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Reportajes y análisis

PowerApps: La ruta a las aplicaciones para el resto de sus empleados

[25/05/2018] Las empresas necesitan herramientas de desarrollo de aplicaciones rápidas, que vinculen las aplicaciones de línea de negocios existentes a todo tipo de dispositivos móviles de los trabajadores -no solo a los trabajadores de la información que generalmente captan toda la atención de TI. Ese es el objetivo para la modernización de PowerApps de Microsoft.

Las aplicaciones empresariales modernas abarcan todo el espectro de desarrollo, desde el código cero y código bajo hasta aplicaciones en la nube orientadas a servicios masivos. En algún lugar hay un punto óptimo en donde las aplicaciones no son lo suficientemente complejas como para necesitar mucho soporte de desarrollo, pero donde necesitan más que conexiones de componentes de arrastrar y soltar.

Es un lugar que es claramente importante, como muestra la reciente adquisición multimillonaria de Salesforce de la plataforma de integración de API MuleSoft. Microsoft tiene un conjunto creciente de aplicaciones y servicios en este espacio, pero quizás el más importante sea el PowerApps actualizado y mejorado. Junto con sus aplicaciones de servicios empresariales de Dynamics, PowerApps (que debutó a fines del 2015 y recientemente ha sido mejorado) juega un papel muy similar para Microsoft que MuleSoft juega para Salesforce: Como plataforma para vincular datos comerciales con los usuarios.

PowerApps es el 4GL para la informática empresarial de hoy

Hemos estado aquí antes, por supuesto. En la década de 1990, los lenguajes de cuarta generación (4GL) como Forté y la primera generación de Visual Basic proporcionaron un puente entre mainframes y minicomputadoras y las primeras PC de escritorio en la red. Al ofrecer a los desarrolladores lenguajes de programación y entornos para crear rápidamente aplicaciones de cliente/servidor, cambiaron el aspecto de la informática empresarial, respaldando nuevos flujos de trabajo y nuevas formas de trabajar.

Actualmente, estamos en un punto de inflexión similar. Las aplicaciones necesitan vincular datos locales y plataformas SaaS, proporcionándoles interfaces de usuario, orientadas a tareas, a los dispositivos que tenemos en nuestros bolsillos. Los ingenieros de servicio necesitan saber a dónde van y qué tendrán que hacer, mientras que los guardias de seguridad deben registrarse en los puntos clave de sus rondas. Los trabajadores de servicios como éstos necesitan entregar información a las aplicaciones SaaS y a los almacenes de datos corporativos.

Al igual que sus predecesores 4GL, PowerApps ofrece una biblioteca de componentes de interfaz de usuario para construir interfaces de usuario de escritorio y -lo que es más importante- interfaces móviles de usuario. Tener una aplicación de jugador para iOS y Android garantiza que los usuarios de PowerApps no necesiten descargar aplicaciones de las tiendas de aplicaciones, y que los usuarios no tengan que esperar que las aplicaciones sean aprobadas por TI antes de que sean entregadas.

Conectores y el Common Data Service

La creación de interfaces de usuario resuelve rápidamente un conjunto de problemas, pero el valor real de los 4GL como PowerApps proviene de una combinación de conectores construidos previamente y personalizados que vinculan su código a los sistemas de fondo. PowerApps incluye conectores no solo para los servicios de Microsoft, sino también para las populares plataformas en la nube y para los sistemas on-premises previos. Algunos conectores, como los de Salesforce, Amazon Redshift y la conectividad de IBM DB2, requieren suscripciones premium adicionales aparte de sus cuentas de Office 365 o Dynamics, pero gran parte de lo que necesita para comenzar está listo para usarse una vez que configure una cuenta en PowerApps.

Quizás el servicio más importante del grupo de aplicaciones comerciales de Microsoft es el Common Data Service. Originalmente, el Common Data Model es un conjunto creciente de modelos de datos predefinidos para objetos comerciales comunes, que son capaces de formar rápidamente la columna vertebral de una aplicación o de un conjunto de análisis comercial. PowerApps se basa en un subconjunto del modelo que ahora se llama Common Data Service for Apps, parte de una actualización reciente de la plataforma de software empresarial de Microsoft.

Al mezclar el conjunto cada vez mayor de entidades estándar de Microsoft y sus propios tipos de datos personalizados, Common Data Service garantiza que haya un modelo de datos para todas sus aplicaciones, y un conjunto de entidades que sus aplicaciones Dynamics, sus flujos Microsoft sin servidor y sus PowerApps funcionen con la misma comprensión de sus datos subyacentes. Con Common Data Service, todo lo que necesita es una conexión a sus datos para comenzar a trabajar en la creación de una aplicación.

El Common Data Service es una base de datos simplificada como Access o FileMaker, con herramientas para administrar entidades almacenadas y relaciones entre entidades. Al igual que una base de datos relacional, existe la opción de relaciones múltiples entre entidades, pero cada entidad se comporta como si fuera su propia tabla, con sus propios campos y sus propias vistas (que puede personalizar para cada aplicación que accede a sus datos). También puede asignar reglas comerciales a las entidades para manejar la validación de datos y aplicar la lógica comercial básica a las actualizaciones.

Pasar de los datos al código en PowerApps

Una vez que haya creado su modelo de datos, puede usar servicios como Power Query para importar datos de fuentes externas al Common Data Service. Los analistas de negocios estarán familiarizados con Power Query, porque es parte de las funciones de análisis de Excel y es un componente clave de Power BI. Aquí lo está usando para ETL, aprovechando sus capacidades de transformación para formatear datos y asignarlos al esquema elegido.

PowerApps es un entorno de programación visual, que crea código partiendo de bloques y elementos de IU en un lienzo web. Una aplicación de escritorio maneja algunas tareas de desarrollo y diseño, pero deberá usar la web para crear y administrar las integraciones de aplicaciones. Las aplicaciones pueden ser creadas por cualquier persona que haya creado una macro de Excel, pero obtendrá el máximo rendimiento de PowerApps con desarrolladores dedicados calificados con habilidades de integración de aplicaciones que pueden trabajar con fuentes de datos y API, así como también crear una interfaz de usuario de PowerApps.

Hay algunas advertencias sobre el uso de PowerApps, especialmente en lo que respecta a las licencias. Tendrá que mezclar y combinar sus licencias para entregar aplicaciones a los usuarios, ya que no todos los planes tienen los derechos correctos para usar funciones como el Common Data Service. Por ejemplo, si bien los planes de Office 365 E tienen acceso a PowerApps que funcionan con Microsoft Graph y los datos almacenados en Office 365, necesitará planes adicionales de PowerApps para analistas y administradores de negocios, así como para los usuarios, si agrega el Common Data Service para sus aplicaciones. No todos los usuarios necesitan el mismo plan, por lo que elegir sabiamente quién tiene cuál plan puede ahorrarle dinero.

Herramientas flexibles para negocios flexibles

Las empresas deben ser flexibles. Proporcionarles las aplicaciones adecuadas a los trabajadores a cargo de tareas debe ser un producto clave para las áreas de TI. El desarrollo de aplicaciones no puede tomar años; ni siquiera puede llevar meses. Para producir, las áreas de TI necesitarán utilizar una plataforma de integración para unir los sistemas de back-end, agregando flujo de trabajo e interfaces de usuario según sea necesario. En un entorno de desarrollo centrado en Microsoft, PowerApps es la manera de llegar allí.

Los desarrolladores invierten mucho tiempo en la creación de aplicaciones y servicios complejos que respaldan las funciones y deberes de los trabajadores de la información. A menudo, esto lleva a ignorar las necesidades de otros trabajadores como los trabajadores de servicios, relegándolos a un poco o nada del soporte de TI para sus trabajos. El uso de PowerApps cambia esa relación, ofreciéndole una plataforma para crear rápidamente aplicaciones móviles utilizables (y cambiables) que funcionan entre plataformas distintas y que se integran con plataformas back-end existentes.