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Reportajes y análisis

El análisis de redes Wi-Fi se vuelve real

[05/10/2018] En los últimos años, se han lanzado al mercado varias herramientas analíticas de Wi-Fi, y aunque la mayoría de las organizaciones aún no se han mojado los pies en las aguas del análisis de Wi-Fi, nuestra investigación muestra que aquellos que lo han hecho, han obtenido importantes beneficios.

Sin duda, todavía hay mucho espacio para la innovación en el análisis de Wi-Fi, pero las excelentes críticas que hemos recibido en nuestras entrevistas con profesionales de redes en una amplia variedad de industrias y aplicaciones, indican un crecimiento explosivo en los próximos años.

Si bien los dos términos a veces se usan indistintamente, es importante comprender cómo la analítica es diferente del análisis. La analítica aplica el pensamiento de "qué pasaría si" a problemas muy grandes que de otro modo serían intratables. Mientras que el análisis es apropiado para problemas acotados bien entendidos. El análisis se puede aplicar en situaciones en las que no se sabe lo que se está buscando, y puede hacerlo con la velocidad y flexibilidad que es esencial en las operaciones de red actuales y, en la mayoría de los casos, más allá de las capacidades del procesamiento de información humana.

Es fácil ver cómo se pueden aplicar los análisis a las redes Wi-Fi. Si bien el comportamiento sospechoso casi siempre desencadena una exploración de los datos disponibles, el gran volumen de información, incluso en redes medianas, generalmente impide una conclusión rápida. El camino más rápido para extraer significado y valor de todos esos datos, y establecer el camino óptimo para una solución a lo que podría parecer un problema simple en ese momento -pero que a menudo se transforma en fines de semana muy largos mirando a través de registros y configuraciones-, es la herramienta correcta de análisis.

Como aprendimos de nuestras conversaciones con quienes ya están trabajando en el análisis de Wi-Fi, la solución a cualquier problema a menudo va más allá de lo común y lo obvio, y con la presión constante de minimizar el tiempo de solución para mantener las redes en el aire, motivando estrategias y soluciones innovadoras que mejoran la productividad, el análisis de Wi-Fi brinda exactamente lo que se necesita sobre la mesa.

El conocimiento generalizado y la comprensión de las tecnologías y estrategias de análisis de red actuales siguen siendo limitados, como es de esperar en cualquier nuevo campo de actividad técnica. Por lo tanto, en un esfuerzo por cerrar esta brecha de conocimiento, decidimos analizar cómo una inversión en la adquisición, el aprendizaje y la aplicación de herramientas de análisis de Wi-Fi están beneficiando a los equipos de operaciones.

Entrevistamos a profesionales de TI en cuatro organizaciones diferentes, haciendo tres preguntas fundamentales: ¿Por qué hizo la inversión en análisis de red? ¿Qué problemas está resolviendo que no pudieron abordarse antes? Y ¿Qué capacidades adicionales de análisis de red le gustaría tener en el futuro?

Esto es lo que aprendimos, aunque nos gustaría poder tener comentarios de más experiencias. Solo escriba en la sección Comentarios de este artículo.

La Universidad de Washington soluciona problemas de Wi-Fi

David Morton es director de redes y telecomunicaciones de la Universidad de Washington. Morton y el equipo de infraestructura de TI son responsables de las redes cableadas e inalámbricas en la universidad, además de los hospitales universitarios, las redes estatales de escuelas K-20 y más. La red incluye 12 mil AP, y atiende a más de 80 mil usuarios únicos por día y unos cientos de miles de dispositivos conectados por semana.

Morton notó que a medida que sus redes continuaban creciendo en escala y complejidad, aparecían más problemas de los que se informaban. Con el acceso a Wi-Fi convirtiéndose en una misión crítica, necesitaba mejores métodos para encontrar y solucionar problemas, proactivamente si es posible.

Eligió las herramientas de análisis Rasa de Aruba para ayudarlo a identificar problemas específicos y recomendar soluciones.

Por ejemplo, una aplicación de "clicker", que permitía a los alumnos responder preguntas en clase, no funcionaba correctamente; pero solo afectaba a entre 40 a 50 de cada 400 alumnos en aulas más grandes. Identificar la causa era muy difícil. Las aulas múltiples tenían el mismo problema, pero la base de usuarios afectados variaba sin un patrón.

Un control de la consola de administración no reveló problemas obvios, por lo que Morton usó Rasa para analizar entre clientes, controladores y destinos. Descubrió que el problema era multifacético: de hecho, se requería un cambio de configuración de Wi-Fi para equilibrar a los usuarios en los canales de radio, pero la causa principal se localizaba en un proveedor de servicios de software de terceros basado en la nube, que requería una escala adicional en su infraestructura junto con correcciones de errores.

"No podríamos haber encontrado esto sin Rasa", señala Morton, "y ahora que Rasa conoce el problema, informará automáticamente si vuelve a ocurrir: en la UW, o incluso en otro sitio de Rasa". Morton encuentra un gran valor en la naturaleza de Rasa basada en la nube y multicliente.

En el futuro, Morton quiere dar rienda suelta a la herramienta Rasa para encontrar información procesable a partir de los datos ya presentes en la red, y para automatizar las respuestas a través de la retroalimentación de la consola de gestión. También está buscando inteligencia más matizada a medida que las redes continúan aumentando su capacidad.

NVIDIA busca una visión de red holística

John Kilpatrick es arquitecto senior de redes en NVIDIA, una compañía que se especializa en gráficos, inteligencia artificial y computación de alto rendimiento. Sus principales responsabilidades incluyen la capa de acceso inalámbrico y empresarial de la red de la empresa. NVIDIA tiene entre 15 mil y 20 mil clientes simultáneos globales y tres mil AP, y usan Nyansa Voyance para análisis.

"Estamos haciendo una inversión muy significativa para mejorar la infraestructura inalámbrica", señala Kilpatrick. "Con frecuencia nos preguntamos qué podemos hacer para garantizar la mejor calidad de experiencia para nuestros usuarios. Por lo tanto, necesitamos un enfoque analítico basado en datos para cuantificar la experiencia del usuario en términos de rendimiento, capacidad y cobertura".

Kilpatrick anota que ha visto una amplia gama de problemas en las operaciones de red a lo largo de los años, incluso en funciones como DHCP, autenticación e incorporación. "Fue difícil ver la naturaleza de un problema determinado antes de instalar Nyansa, y los problemas no siempre fueron inalámbricos. Esto podría incluir una mala versión del navegador, fallas de seguridad no reparadas, un servidor DHCP lento y muchas más".

La instalación del software Nyansa permitió una vista más integral de la red. "Lo uso todos los días, y hace que mi trabajo sea mucho más fácil".

Su objetivo permanente es conocer los problemas antes de que los usuarios se vean afectados. Y le interesan las mejoras que permiten la integración de más datos operativos en su solución de análisis, como Cisco Service Assurance, agentes de software en clientes, e integración con soluciones de gestión de movilidad empresarial (EMM, por sus siglas en inglés). Los estándares y APIs para análisis también son de interés en NVIDIA.

Optix Media mejora el rendimiento

Shane Moulton es presidente de Optix Media, LLC, un ISP administrado con un enfoque en complejos de apartamentos para estudiantes. La empresa ofrece un servicio Wi-Fi integral, que hace hincapié en el servicio al cliente, las asociaciones y las relaciones a largo plazo con los desarrolladores y gerentes de propiedades. La escala de operaciones es nacional, con seis mil AP y alrededor de 120 mil dispositivos conectados.

Los estudiantes pueden ser una audiencia muy exigente. "Nuestros clientes esperan la perfección", comenta Moulton. En un esfuerzo por cumplir ese objetivo, Optix Media está utilizando las capacidades analíticas integradas en el software de administración de Mist Systems.

"Originalmente nos involucramos con Mist porque los vemos como un innovador, pero no específicamente para sus análisis", señala Shane. Optix Media implementó la solución Mist en su punto más problemático, un complejo residencial con 900 estudiantes.

El uso de análisis ha demostrado ser bastante valioso. "Hicimos un cambio en la red y encontramos un error DHCP de inmediato", anota Shane. "Nos impresionó el tiempo rápido de solución, mucho mejor de lo que hemos visto en el pasado".

La analítica ahora es esencial para todas las implementaciones nuevas, y se ha utilizado para resolver otros inconvenientes, como problemas con los controladores del cliente, incompatibilidades inalámbricas y dispositivos más antiguos que causan un bajo rendimiento.

De cara al futuro, Shane señala que "el software debe ser tan inteligente como la gente de soporte técnico", una dirección que Mist persigue, anota. "Necesitamos tener herramientas inalámbricas que sean tan buenas como las que están conectadas, y los análisis deben estar lo más integrados posible en cada red Wi-Fi".

La Universidad de Mount Union avanza hacia una red autogestionada

Tina Stuchell es directora ejecutiva de Tecnología de la Información, y Dave Smith es subdirector de TI para Servicios Técnicos en la Universidad de Mount Union, en Alliance, Ohio, una escuela con aproximadamente 2.200 estudiantes a tiempo completo, que utilizan a menudo de tres a cinco dispositivos simultáneamente cada uno. La escuela opera más de 1.300 AP, incluido un estadio con acceso de invitados.

El objetivo de la escuela es cubrir todo el campus con Wi-Fi de alta densidad para garantizar la capacidad suficiente para su exigente audiencia estudiantil. Compraron la herramienta Extreme Analytics cuando se introdujo hace unos años como uno de los primeros productos de análisis en llegar al mercado.

"Nuestro objetivo siempre es optimizar la experiencia del usuario", señala Smith. "Siempre nos preguntamos cómo podemos mejorar nuestras operaciones. Necesitamos una solución de problemas más productiva y operaciones más eficientes, y la visibilidad mejorada que proviene de tener una gran capacidad de análisis nos ayuda a ser proactivos". Añade que instalaron analíticas durante una importante actualización de red, un momento oportuno para explorar nuevas innovaciones.

Como ejemplo del valor de los análisis, Stuchell y Smith mencionaron un problema que estaban experimentando en la latencia de la aplicación, específicamente, por qué Netflix de vez en cuando estaría almacenando o eliminando conexiones.

"¿El problema está dentro de la red del campus, en nuestro ISP o en Netflix? Dada la gran cantidad de datos que hay que atravesar, el análisis ha demostrado ser esencial para resolver problemas como éstos. También nos gusta tener un tablero personalizable, la capacidad de identificar rápidamente los problemas relacionados con el malware y el spam, y poder hacer un análisis rápido del patrón de tráfico más que justificar la inversión", comenta Stuchell. "Hemos mejorado el tiempo de solución y nuestra capacidad de ser proactivos mucho antes de cualquier impacto en nuestra comunidad de usuarios".

De cara al futuro, "las pantallas gráficas y el monitoreo son útiles e informativos, pero las herramientas de análisis en el futuro necesitan hacer algo más que proporcionar registros, gráficos y cuadros", indica Stuchell. "Necesitan alertarnos antes de que el usuario final tenga un problema, y darnos los pasos exactos para solucionar el problema; o mejor aún, abordar el problema de manera automática, incluso si se requiere trabajar con otros sistemas como política, DHCP, etc.".

Smith agrega que no está listo para el análisis que, por ejemplo, cierre un puerto de conmutación, pero tal acción con la aprobación del operador en el bucle estaría bien.

"Las redes solo necesitan funcionar, con poca o ninguna intervención del operador", indica Stuchell. "Realmente necesitan ser tan autogestionadas tanto como sea posible, haciendo cambios automáticamente. Analytics nos mueve hacia ese objetivo".

Lo que los proveedores necesitan hacer

El análisis está agregando un valor significativo en los departamentos con las que hablamos, y sin duda muchas más. Sin embargo, como aprendimos de nuestras conversaciones con los usuarios, hay una serie de problemas y oportunidades que requieren acción por parte de la comunidad de proveedores:

* Estándares: Existe la necesidad de un acceso más abierto a los datos brutos de los proveedores. Saber dónde están los datos y cómo interpretarlos es fundamental. Los estándares abiertos para el acceso específico del dispositivo a los datos operativos ciertamente serían de ayuda, pero su desarrollo será desalentador, si no se cuenta con los estándares apropiados y la cooperación de los proveedores.

* Completar y validar los datos: Una de las principales preocupaciones es validar la integridad, la interpretación y lo completo de los puntos de datos involucrados. Ese viejo refrán, "basura adentro, basura afuera", todavía se aplica, y la toma de decisiones automatizada, impulsada por el análisis, será imposible sin que se resuelva este asunto.

* Automatización: También vemos una clara necesidad de un mecanismo de retroalimentación de ciclo cerrado entre el análisis y la configuración dentro de la consola de administración. A medida que la analítica evoluciona de reactiva a proactiva, el enfoque cambiará de lo que está pasando a lo que podría suceder y quizá incluso suceda, un escenario en el que encontramos avances dados realistas en el aprendizaje automático. Los informes visuales seguirán siendo vitales, pero las acciones automáticas están claramente dentro del campo de la posibilidad, incluso de la probabilidad, a medida que las redes se vuelven demasiado complejas para la administración humana en tiempo real. Los estándares también jugarán un gran papel aquí.

La transición gradual a la creación de redes definidas por software (SDN, por sus siglas en inglés) presenta una oportunidad muy amplia para abordar muchos, si no todos, de los anteriores.

También se hace un claro énfasis en la importancia de las implementaciones basadas en la nube, e incluso de las implementaciones de analítica de servicios en la nube de múltiples clientes. Esta es una oportunidad emocionante, ya que los patrones de comportamiento observados en un cliente pueden indicar al menos la posibilidad de un desafío similar o relacionado en otro, y con frecuencia mucho antes de que los equipos de operaciones o los usuarios finales lo noten. Por supuesto, existe la posibilidad de que surjan nuevos problemas de privacidad y seguridad en este contexto, pero es muy probable que se encuentren soluciones aceptables para estos desafíos.

Debido al tamaño, la escala y la naturaleza de misión crítica de la mayoría de las redes Wi-Fi instaladas hoy, está claro que las herramientas analíticas cada vez más potentes están en camino a una posición de prominencia dentro de los arsenales de los operadores de red de todo el mundo.

Estamos especialmente intrigados con la posibilidad de una automatización mejorada basada en el aprendizaje automático a través de un circuito de retroalimentación entre analíticas y consolas de administración. Esto podría incluso extenderse a, por ejemplo, las políticas de operaciones, la seguridad y las actualizaciones generales de la red impulsadas por análisis.

Como el análisis de Wi-Fi parece destinado a evolucionar a partir de una función separada y finalmente desaparecer en la carpintería de gestión de red, los beneficios que recién comenzamos a explorar serán claramente más visibles y valiosos en los años venideros.