del usuario son seguidas a través de la tecnología Xbox Kinect y una cámara web, para ayudar a mantener la ilusión holográfica en sincronía con la relación físico-espacial del usuario en el área de visualización.
Nombrada como la instalación de realidad ficticia simulada en el programa de televisión Star Trek: The Next Generation, la versión de Microsoft de la HoloDesk está diseñada para ofrecer bases de juego de mesa, herramientas de colaboración a distancia, y avances en soluciones de telepresencia con base holográfica.
PocketTouch
Otro de los proyectos de investigación de Microsoft, llamado PocketTouch, se está desarrollando con el objetivo de permitir a los usuarios manipular un dispositivo táctil a través de la ropa y otros materiales. La idea con PockTouch es que se puedan utilizar los movimientos del dedo para controlar el teléfono celular en el bolsillo del pantalón. Con un movimiento de un dedo, puede enviar una llamada al correo de voz, saltar una canción que suena en el teléfono, o enviar respuestas enlatadas de texto a los mensajes entrantes.
La tecnología PocketTouch utiliza un sensor capacitivo montado en la parte posterior del dispositivo táctil que según Microsoft, permite que el usuario navegue por el teléfono utilizando gestos, y sin siquiera tener que sacarlo de su caja.
PocketTouch se encuentra actualmente en su fase inicial de desarrollo, y, como se puede ver en el vídeo, aún no es fácil de usar.
Vermeer
Otro proyecto de Microsoft Research, Vermeer, se centra en las imágenes en 3D que responden al tacto. Vermeer utiliza dos espejos parabólicos para crear una imagen 3D que se puede tocar sin necesidad de lentes.
En el video de demostración de Microsoft, Vermeer proyecta una imagen de una persona que se mueve cuando es "tocada" por un dedo. Microsoft señala que ha creado Vermeer con 2880 imágenes por segundo con una tasa de 15 fotogramas por segundo. Y al igual que el HoloDesk, Vermeer también utiliza una cámara de Kinect para hacer un seguimiento de la punta de los dedos del usuario al interactuar con la imagen virtual.
Watson
El proyecto de investigación más famoso del 2011 es Watson de IBM, una supercomputadora diseñada para utilizar la inteligencia artificial en el juego de TV Jeopardy, mediante el procesamiento de consultas en lenguaje natural. Tras golear a sus oponentes humanos en la televisión el mes de febrero, Watson se dirige a aplicaciones más prácticas.
Ahora, Watson ofrece sus servicios de inteligencia artificial para ayudar a que los médicos decidan el tratamiento óptimo para pacientes con cáncer. Watson analiza los datos comparando los síntomas con la cura, y encuentra el tratamiento más efectivo para las personas.
¿Qué sigue para Watson? IBM está cambiando la atención de Watson hacia el mundo de los negocios donde se utiliza esta tecnología para realizar análisis en tiempo real de las instituciones financieras, y también para detectar el fraude dentro de las grandes burocracias.
Fricción programable
Los investigadores de la Universidad de British Columbia en Vancouver están trabajando en un nuevo tipo de retroalimentación para pantallas táctiles. La fricción programable emplea pequeños discos y placas para hacer que la pantalla de una tablet o teléfono inteligente vibren para que se sienta más o menos "pegajosa" en función de cómo usted interactúa con los objetos en la pantalla, de acuerdo con un informe aparecido en NewScientist. Un uso práctico de esta tecnología podría ser la capacidad de mover carpetas en torno al escritorio mediante el tacto. La fricción en la pantalla aumenta cuando se pasa sobre una carpeta para que sea un blanco más fácil de tocar, y la pantalla oscila cuando se pasa sobre un cubo de basura como una especie de advertencia de que se está a punto de descartar un archivo.
Robonaut
La NASA y General Motors están trabajando en un robot humanoide diseñado para ayudar a que los astronautas lleven a cabo sus tareas en el espacio. La iteración actual, Robonaut 2 (o R2), es un cubo de 300 kilos hecho para parecerse a un torso humano.
R2 puede levantar hasta 20 libras y sus brazos tienen una movilidad similar a la de un ser humano. El prototipo de la NASA/GM abandonó la Tierra en febrero para residir permanentemente en la estación espacial internacional. R2 se trasladó con éxito a bordo de la ISS por primera vez el 13 de octubre, y desde entonces se ha sometido a pruebas el 4 de noviembre y el 15 de diciembre. Puede seguir el progreso de R2 en su espacio de Twitter y Facebook.
GM espera adaptar la investigación de R2, incluyendo los avances en los controles, sensores y tecnología de visión hacia el futuro en los sistemas de seguridad de los vehículos.
Flying Humvee
La Defense Advanced Research Projects Agency está en busca de "diseños factibles" de AAI Corp. y Lockheed Martin para el proyecto de aviación Transformer (TX) Humvee, según Aviation Week
El objetivo del proyecto es crear un vehículo militar de doble propósito que pueda volar y también ir por una carretera. El Humvee volador debe ser capaz de llevar a cuatro, sobrevivir al fuego de armas pequeñas, y convertirse rápidamente en un avión que no requiere un piloto calificado para operar. Se rumorea que DARPA también está trabajando en un proyecto similar.
PC con energía solar
En setiembre, Intel mostró un procesador de bajo consumo que es lo suficientemente eficiente para ejecutar una PC alimentada por una célula solar del tamaño de una estampilla postal.
Con el nombre en código de Claremont, el chip es solo una CPU experimental, e Intel no tiene planes de lanzarlo como un proyecto comercial. La empresa podrá adaptar algunas de las tecnologías de Claremont para futuros productos como parte de la meta de Intel de reducir a cinco veces el consumo de energía en los procesadores actuales.
Super HD
La televisora japonesa NHK y Sharp están trabajando en una resolución de pantalla de alta definición llamada Super Hi-Vision, que es 16 veces la resolución de los actuales Full HD 1080p (1920x1080).
La resolución de SHV es de 7.820x4.320, y cada fotograma de la película es igual a una imagen de 33 megapíxeles. En mayo, Sharp produjo un LCD Super Hi-Vision de 85 pulgadas para demostrar la tecnología. Super Hi-Vision tiene previsto comenzar sus ensayos limitados en Japón en el año 2020.
Robo-perro
Boston Dynamics, con sede en Massachusets, está ayudando a DARPA y el Cuerpo de Marines de Estados Unidos a desarrollar un robot perro todo terreno que sea capaz de ayudar a los soldados en llevar cargas pesadas a lugares remotos, como las montañas de Afganistán.
El objetivo del proyecto de la división LS3 - Legged Squad Support Systems, de la empresa, es producir un robot que pueda transportar hasta 400 libras a través de 20 millas o más de terreno áspero. También estará propulsado por un motor interno de combustión con la energía suficiente para durar 24 horas. El prototipo actual de la compañía, AlphaDog, puede recuperar su equilibrio si llega a caer o es derribado. El producto final no necesitará un control remoto o mando a distancia, y será capaz de utilizar sensores de computadora y GPS para seguir a un líder. AlphaDog no puede caminar sin ayuda, pero Boston Dynamics planea producir la primera versión independiente del robot en el 2012.
Ian Paul, PC World (EE.UU.)