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Reportajes y análisis

Blockchain y la criptomoneda

Base del almacenamiento en la nube

[26/03/2018] A través de blockchain, Roberto Galoppini ve la oportunidad de matar dos pájaros de un tiro: su organización, FileZilla, puede ofrecer a los usuarios almacenamiento de datos en línea de forma gratuita, al mismo tiempo que les permite ganar criptomonedas valiosas.

Galoppini, director de estrategia de FileZilla, el popular cliente de FTP de código abierto, dijo que su servicio está planeando cambiar de dirección este año, mediante el uso de una plataforma de pares (P2P) de almacenamiento distribuida de Storj Labs Inc., con sede en Atlanta, que se gestionará a través de blockchain.

FileZilla, que ha estado probando el almacenamiento descentralizado Storj durante varios meses, ha estado haciendo dinero a través de su servicio gratuito de intercambio de archivos, alojado en SourceForge.net. Este ofrece a los usuarios software u ofertas de terceros para que puedan ganar dinero probando una nueva aplicación web o móvil. A su vez, FileZilla compartiría los ingresos con los otros proveedores de software.

Sin embargo, algunos usuarios informaron que el adware estaba siendo instalado sin consentimiento, y en general, la publicidad no siempre es popular entre los usuarios, anota Galoppini.

La criptomoneda atrae a inversores y usuarios

Al compartir los ingresos con Storj Labs, FileZilla podría continuar ofreciendo a los usuarios su servicio gratuito, e incluso expandir conjuntos de características usando la criptografía nativa de blockchain, como ofrecer acceso gratuito a una VPN.

"La gente ha estado utilizando FileZilla gratis durante muchos años. Es importante encontrar un nuevo servicio que, si no es gratis, sea más barato que cualquier otro, indica Galoppini.

Storj usa blockchain para rastrear a los "agricultores" digitales que, de forma similar a los mineros de Bitcoin, se han registrado para permitir que una aplicación comparta el exceso de capacidad de red y almacenamiento en sus computadoras o servidores. El libro mayor electrónico distribuido de blockchain también se utiliza para pagar a los agricultores en criptomoneda -tokens digitales cuyo valor ha crecido 240 veces desde su lanzamiento en el 2014.

El año pasado, cuando el liderazgo de FileZilla buscaba otro método de almacenamiento basado en un servicio en la nube seguro, la tecnología token era clave porque creaba cierta "pegajosidad" para los usuarios.

"Por primera vez, podemos ofrecerles a los usuarios finales algo fácil, económico -si no gratuito- y con el que puedan ganar dinero, anota Galoppini. "No es un juego de suma cero. Todos ganan".

"Los tokens cambian el juego, continua. "Finalmente, puede acercarnos más para evitar esa relación uno a uno con el usuario final que llega, descarga nuestro software y desaparece. En este caso, se convierten en parte de un ecosistema. Si comienzan a usar el almacenamiento y a compartir su capacidad de disco duro o ancho de banda, se convierten en parte de un mercado.

Hasta la fecha, más de cincuenta mil agricultores se han unido a la red P2P de Storj, que ahora alberga treinta petabytes de datos.

Este mapa que muestra dónde se encuentran los granjeros de Storj y sus nodos alrededor del mundo.

Storj es una de las varias startups que utiliza blockchain para administrar plataformas de almacenamiento distribuidas basadas en objetos, y ha visto un crecimiento del 50% en cada uno de los últimos seis meses.

Surgen problemas de escala

El año pasado, otra empresa de almacenamiento digital basada en blockchain, Filecoin, recaudó 52 millones de dólares en una venta de ICO, y 205 millones de dólares en el ICO real -un récord histórico.

Sin embargo, con un crecimiento rápido, ha surgido un problema, uno con el que muchas plataformas de blockchain se topan: la incapacidad de escalar de manera eficiente. Es así que, a fines de enero, el servicio anunció que no aceptará nuevos usuarios o agricultores hasta que pueda volver a diseñar su plataforma de una manera que le permita crecer con la demanda.

"Hemos tomado la decisión de que antes de que las cosas crezcan aún más y más rápido a una escala que pueda no ser manejable, congelar a los nuevos usuarios por el tiempo necesario para rediseñar nuestra infraestructura y llegar a funcionar al rango de capacidad de exabyte, señala John Quinn, fundador de Storj y director de ingresos.

Quinn espera mejorar el rendimiento del servicio y abrirlo a nuevos hosts y usuarios dentro de seis meses.

A principios de este mes, una de las plataformas de blockchain líderes en el mundo, Ethereum, anunció que también está explorando formas de escalar la tecnología distribuida de libro mayor.

Debido a su naturaleza de cadena, cada nuevo registro insertado en una blockchain debe ser serializado, lo que significa que la tasa de actualizaciones es más lenta que las bases de datos tradicionales, las cuales pueden actualizar los datos en paralelo.

Los sistemas basados en blockchain desafían a AWS y Dropbox

El mercado emergente de almacenamiento distribuido basado en blockchain podría desafiar a los servicios tradicionales de almacenamiento en la nube, como Amazon AWS y Dropbox, por una reducción del mercado de almacenamiento en la nube.

"Los modelos distribuidos de cómputo y almacenamiento aún están en pañales, pero creo que hay un enorme mercado para esta tecnología, señala Paul Brody, líder global de Innovación de Ernst & Young (EY) para Blockchain Technology.

La idea de usar redes P2P para agregar recursos informáticos no es nueva. A principios de la década del 2000, BitTorrent se abrió como un servicio distribuido de intercambio de archivos y creció hasta manejar más de la mitad del ancho de banda de uso compartido de archivos de Internet.

Debido a que los blockchains vienen con un mecanismo integrado para pagos -las criptomonedas, que no estuvieron en la última revisión de los servicios P2P- tienen más probabilidades de tener éxito, afirma Brody.

"Las redes también son mucho más grandes y rápidas de lo que eran, y también somos mucho mejores reduciendo las cargas de trabajo, por lo que podría ser necesario realizar una serie de pequeños cambios, desde pagos hasta mejoras en la distribución de la carga de trabajo, que es lo que se necesita para inclinar este concepto de 'buena idea' a un negocio masivamente escalable, anota el ejecutivo de Ernst & Young. "Tengo la esperanza de que estemos allí".

Si la confianza del inversor es un indicador, el mercado puede estar listo.

Una red mundial de pares con sede en Boston, Sia, también utiliza una red P2P administrada por blockchain para almacenar datos en hosts con capacidad de almacenamiento excesiva, y replica cada archivo a otros 50 hosts para redundancia y confiabilidad.

Sia está ejecutando más de mil hosts en cincuenta países, y si bien sus inicios pudieron haber sido con usuarios consumidores, la semana pasada anunció que está fijando su punto de mira en el mercado empresarial, apuntando a CIOs y CTOs de empresas, universidades y pequeñas y medianas empresas para el almacenamiento frío. Asimismo, afirma que su servicio es diez veces más asequible, seguro y confiable que los servicios en la nube tradicionales.

Concebido en el 2013 en un hackathon del MIT por David Vorick de 20 años, Sia puede ofrecer precios de almacenamiento más baratos porque no utiliza exclusivamente centros de datos, como otros servicios en la nube, por lo que no hay gastos de capital para construirlos.

Mientras que los hosts de Sia establecen el precio para su uso de capacidad, en promedio cuesta dos dólares por mes por terabyte, según un vocero de la compañía. Eso se compara con AWS, que cobra veinte dólares por terabyte por mes para el almacenamiento de datos de archivo. Para capacidades empresariales de 100TB, AWS, Google Cloud y Microsoft Azure cobran dos mil dólares al mes o más, y Sia cobra 200 dólares por mes por la misma capacidad de almacenamiento.

Los hosts que tienen datos en la red de pares (P2P) de Sia obtienen una recompensa financiera si pueden verificar a través de blockchain que efectivamente tienen esos datos; y, si no, estos son penalizados por la pérdida de incentivos financieros. Cuánto se les paga se basa en la cantidad de almacenamiento y capacidad de red que comparten.

"El almacenamiento frío es una de las principales oportunidades para blockchain en este momento. Es un mercado de 200 mil millones de dólares, señala Vorick.

Aproximadamente la mitad de los anfitriones de Sia están en hogares, y la otra mitad usa la capacidad excedente del centro de datos. Como no todos los hosts ofrecen el mismo ancho de banda de red, no reciben el mismo pago. Los usuarios del servicio también pueden pagar por un ancho de banda premium y por hosts que están geográficamente más cerca.

"En nuestra red de hoy, si va a recuperar un archivo, normalmente el tiempo de activación para que la descarga comience es de alrededor de un segundo, anota Vorick. "Una vez que esta ha comenzado, puede obtener datos a una descarga sostenida de entre 60 y 70 megabits por segundo".

Mientras que los nodos individuales en la red P2P pueden no cumplir con los supuestos "tiempos de actividad de 11 nueves" de AWS, porque los datos se almacenan en 50 nodos, es lo suficientemente bueno para ser "hiper" confiable, afirma Vorick.

Los datos que se mueven a través de la red P2P se cifran utilizando el cifrado Twofish.

Sia afirma que su red no sufre los mismos problemas de escalabilidad que otros blockchains porque los datos solo se salen de control si todos los nodos se utilizan para almacenar los datos.

En Sia, los datos solo se almacenan en hasta 50 hosts. Es mejor pensar en él como "un facilitador de los contratos de almacenamiento de P2P" que como "un centro gigante de datos compartidos, afirma la empresa.

Tanto Sia como Storj usan un algoritmo de codificación llamado Reed-Solomon para dividir los datos en fragmentos aleatorios, antes de que se almacenen en su red. Storj replica sus datos seis veces para la redundancia.

Galoppini de FileZilla dijo que su piloto de la red de pares de Storj transcurrió sin problemas desde un punto de vista técnico, aunque sí vio algunos de los problemas de rendimiento que la compañía espera corregir este año.

"Hasta que esté en funcionamiento, seguiremos usando esto por una fracción de nuestra base de usuarios. La tecnología se está preparando para el horario de mayor audiencia", anota Galoppini. "Los hemos visto trabajando seriamente para solucionar este problema. Esperamos estar operativos a principios de 2018".

Storj Labs, en esencia, apunta a cumplir el viejo adagio: una puntada a tiempo ahorra nueve -atacando el problema de escalabilidad que se avecina antes de que se convierta en un problema para sus agricultores y usuarios.

Abordar los problemas de blockchain

"Muchas veces las empresas en nuestro espacio sufrirán una caída importante y luego decidirán reagruparse. Pensamos que era más prudente mantener el servicio para los clientes existentes mientras abordabamos esto, anota Philip Hutchins, CTO y arquitecto principal de desarrollo de Storj Labs.

Uno de los cambios fundamentales que Storj espera abordar es su API, lo que llama su "puente", que actualmente está centralizado y alojado en el servicio en la nube de Google.

"Es un único punto de falla. Lo más importante que vamos a cambiar es hacerlo descentralizado como el resto de nuestro servicio, lo que reduce el costo de nuestro lado y trae beneficios a los miembros de la red, anota Hutchins.

Al crear una API descentralizada, Storj tendrá múltiples puentes de red para incorporar datos en su red de pares.

El servicio de almacenamiento distribuido también está considerando un concepto conocido como sharding. Sharding requerirá un pequeño porcentaje de nodos, en lugar de todos ellos, para ver y procesar cada transacción, así como se diseñan las blockchains hoy.

Sharding permitirá procesar muchas más transacciones en paralelo. No se espera que disminuya la seguridad nativa de una blockchain porque mantiene "la mayoría de las propiedades deseadas de descentralización y seguridad de una blockchain, afirma el creador de Ethereum, Vitalik Buterin.

Una vez que se aborden los problemas de escalado, Galoppini de FileZilla señala que estaba entusiasmado con las perspectivas de almacenamiento distribuido basado en blockchain.

"El gran beneficio de trabajar con tecnología basada en cripto es que eventualmente puede encontrar maneras de hacer que los usuarios finales estén contentos con las nuevas funciones y también puede ganar dinero con eso, finaliza.