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La modernización del mainframe para la era digital

[05/04/2022] Sonny Sonnenstein no es un entusiasta de los mainframes. "Soy un tecnólogo bancario, afirma el CIO de banca minorista, comercial y digital de M&T Bank. Pero lo que sí podemos afirmar es que Sonnenstein entiende algo sobre el riesgo de inversión y cuándo es el momento de apostar en una buena mano. Eso es precisamente lo que está haciendo con los mainframes del sistema IBM Z del banco, para los cuales el banco ha escrito unas 10 millones de líneas de código a lo largo de los años. Sonnenstein está buscando un retorno a esa inversión.

"Tenemos muchas cosas en el mainframe. Es parte de nuestro universo. Sigue siendo el corazón que late, afirma Sonnenstein. M&T, una institución de 6,5 mil millones de dólares, que presta servicios en la región del Atlántico medio y con sede en Buffalo, Nueva York, mantiene dos centros de datos, uno en Buffalo y el otro en Millsboro, Delaware. Cada uno alberga un sistema IBM z15.

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El uso que hace el banco de sus mainframes tiene dos frentes. El primero es ejecutar aplicaciones bancarias intensivas en transacciones, como los extractos bancarios, depósitos, banca móvil, procesamiento de tarjetas de débito y pagos de préstamos. El segundo es alojar aplicaciones móviles, contenedores y aplicaciones de inteligencia artificial (IA) -lo que Sonnenstein llama "actuar como un miembro pleno del universo moderno.

El analista de IDC, Peter Rutten, afirma que la estrategia del banco es coherente con la forma en que muchas organizaciones utilizan sus mainframes en la actualidad. "La razón principal para comprar un IBM Z son estas cargas de trabajo que requieren cantidades enormes de transacciones a velocidades muy altas, pero la segunda razón es usar las modernizaciones en el sistema para hacer con él todas estas cosas que generan valor adicional, afirmó.

Según IDC, IBM vendió más de 4.300 sistemas IBM Z en el 2020, por aproximadamente 3,5 mil millones de dólares, solo el 3% del mercado mundial de servidores en términos de ingresos de proveedores. Pero el tamaño no lo es todo, señala Rutten. "Comparar IBM Z con el mercado x86 es como comparar un Mercedes AMG GT con el mercado total de automóviles. Su participación es pequeña, pero eso se debe a que cumple un propósito único que la mayoría de los automóviles no pretenden cumplir, explica el analista.

No todas las empresas están en el mercado de computadoras extremadamente costosas, grandes y rápidas. Después de todo, el precio básico de los mainframes de la familia z15, que ejecutan los sistemas operativos IBM Z, es de 250 mil dólares. Los sistemas IBM LinuxONE III ejecutan solo Linux a precios que comienzan desde los 135 mil dólares. Pero IBM está suavizando el impacto de los gastos de capital de la compra de un mainframe, cuyo rendimiento va desde los 277 MIPS en el extremo inferior hasta los 183.267 MIPS, con su modelo de precios basado en el consumo Tailored Fit, similar a la nube. El programa permite a los clientes pagar solo por lo que usan del hardware y software del sistema Z.

Actualizaciones Z y código abierto

Al continuar invirtiendo en su sistema Z, IBM está trazando un camino hacia el futuro para sus clientes. En agosto del 2021, IBM anunció su procesador Telum de ocho núcleos, que incluye un acelerador de inteligencia artificial en el chip. Los primeros sistemas basados en Telum están programados para enviarse en la primera mitad de este año. El cronograma de hardware de IBM requiere actualizaciones de CPU aproximadamente cada dos años y medio.

"Tenemos de tres a cinco generaciones futuras, en una fase de otra de investigación y desarrollo, en una hoja de ruta de siete a diez años, afirma Barry Baker, vicepresidente de gestión de productos para IBM Z y LinuxONE en IBM.

Pero el hardware por sí solo no garantizará el futuro de la arquitectura mainframe de IBM. La empresa también apuesta fuertemente por las sinergias entre su unidad Red Hat y los sistemas Z. "Hemos visto el mayor crecimiento en aquellos clientes que aumentan los sistemas [centrales] con código abierto: Red Hat Enterprise Linux y OpenShift, afirma Baker. El aumento en el interés por Linux refleja la popularidad del sistema operativo en toda la industria. La tasa de crecimiento anual compuesta de los sistemas Z ha estado entre el 10% y el 13% anual, mientras que Linux ha estado creciendo a una CAGR del 24% en los últimos 15 años, de acuerdo con Baker.

Baker señala que los clientes de IBM no están convirtiendo aplicaciones antiguas para que se ejecuten en Linux, sino que están creando nuevas aplicaciones complementarias, basadas en Linux. Las empresas pueden crear una nueva aplicación móvil, basada en Linux, que incorpore algunos servicios de nube pública, junto con acceso directo a servicios básicos en los sistemas Z. Según Baker, se puede crear rápidamente una aplicación atractiva respaldada por datos de mainframe en vivo.

Según Rutten de IDC, IBM Z ha perdurado gracias a las cuantiosas inversiones de IBM, no solo en actualizaciones periódicas de hardware, sino al agregar capacidades para trabajar con un ecosistema de software de código abierto y herramientas y aplicaciones de terceros, muchas de las cuales son posibles a través de las inversiones de IBM. "Estar habilitado para APIs, habilitado para web, habilitado para dispositivos móviles, habilitado para la nube, habilitado para DevOps, habilitado para código abierto, habilitado para inteligencia artificial, habilitado para cifrado cuántico seguro, etcétera, asegura que IBM Z funcione bien con los requerimientos modernos de una plataforma informática empresarial, afirma Rutten.

Un cambio de imagen moderno

En M&T Bank, Sonnenstein se está sumergiendo profundamente en ese pozo de capacidades. Por ejemplo, el banco está utilizando Z Digital Integration Hub de IBM para transmitir datos de transacciones de tarjetas de débito en tiempo real a través de Apache Kafka, a un motor de detección de fraude. En otro ejemplo, el banco utiliza datos de saldos bancarios del mainframe para enviar alertas en tiempo real a las aplicaciones móviles de los clientes.

Las iniciativas son parte de la estrategia de transformación digital de cinco pilares del banco para modernizar sus ambientes de mainframe y banca central. La estrategia incluye utilizar la tecnología de la oferta SaaS de Zafin sobre su plataforma central z15, para permitir que los equipos creen y actualicen productos y funciones, y que utilicen IBM Z/OS Connect para ayudar a crear e implementar API. M&T también duplicará los archivos VSAM con SYSB-II para minimizar el impacto del procesamiento por lotes durante la noche y habilitar la disponibilidad 24x7x365, y aprovechar IBM Z Digital Integration Hub para simplificar el movimiento de datos bajo demanda entre el mainframe y otros ambientes, incluida la nube. El cambio del procesamiento nocturno al de tiempo real también permitirá al banco crear nuevas aplicaciones en tiempo real para sus clientes.

Todo esto tiene como objetivo la transición de M&T al mundo moderno -lo que también significa jugar bien en ambientes de nube híbrida. "Gran parte de nuestra inversión es para permitir que los clientes usen la plataforma en una estrategia de nubes múltiples híbridas. Ese es el futuro, afirma Baker. IBM hace que el hardware del sistema Z esté disponible en su nube y actualmente es el único servicio basado en la nube que ejecuta el hardware del sistema Z real. AWS, por su parte, ofrece un servicio de emulación del sistema Z.

En un anuncio reciente, IBM lanzó un conjunto de mejoras y servicios de la serie Z, incluido IBM Z como servicio en la nube de IBM para desarrollo y prueba de software. IBM Wazi as a Service brindará a los desarrolladores un espacio protegido en IBM Cloud para desarrollar y probar aplicaciones z/OS en servidores virtuales z/OS. También se incluyeron en el anuncio herramientas para desarrollar aplicaciones de nube híbrida.

"Reduce la barrera de entrada para adoptar DevOps en el mainframe porque los desarrolladores pueden usar la nube pública para su desarrollo beta y de producto mínimo viable (MVP, por sus siglas en inglés), señala Brent Ellis, analista senior de Forrester Research. Aun así, Ellis afirma que se necesita más. "IBM necesita una oferta de nube de IBM Z que sea similar en uso y adopción a AWS EC2, RDS y DynamoDB -impulsada por APIs, fácilmente abastecida por los clientes y escalable sin referencia al hardware subyacente, afirma el analista. "Una oferta de producción en la nube de IBM Z significaría la capacidad de atraer empresas que normalmente son demasiado pequeñas para adquirir infraestructura de mainframe.

La necesidad de los clientes, como M&T, de mantener sus mainframes en funcionamiento alimenta el compromiso de IBM de hacer lo que sea necesario para que eso suceda. El resultado es un ciclo de oferta y demanda que se perpetúa a sí mismo. "La desaparición del mainframe se ha predicho en numerosas ocasiones desde principios de la década de los años noventa. Lo que los agoreros realmente no entienden es cuán moderna es la plataforma, afirma Rutten de IDC.

Sonnenstein está de acuerdo: "Llevó a un hombre a la luna en los años sesenta y todavía funciona. Y con muchas herramientas para adaptarlo a un futuro muy diferente, agrega: "No es el Buick de su abuelo.

La demanda de habilidades de mainframe crea oportunidades

Un ingrediente clave para las perspectivas del mainframe a largo plazo es el talento, y los escépticos del mainframe han basado durante mucho tiempo su pesimismo en la desaparición gradual de la mano de obra de expertos en mainframe, que están envejeciendo, y en la reticencia de los especialistas en informática a centrarse en la plataforma, porque temen comprometerse con una tecnología sin salida. Pero una evaluación realista tiene en cuenta el nicho vital que ocupan los mainframes, y la necesidad de programadores y especialistas en operaciones para administrar esos sistemas, probablemente durante las próximas décadas.

El Dr. Cameron Seay, profesor adjunto tanto en la Universidad de Carolina del Este como en la Universidad Estatal de Tennessee y miembro de la junta del Open Mainframe Project, se especializa en educación en tecnología de mainframe. Seay afirma que la tecnología de mainframe es un campo de estudio particularmente fértil en los colegios y universidades históricamente negros (HBCU, por sus siglas en inglés), donde muchos estudiantes han adquirido habilidades que los han llevado a tener carreras exitosas.

"Ha sido una mina de oro. Es un nicho hermoso para los estudiantes allí. La Universidad Estatal de Tennessee está haciendo un muy buen trabajo, afirma Seay.

Los programas de educación sobre mainframe en las HBCU han colocado a "al menos 300 estudiantes en puestos tecnológicos clave en bancos, compañías de seguros, grandes minoristas y agencias gubernamentales estatales y federales, según Seay.

En noviembre del 2020, más al norte, M&T Bank lanzó su programa de aprendizaje Z Development Program (ZDP) Mainframe Apprenticeship, que consiste en capacitación y prácticas, y selecciona participantes de ambientes no tradicionales y comunidades desatendidas, en particular personas negras y latinas, así como mujeres y veteranos en la zona de Buffalo, Nueva York. El objetivo es desarrollar desarrolladores de aplicaciones y administradores de sistemas, de nivel de principiante, con las habilidades para trabajar con sistemas IBM Z. El programa es un esfuerzo de colaboración que se basa en el apoyo de IBM, Franklin Apprenticeships y el Urban Institute.

"M&T está muy comprometido con la creación de facilidades [de tecnología] en nuestra comunidad. Tenemos un compromiso con el capital humano, no solo para mantener, sino también para ejecutar cosas nuevas, afirma Sonnenstein.

En abril del 2021, M&T anunció que había contratado al primer grupo de 10 graduados de ZDP para brindar soporte a las aplicaciones de mainframe centrales del banco. Los 10 se embarcarán luego en un aprendizaje formal de 12 meses, así como en un aprendizaje continuo y desarrollo profesional a través de la capacitación en el trabajo.

"La economía global funciona en el mainframe. Eso es solo un hecho, afirma Seay. Ante la percepción de que solo vale la pena buscar la tecnología más nueva, Seay afirma que se necesita divulgación: "Necesitamos desarrollar, más que antes, la conciencia del público en general. Necesitamos conseguir gente nueva en la plataforma. Necesitamos desarrollar nuevos materiales de capacitación, y debemos entender que no irá a ninguna parte en el corto plazo.

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