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Cómo integrar blockchain con sistemas heredados

Y si [es que] debería

[04/02/2019] Blockchain ofrece a las empresas un nuevo método para realizar transacciones a través de una red distribuida y confiable, pero conectar la tecnología a bases de datos existentes, sistemas ERP y una base de clientes/socios no es tarea fácil. Y en muchos casos, ni siquiera es necesario.

Aunque se han implementado pocos blockchains de producción, la tecnología de registro distribuido (DLT, por sus siglas en inglés) fue una de las tecnologías más promocionadas del 2018. No es solo un bombo publicitario; se espera que el mercado de blockchain se dispare en valor desde 708 millones de dólares en el 2017 a 60 mil millones de dólares en el 2024.

De acuerdo con Kevin McMahon, director de tecnologías emergentes de la consultora SPR con sede en Chicago, debido a todas las exageraciones del mercado, las compañías hicieron un gran esfuerzo por implementar DLT, por temor a perder una ventaja competitiva.

Sin embargo, para muchas empresas, DLT no es una buena opción para tareas que pueden manejarse con la misma facilidad con tecnologías tradicionales, como las bases de datos relacionales. Para otros, los desafíos asociados con la implementación de DLT tendrán menos que ver con la tecnología en sí, y más con la creación de una red de usuarios que puedan ponerse de acuerdo sobre las reglas de gobernabilidad.

"La parte tecnológica no es tan difícil. Es novedosa, la criptografía es buenísima y tiene algunas características geniales, pero el verdadero desafío es construir esa red -encontrar personas que quieran participar y compartir datos entre ellas, y que estén comprometidas a mantener la infraestructura necesaria, anotó McMahon. "Se trata de asegurarse de que sus procesos y flujos de trabajo puedan adaptar la escritura de datos adicionales a una blockchain".

Brigid McDermott, vicepresidenta de IBM Food Trust basado en DLT, señala que blockchain, como sistema de gestión de la cadena de suministro de alimentos. aborda dos grandes necesidades comerciales: producir procedencia y la necesidad de un estándar único para la interoperabilidad.

McDermott comparó blockchain con las guerras de formato de videograbación de Betamax y VCR de finales de los años 70, cuando la mejor tecnología, Betamax, perdió porque las cintas VCR tenían más apoyo de la industria.

"La [industria de la] videograbadora creó contenido", indica McDermott. "Blockchain es muy similar. No importa que tan buena sea una tecnología si no tiene nada que usar con ella".

IBM está intentando iniciar su servicio de blockchain en la nube a través de pruebas de concepto como Food Trust, un sistema de gestión de la cadena de suministro de productos, y TradeLens, un sistema internacional de seguimiento de carga.

Maersk ha estado probando TradeLens con 94 participantes asociados y Walmart está piloteando Food Trust, incluso yendo tan lejos como para decirle a sus proveedores de productos que se unan a la red en septiembre de este año.

En un piloto del blockchain de IBM, Walmart rastreó dónde había estado un mango, de qué sucursal de la tienda venía, por qué planta de empaque pasó, en qué instalaciones de almacenamiento en frío se guardaba y por qué centro de distribución pasó.

Gran parte de la información sobre los envíos de mango provino directamente del sistema ERP de Walmart, anota McDermott, eliminando la necesidad de crear un registro secundario o recrear la información del envío manualmente. El sistema tradicional de seguimiento de la cadena de suministro de Walmart se demoró tres semanas en rastrear el origen de los mangos; mientras el sistema blockchain de Food Trust de IBM redujo ese tiempo a dos segundos, señala McDermott.

Blockchain, sin embargo, no se integra directamente con los sistemas ERP, hojas de cálculo o bases de datos. En su lugar, las APIs y los estándares de intercambio de datos, como GS1 (más conocido por el protocolo de código de barras legible por máquina), han sido utilizados para permitir la interoperabilidad con sistemas de datos heredados.

IBM Food Trust, por ejemplo, evita el ingreso manual de datos aprovechando las inversiones en tecnología heredada a través del estándar GS1, y automatiza la transferencia y la comprensión de datos entre diferentes partes en el libro de contabilidad/libro mayor electrónico.

"Traducimos los estándares GS1 en archivos que se puedan ingerir fácilmente en nuestra solución a través de la API", señala McDermott. "Hemos estado tratando de descubrir qué conectores optimizarán el uso de un sistema heredado -cómo conectar un sistema ERP existente a nuestros datos de blockchain. Algunas empresas usan hojas de cálculo de Excel, pero la idea es la misma".

Sin importar la forma en que blockchain es implementado, la mayor parte del costo y del trabajo de base para implementarlo está obteniendo la participación de los socios comerciales en la red, e implica el establecimiento de acuerdos comerciales y reglas de gobierno, indica McMahon.

La instalación de nodos (servidores) de blockchain o la compra de blockchain-as-a-service/blockchain como un servicio de IBM, Oracle, Microsoft o SAP, en realidad no es distinto de ejecutar aplicaciones empresariales en la nube de Amazon Web Services, Microsoft Azure o Google Cloud.

"Elaborar el modelo de gobierno y poner el esfuerzo, el tiempo y la energía en la construcción de un consorcio, así como en la solución de los desafíos empresariales, siempre ha sido una sorpresa para nuestros clientes", comenta McMahon.

Además, las empresas deben considerar que los posibles socios de la red de blockchain pueden desconfiar de compartir datos y preocuparse por no poder ejercer ningún tipo de influencia sobre el gobierno y las reglas de la red.

Blockchain es el mejor para las empresas que trabajan en una red de actores separados pero interconectados, como los de una cadena de suministro extensa, anota McMahon.

McMahon agrega que para la mayoría de las compañías que buscan optimizar la TI interna, la productividad o los problemas operacionales, blockchain es una opción costosa y lenta que a veces hace exactamente lo que otras soluciones tradicionales y menos costosas ya ofrecen.

"Blockchain va a permitirle integrar y compartir datos de manera confiable y a prueba de manipulaciones, pero el caso de uso que tiene mucho sentido en un contexto empresarial es la cadena de suministro, la logística y la capacidad de rastrear la procedencia, como "¿De dónde vino esta cabeza de lechuga o cuál ha sido historia de este activo mientras era comercializado?, indica McMahon. "Pero muchos casos de uso no caen en ese punto ideal".

"Hemos hecho algunos PoCs con clientes que tienen un caso de uso bastante bueno, pero muchas veces pasamos gran parte de la conversación inicial con ellos explicando algunos de los inconvenientes de blockchain", señala McMahon.

La propuesta de valor para blockchain se reduce a dos cosas:

  1. Puede validar el origen de los datos (es decir, en este momento esta entidad ingresa estos datos en un libro mayor inmutable).
  2. Habilita el uso de contratos inteligentes, que ejecutan cualquier lógica de proceso empresarial implementada en/a lo largo de la red.

Martha Bennett, analista principal de Forrester Research, estuvo de acuerdo en que los libros mayores distribuidos son un deporte de equipo.

"Se trata de datos en los que puede confiar en el mayor grado posible y de compartir", señaló Bennett durante la Conferencia de Tecnología e Innovación de Forrester en julio pasado. Bennett dijo que las organizaciones públicas y privadas deben determinar primero qué procesos de negocios puede abordar DLT -y aquellos a los que no puede aplicarse.

Para determinar si existe un caso de uso, las empresas deben entender primero que, aunque muchas tecnologías existentes, como las bases de datos relacionales, ya puedan abordar la mayoría de las necesidades comerciales transaccionales, no pueden igualar al atributo clave de blockchain: la colaboración.

Bennett ofreció una "lista de verificación" que las empresas deben considerar al determinar si implementan blockchain, que incluía los siguientes puntos:

  • Cuando varias partes necesitan los mismos datos y la capacidad de escribir en el mismo almacén de datos;
  • Cuando todas las partes necesitan una garantía de que los datos son válidos y no han sido manipulados;
  • Cuando un sistema actual es propenso a errores, demasiado complejo, poco confiable o lleno de puntos de fricción;
  • Cuando existen buenas razones para no tener un solo sistema centralizado, como una base de datos relacional.

IBM también sugiere determinar primero si una empresa podrá aprovechar los atributos de blockchain y si escalará para satisfacer las necesidades. También considere el riesgo regulatorio, la disponibilidad de habilidades y el apoyo tecnológico. Como cualquier aplicación empresarial, debe haber un nivel adecuado de soporte para toda la pila.

El año pasado, IBM publicó The Founder's Handbook, una guía de mejores prácticas para implementar blockchain, que enfatiza en los casos de uso limitados.

"Una de las epifanías que tiene la gente cuando están evaluando blockchain es su núcleo. Se podría decir que es una base de datos glorificada y esa es una forma de verlo, pero es una tecnología de integración en sí misma", señala McMahon, refiriéndose a su capacidad para permitir la colaboración entre socios comerciales. "No es un middleware utilizado para pegar o juntar sistemas existentes. Cuando se percate de eso, se dará cuenta de que no es algo que integre profundamente".

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