Llegamos a ustedes gracias a:



Casos de éxito

La transformación digital de la NBA cambia las reglas del juego

[12/06/2023] La presión a toda cancha de la NBA sobre las tecnologías digitales ha revolucionado la experiencia de los aficionados, los jugadores y los equipos, gracias al despliegue acelerado de tecnologías de nube, análisis, IA y visión por computadora desde que la asociación puso en marcha su transformación digital en el 2020.

El vicepresidente ejecutivo y director de tecnología de la NBA, Krishna Bhagavathula, antiguo director de tecnología de NBC News que lleva casi seis años en la National Basketball Association, afirma que el lanzamiento el pasado octubre de la aplicación de streaming NBA League Pass, junto con una nueva asociación con Hawk-Eye Innovations, para el seguimiento óptico en 3D demuestra el avanzado ritmo del cambio digital que se está produciendo en la NBA.

"Intentamos crear una experiencia de baloncesto realmente diferenciada para nuestros aficionados", afirma Bhagavathula, que señala que el retorno de la inversión hasta la fecha ha sido significativo. "Hemos conseguido cerca de un millón de visualizaciones de video esta temporada, lo que supone más del triple del total del año pasado".

La NBA también ha disfrutado de un crecimiento del 50% en suscriptores y del 52% en espectadores esta temporada, añade el CTO, atribuyendo las victorias a la estrecha asociación de la NBA con Microsoft, y a su plan de acción de tres puntos que comenzó en serio hace tres años.

"Planificamos varias iniciativas importantes, como el lanzamiento de League Pass, el despliegue del producto de streaming y los nuevos productos [asociados] en una infraestructura en la nube, y nos dimos cuenta de que era hora de modernizar toda nuestra pila de aplicaciones", explica Bhagavathula en una entrevista telefónica desde Denver el 1 de junio, cuando comenzaron las Finales de la NBA.

Aparte de la experiencia del consumidor, la adopción de Microsoft Azure por parte de la NBA también inició una transformación de las aplicaciones internas de la asociación hacia una combinación híbrida de nube y local. Sus esfuerzos de modernización se han traducido en la migración de entre 300 y 400 aplicaciones a la nube, mientras que otras que requieren menos flexibilidad y escalabilidad han permanecido en el centro de datos.

El tercer pilar del plan de juego en la nube de Bhagavathula incluye el desarrollo de aplicaciones avanzadas no solo para aficionados, sino también para árbitros, jugadores, equipos y entrenadores, todos los cuales dependen más de los datos para mejorar su rendimiento.

El impulso de lo digital y la IA

Cuando Bhagavathula llegó, la NBA estaba empezando su migración a la nube y, como muchas empresas, seguía gestionando una infraestructura on-prem llena de servidores que ejecutaban miles de cargas de trabajo en máquinas virtuales. Pero todo eso cambió.

"Teníamos un centro de datos que estaba muy virtualizado", comenta el director de tecnología sobre la situación hace cinco o seis años. "Estábamos muy centrados en crear una experiencia directa al consumidor realmente encantadora impulsada por la nube".

Al igual que la NFL, el CTO de la NBA optó por asociarse con Microsoft para aprovechar su plataforma en la nube Azure, que según Bhagavathula contenía todos los componentes digitales necesarios para construir la plataforma de streaming de la asociación, al tiempo que proporcionaba un lago de datos en la nube y modelos de aprendizaje automático que la NBA podría capitalizar para aplicaciones de próxima generación.

La NBA App, que se lanzó en el 2022, es una aplicación gratuita que consolida multitud de servicios de personalización para los aficionados, incluida una mayor integración con las redes sociales y partidos en directo retransmitidos en streaming a través del League Pass por suscripción, que ofrece versiones básica y premium.

La aplicación "For You", basada en IA, ofrece contenidos personalizados basados en las preferencias de los aficionados, así como videos en tiempo real de los momentos más destacados de los equipos dirigidos a cada consumidor. Otra nueva aplicación, llamada NBA ID, ofrece experiencias exclusivas para miembros, sorteos de entradas para los partidos, contenidos personalizados y votaciones mejoradas para la elección del All-Star y otros asuntos relacionados con la NBA.

Bhagavathula destaca la disponibilidad de League Pass en el último año como un gran paso adelante para la NBA, pero también se apresura a señalar el creciente uso de Azure Analytics y AI para proporcionar contenidos y nuevas oportunidades digitales para el personal, los equipos y los jugadores de la NBA.

El desarrollo de una aplicación a la que Bhagavathula se refiere como "Refs", un sistema de compromiso y conformidad de los árbitros, está "especialmente diseñado para ayudar a los árbitros y a la dirección a evaluar, colaborar y centrarse regularmente en el rendimiento deportivo", afirma el CTO.

Bhagavathula también cita el desarrollo de varios modelos de aprendizaje automático que evalúan las "métricas de abandono de clientes" para saber cómo de comprometidos están los aficionados con los productos de la NBA y un "modelo de recomendación de partidos" que se basa en el comportamiento de los aficionados y el uso de la aplicación para mejorar la personalización y adaptación a cada aficionado.

"Las características que estamos utilizando nos dan una idea de las preferencias implícitas y explícitas para que podamos llegar a un modelo de recomendación que es personalizado en una base por fan", comenta, y añade que la NBA entonces "se dirige a los fans que tienen una alta puntuación de propensión a ganar con esas recomendaciones para que estén cada vez más comprometidos con la aplicación".

Los datos que se acumulan continuamente en el lago en la nube de la NBA también se recopilan y se ponen a disposición de la tienda de la NBA y de los socios de merchandising, como Fanatics y Ticketmaster, al igual que los datos de las encuestas a los aficionados. Todo forma parte de un plan para construir un repositorio que permita la creación de funciones de nueva generación basadas en IA y análisis para todas las partes, afirma el director de tecnología.

Llevar el rendimiento al siguiente nivel

En cuanto a los equipos de la NBA, Bhagavathula señala CourtOptix, una aplicación que sigue y analiza la acción en la cancha. La herramienta, también desarrollada en Azure, empaqueta gratuitamente los datos de cada equipo y se los distribuye para que mejoren su juego. "Después de cada partido, los equipos reciben un caché de los datos y pueden utilizarlos para obtener más información y estadísticas para su propio análisis", explica.

Este tipo de iniciativas analíticas relacionadas con el deporte están alterando de forma significativa la forma de jugar a los deportes profesionales en toda una serie de disciplinas, incluido el tenis, donde la Federación Internacional de Tenis está aprovechando la visión por computadora para ayudar a mejorar el rendimiento de los jugadores.

Craig Powers, analista de IDC, no ve el final de esta tendencia.

"Los datos en la NFL y la NBA han cambiado la forma de jugar a estos deportes", afirma Powers. "En la NFL, las estrategias que antes se consideraban arriesgadas son ahora la norma, como ir a por todas en el 4º down, frente a los goles de campo o los lanzamientos de castigo. Esto es producto de la analítica, que toma décadas de datos de jugadas de la NFL y asigna probabilidades y valores de puntos a cada decisión".

Al igual que la Federación Internacional de Tenis, la NBA apuesta por un mayor uso de sensores, cámaras, análisis e inteligencia artificial para mejorar el rendimiento de jugadores, equipos y árbitros. Aunque hoy en día los jugadores no llevan sensores durante los partidos en directo, la introducción de tecnologías para llevar puestas y de nuevos tipos de sensores IoT repercutirá sin duda en la recopilación de datos y en el rendimiento de los jugadores en los próximos años, afirma Bhagavathula.

La asociación de la NBA con Hawk-Eye, por ejemplo, proporcionará datos mucho más detallados que servirán a jugadores y equipos para mejorar su juego y planificar estrategias para los partidos.

"Esencialmente, utiliza tecnología de seguimiento del esqueleto para evaluar la altura a la que salta un atleta, su postura corporal al realizar un tiro, o cómo aterriza sobre el tobillo", afirma el CTO. "Creemos que estos datos empíricos realmente desbloquearán la comprensión del baloncesto".

Está claro como el agua que el despliegue de tecnologías digitales avanzadas como la IA y la computación en la nube seguirá cambiando la forma en que los equipos, los jugadores y los aficionados participan en el juego en evolución del baloncesto, que una vez se jugó simplemente con un solo balón, dos aros y jugadores de gran empuje.

La introducción de tecnologías digitales en los estadios, como los puestos de venta sin contacto, y la creación de NBA Top Shot (fichas no fungibles que se venden como tarjetas digitales de baloncesto) están teniendo un enorme impacto en el merchandising y la economía del baloncesto.

Powers, de IDC, cree que el creciente uso de la analítica, la IA y los sensores para elaborar planes de juego de nueva generación, confeccionar plantillas, controlar la salud de los jugadores, programar su disponibilidad y gestionar las lesiones ha cambiado el juego para siempre.

"En la NBA, hemos visto cómo el tiro de tres puntos ganaba protagonismo, mientras que el salto de media distancia estaba mal visto. ¿Por qué? Porque los equipos comprenden mejor el valor de cada tiro", explica Powers. "La NBA ha dado un paso más al utilizar el video para seguir el punto exacto en el que se realiza cada pase y cada tiro. Los entrenadores y los jugadores pueden identificar más específicamente sus puntos fuertes y débiles, y esto dicta cómo funcionan los ataques y cómo se defienden las defensas. La IA utiliza estos datos para recomendar combinaciones y tácticas específicas para cada jugador".

Aunque Bhagavathula no hizo comentarios sobre los planes de la NBA para la IA generativa, el gurú de la IA, Tiago Cardosa, director de producto de grupo en Hyland Software, que cuenta con la Fórmula 1 como cliente, afirma que la introducción de grandes modelos de lenguaje (LLM), como GPT, tienen el potencial de transformar aún más el juego y la experiencia de los aficionados.

"Los grandes modelos pueden realizar tareas genéricas, por lo que podrían identificar a los jugadores, comprender las acciones, las tácticas. Podrían reconocer el grado de implicación del público en una jugada, y expresar todo eso en forma de texto o comentarios de voz", una realidad que, según Cardosa, sólo está a unos años vista, y añade que los LLM podrían utilizarse algún día para catalogar todos los partidos televisados en el pasado y generar recopilaciones de momentos destacados a medida basadas en preguntas como "Muéstrame videos de LeBron James y [Michael] Jordan haciendo los mismos mates", afirma Cardosa.

Y todo ello es posible gracias a una base informática bien orquestada.