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En un cambio radical, Intel fabricará chips x86 para otras empresas

[24/03/2021] El renacimiento de la fabricación de Intel incluye una intrigante nota a pie de página: el nuevo negocio de fundición de la compañía planea poner su cartera de procesadores x86 y otras tecnologías a disposición de otros fabricantes de chips para que puedan obtener licencias. Se trata de un cambio radical para Intel, que históricamente ha protegido mucho sus diseños de productos x86.

En concreto, los nuevos Intel Foundry Services ofrecerán acceso a la propiedad intelectual de Intel, incluidos "los núcleos x86, los gráficos, los medios de comunicación, las pantallas, la IA, la interconexión, el tejido y otra [propiedad intelectual] fundamental", según confirmaron representantes de Intel por correo electrónico a última hora del martes.

Los chips foundries son los centros de fabricación de los proveedores de chips sin fábrica, como Nvidia, que diseña sus propios procesadores gráficos y luego los envía a fábricas como Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. (TSMC) o Samsung para que los construyan y los envíen a las empresas de tarjetas complementarias. AMD hace lo mismo con sus CPU y GPU. Pero las empresas de fabricación también han intentado trabajar como socios en la fase de diseño del chip, lo que aumenta su valor. Es casi seguro que Intel utilizará las joyas de la corona de su cartera de chips x86 para atraer a los clientes.

También supondría una fuerte ruptura de la tradición de Intel. Intel ha concedido licencias cruzadas de sus patentes x86 en el pasado, sobre todo con AMD y Cyrix, pero nunca ha ofrecido un núcleo x86 y la tecnología que lo rodea para su licencia. (Cyrix realizó ingeniería inversa del Intel 386, lo que provocó un pleito que Cyrix e Intel resolvieron posteriormente). Lo que esto significa es que, al menos en teoría, un fabricante de chips externo podría licenciar y construir un procesador x86. Un diseñador de sistemas también podría licenciar un núcleo x86 y la propiedad intelectual que lo rodea para crear su propio producto final.

Para ser justos, ninguno de los dos escenarios de licencia parece especialmente probable. Por otra parte, antes de que Intel nombrara a Pat Gelsinger como su nuevo director general el mes pasado, tampoco abría un negocio para proporcionar chips a otros clientes. Parte del plan "IDM 2.0" de Intel que Gelsinger esbozó el martes prevé que Intel construya dos fábricas más, con la esperanza de volver finalmente al modelo de fabricación "tic-tac" que tipificó los años de gloria de "Intel Inside".

Las verdaderas preguntas, por supuesto, incluyen qué núcleos x86, y qué IP de gráficos y tecnología de pantallas pondrá Intel a disposición de las licencias, y bajo qué condiciones se pondrán a disposición de clientes externos. Intel ha dicho que la unidad funcionará independientemente de Intel. Como parte de sus servicios de diseño, ofrecerá la tecnología x86 junto con los núcleos ARM y RISC-V estándar de la industria y validados por el silicio, dijeron los ejecutivos.

Por ahora, sin embargo, el atractivo de licenciar un núcleo x86 es sólo eso: un atractivo. "En cuanto a los detalles, trabajaremos con los clientes para determinar lo que es óptimo", añadió el representante de Intel por correo electrónico. "No estamos discutiendo los detalles en este momento. Es el primer día para los Intel Foundry Services... ¡más por venir!"